Científicos de la NASA Descubren un Mineral Inesperado en Marte

4 09 2016

24.06.16.- Los científicos han descubierto un mineral inesperado en una muestra de roca en el cráter Gale en Marte, un hallazgo que puede alterar nuestra comprensión de cómo evolucionó el Planeta Rojo.

El rover Curiosity de la NASA ha estado explorando las rocas sedimentarias en el cráter Gale desde su llegada en Agosto de 2012. En Julio de 2015, en Sol 1060 (el número de días de Marte desde el aterrizaje), el rover recogió polvo perforado de la roca en un lugar llamado " Buckskin." Analizando los datos obtenidos por el instrumento de difracción de rayos X que identifica minerales del rover, los científicos hallaron cantidades importantes de un mineral de silicio llamado tridimita.

Este hallazgo ha sido una sorpresa para los investigadores, pues la tridimita está generalmente asociada con vulcanismo silícico, que es conocido en la Tierra pero no se pensaba que hubiese sido importante, o ni siquiera que hubiera existido, en Marte.

El descubrimiento de tridimita puede hacer que los científicos reconsideren la historia volcánica de Marte, sugiriendo que en el pasado tuvo volcanes explosivos que condujeron a la presencia de este mineral.

Garcias a los datos recogidos por el rover Curiosity, los científicos han descubierto un mineral inesperado en una muestra de roca en el cráter Gale en Marte, un hallazgo que puede alterar nuestra comprensión de cómo evolucionó el Planeta Rojo. Image Credit: NASA/JPL-Caltech

"En la Tierra, la tridimita se forma a altas temperaturas en un proceso explosivo denominado vulcanismo silícico. El volcán de Santa Helena (Washington) y el de Satsuma-Iwojima (Japón) son ejemplos de este tipo de volcanes. La combinación de alto contenido de sílice y temperaturas extremadamente altas en los volcanes crean la tridimita", dijo Richard Morris, científico planetario de la NASA en Johnson y autor principal del artículo. "La tridimita fue incorporada a la lutita de Buckskin como un sedimento de la erosión de rocas volcánicas silícicas".

El trabajo también estimulará a los científicos a reexaminar el modo en que se forma la tridimita. Los autores estudiaron pruebas terrestres de que la tridimita pueda formarse a temperaturas bajas en procesos geológicamente razonables sin pasar por el vulcanismo silícico. No han encontrado ninguna. Los investigadores tendrán, pues, que buscar modos en que podría formarse a temperaturas más bajas.

"Siempre les digo a los científicos planetarios que siempre hay que esperar lo inesperado en Marte", dijo Doug Ming, jefe científico en Johnson y co-autor del trabajo. "El descubrimiento de tridimita fue completamente inesperado. Este descubrimiento ahora plantea la pregunta de si Marte experimentó una historia volcánica mucho más violenta y explosiva durante la evolución temprana del planeta de lo que se pensaba."

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Primeras Imágenes del Polo Norte de Júpiter Captadas por Juno

4 09 2016

02.09.16.- La nave espacial Juno de la NASA ha enviado las primeras imágenes del polo norte de Júpiter, tomadas durante el primer sobrevuelo de la nave espacial al planeta gigante con sus instrumentos encendidos. Las imágenes muestran actividad de sistemas de tormentas diferente a todo lo visto anteriormente en cualquiera de los planetas gigantes gaseosos de nuestro sistema solar.

Juno ejecutó con éxito el primero de sus 36 sobrevuelos orbitales el pasado 27 de Agosto, momento en el cual la nave espacial pasó a unos 4.200 kilómetros por encima de las nubes arremolinadas de Júpiter. La descarga de seis megabytes de datos recogidos durante las seis horas de tránsito desde el polo norte al sur de Júpiter, se prolongó durante un día y medio. Aunque el análisis está en proceso, algunos descubrimientos ya se hacen visibles.

"Primer vistazo del polo norte de Júpiter, y no se parece nada a lo que hemos visto o imaginado antes", dijo Scott Bolton, investigador principal de Juno en el Instituto de Investigación del Suroeste en San Antonio. "Es más azul en color que otras partes del planeta, y hay gran cantidad de tormentas. No hay ninguna señal de las bandas latitudinales o cinturones que estamos acostumbrados a ver — esta imagen apenas es reconocible como Júpiter. Estamos viendo señales de que las nubes tienen sombras, lo que indica que se encuentran a una altitud superior a las demás características".

"Saturno tiene un hexágono en el polo norte", dijo Bolton. "No hay nada ni de lejos en Júpiter que se le asemeje. El planeta más grande de nuestro sistema solar es verdaderamente único. Tenemos 36 sobrevuelos más para estudiar hasta qué punto realmente es único".

Junto con JunoCam tomando fotografías durante el sobrevuelo, los ocho instrumentos científicos de Juno recogieron datos. El Jovian Infrared Auroral Mapper (JIRAM), suministrado por la Agencia Espacial Italiana, adquirió algunas imágenes notables de las regiones del polo norte y del polo sur en longitudes de onda infrarrojas.

"JIRAM está mirando bajo la piel de Júpiter, y nos entrega los primeros planos infrarrojos del planeta", dijo Alberto Adriani, coinvestigador de JIRAM en el Instituto de Astrofísica y Planetología SPAZIALI, Roma. "Estas primeras imágenes infrarrojas de los polos norte y sur de Júpiter están revelando puntos calientes que nunca antes se habían visto. Y si bien sabíamos que podrían revelar una aurora en el polo sur del planeta, nos quedamos sorprendidos al verla por primera vez. Parece ser muy brillante y bien estructurada. El alto nivel de detalle en las imágenes nos dirá más acerca de la morfología y la dinámica de la aurora".

Entre el conjunto de datos más singulares recogidos por Juno durante su primera barrida científica por Júpiter están los recogidos por el Experimento de detección de Ondas de Radio y Plasma (Waves), que registra las transmisiones de sonido que emanan del planeta. Estas emisiones de radio de Júpiter se conocen desde los años 50, pero nunca habían sido analizadas desde un punto de vista tan cercano.

"Júpiter está hablando con nosotros de una manera en la que sólo los mundos gaseosos gigantes pueden", dijo Bill Kurth, coinvestigador del instrumento Wavews de la Universidad de Iowa, Iowa City. "Las ondas detectan la firma de emisión de las partículas energéticas que generan las masivas auroras que rodean el polo norte de Júpiter. Estas emisiones son las más fuertes en el sistema solar. Ahora vamos a tratar de averiguar de dónde proceden los electrones que las generan".

La nave espacial Juno de la NASA capturó esta vista cercana del polo norte de Júpiter, unas dos horas antes de la aproximación del 27 de Agosto de 2016.
Image Credit: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS





¿Qué Hay Dentro de Ceres? Nuevos Hallazgos con Datos de la Gravedad

27 08 2016

08.08.16.- En decenas de miles de fotos enviadas por la nave espacial Dawn de la NASA, el interior de Ceres no es visible. Pero los científicos tienen datos poderosos para estudiar la estructura interna de Ceres: el propio movimiento de Dawn.

Como la gravedad domina la órbita de Dawn, los científicos pueden medir variaciones de la gravedad de Ceres estudiando los cambios sutiles en el movimiento de la nave espacial. Utilizando datos de Dawn, los científicos han cartografiado las variaciones de la gravedad de Ceres por primera vez, en un estudio publicado en la revista Nature, que proporciona pistas sobre la estructura interna del planeta enano.

"Los datos nuevos sugieren que Ceres posee un interior débil, y que el agua y otros materiales ligeros se separaron parcialmente de la roca durante una fase de calentamiento al principio de su historia", dijo Ryan Park, autor del estudio en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Este concepto artístico muestra un diagrama de cómo el interior de Ceres podría estar estructurado, según los datos sobre el campo gravitatorio del planeta enano tomados por la misión Dawn de NASA. Image Credit: NASA/JPL-Caltech

El campo de gravedad de Ceres se mide mediante el control de las señales de radio enviadas por Dawn, y luego recibidas en la Tierra, por la Red del Espacio Profundo de la NASA.

Ceres tiene una propiedad especial llamada "equilibrio hidrostático", que ha sido confirmada en este estudio.  Esto significa que el interior de Ceres es lo suficientemente débil para que su forma esté gobernada por el modo en que gira. Los científicos alcanzaron esta conclusión comparando el campo gravitatorio de Ceres con su forma. El equilibrio hidrostático de Ceres es una de las razones por la que los astrónomos lo clasificaron como planeta enano en 2006.

Los datos indican que Ceres está "diferenciado", lo que significa que tiene varias capas de composiciones diferentes a distintas profundidades, encontrándose la capa más densa en el centro. Los científicos también han averiguado, tal como esperaban, que Ceres es mucho menos denso que la Tierra, la Luna y el asteroide gigante Vesta (el objetivo anterior de Dawn) y otros cuerpos rocosos de nuestro Sistema Solar. Además, se ha sospechado durante mucho tiempo que Ceres contiene materiales de baja densidad como hielo de agua, que el estudio muestra separado del material rocoso y que asciende a la capa más externa junto con otros materiales ligeros.

"Hemos descubierto que las divisiones entre las diferentes capas son menos pronunciadas dentro de Ceres que en la Luna y otros planetas en nuestro sistema solar", dijo Park. "La Tierra, con su núcleo metálico, su manto semifluido y corteza exterior, tiene una estructura más claramente definida que Ceres".

Los científicos también descubrieron que las áreas de gran elevación en Ceres desplazan la masa en el interior. Esto es análogo a cómo los barcos flotan en el agua: la cantidad de agua desplazada depende en la masa de la embarcación. Del mismo modo, los científicos concluyen que el manto débil de Ceres puede ser empujado a un lado por la masa de montañas y otras características topográficas en la capa más exterior como si las áreas de alta elevación ‘flotasen’ sobre el material. Este fenómeno ha sido observado en otros planetas, incluyendo la Tierra, pero este estudio es el primero en confirmarlo en Ceres.

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Espectacular Imagen de las Nubes de Saturno

27 08 2016

10.08.16.- Esta espectacular imagen en falso color tomada por la nave espacial Cassini de la NASA nos muestra las gigantescas nubes en el hemisferio norte del planeta. La imagen fue creada por el entusiasta en imágenes espacial Kevin M. Gill del JPL de la NASA a partir de fotos captadas por la cámara gran angular de Cassini el pasado 20 de Julio de 2016, usando una combinación de filtros espectrales sensibles a la luz infrarroja a 750, 727 y 619 nanómetros.

Filtros como estos filtros, que son sensibles a la absorción y dispersión de la luz solar por el metano en la atmósfera de Saturno, ha sido útil durante toda la misión Cassini para determinar la estructura y profundidad de las nubes en la atmósfera del planeta.

Espectacular imagen de las nubes de Saturno captadas por la nave espacial Cassini de la NASA. Image Credit: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute/Kevin M. Gill

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Juno Se Elevará Sobre las Nubes de Júpiter Este Sábado

27 08 2016

26.08.16.- Este sábado a las 12:51 GMT la nave espacial Juno de la NASA va a estar más cerca de las cimas de las nubes de Júpiter que en cualquier otro momento durante su misión principal. En el momento de su máxima aproximación, Juno estará a unos 4.200 kilómetros sobre los remolinos de nubes de Júpiter, que viajan a 208.000 kilómetros por hora con respecto al planeta. Hay otros 35 sobrevuelos cercanos a Júpiter programados durante su misión principal (que está previsto que finalice en Febrero de 2018). En el sobrevuelo del Agosto 27 será la primera vez que Juno tendrá todo su conjunto de instrumentos científicos activados y mirando hacia el planeta gigante cuando la nave espacial pase zumbando.

"Esta es la primera vez que vamos a estar cerca de Júpiter desde que entramos en órbita el 4 de Julio", dijo Scott Bolton, investigador principal de Juno del Instituto de Investigación del Suroeste en San Antonio. "Entonces tuvimos que apagar todos nuestros instrumentos para centrarnos en el encendido del motor para conseguir que Juno entrase en órbita alrededor de Júpiter. Desde entonces, hemos comprobado Juno de proa a popa y viceversa. Todavía tenemos más pruebas que hacer, pero estamos seguros que todo está funcionando muy bien, por lo que para este próximo sobrevuelo los ojos y los oídos de Juno, nuestros instrumentos científicos, estarán todos abiertos ".

"Esta es nuestra primera oportunidad de echar un vistazo de cerca al rey de nuestro sistema solar y empezar a averiguar cómo trabaja", dijo Bolton.

Si bien los datos científicos del sobrevuelo serán enviados y descargados en la Tierra en cuestión de días, los primeros resultados de interpretación llevarán algún tiempo.

"No hay otra nave espacial que haya orbitado Júpiter tan cerca, o sobre los polos de esta manera," dijo Steve Levin, científico de Juno en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. "Esta es nuestra primera oportunidad y tenemos que tomarnos nuestro tiempo para asegurarnos de que nuestras conclusiones son correctas."

No sólo el conjunto de ocho instrumentos científicos de Juno estarán encendidos, la cámara de luz visible de la nave espacial – JunoCam – también tomará algunos primeros planos. Un puñado de imágenes de JunoCam, incluyendo la imagen de más alta resolución de la atmósfera de Júpiter y el primer vistazo a los polos norte y sur de Júpiter, se espera que se hagan públicas durante el final de la próxima semana.

Esta doble imagen de Júpiter fue tomada el 23 de Agosto, cuando la nave espacial Juno de la NASA se encontraba a 4,4 millones de kilómetros del planeta gigante.
Image Credit: NASA/JPL-Caltech

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Científicos Anuncian la Detección de Ondas Gravitacionales

27 08 2016

11.02.16.- La Fundación Nacional de las Ciencias (NSF) ha anunciado la detección de ondas gravitacionales por el Observatorio de Ondas Gravitacionales con Interferómetro Láser (LIGO), un par de observatorios terrestres en Hanford, Washington, y Livingston, Louisiana.

Albert Einstein predijo la existencia de ondas gravitacionales en su teoría general de la relatividad hace un siglo, y los científicos han estado tratando de detectarlas durante 50 años. Einstein imaginó estas ondas como ondulaciones en el tejido del espacio-tiempo, producidas por la aceleración de los cuerpos masivos, tales como los agujeros negros que orbitan entre sí. Los científicos están interesados en la observación y caracterización de estas ondas para aprender más acerca de las fuentes que los producen y sobre la propia gravedad.

Las detecciones de LIGO representan un primer paso muy esperado hacia la apertura de una nueva rama de la astrofísica. Casi todo lo que sabemos sobre el universo proviene de la detección y el análisis de la luz en todas sus formas en todo el espectro electromagnético – radio, infrarrojo, visible, ultravioleta, rayos X y rayos gamma. El estudio de las ondas gravitacionales abre una nueva ventana en el universo, que los científicos esperan que proporcione información clave que complementará lo que podemos aprender a través de la radiación electromagnética.

Impresión artística de las ondas gravitacionales generadas por estrellas binarias de neutrones. Image Credit: R. Hurt/Caltech-JPL

Al igual que en otras áreas de la astronomía, los astrónomos necesitan observatorios terrestres y espaciales para sacar el máximo provecho de esta nueva ventana. LIGO es sensible a las ondas gravitacionales dentro de la gama de 10 a 1000 ciclos por segundo (10 a 1000 Hz). Un sistema basado en el espacio sería capaz de detectar ondas a frecuencias mucho más bajas, de 0,0001 a 0,1 Hz, y detectar diferentes tipos de fuentes. La NASA está trabajando en estrecha colaboración con la Agencia Espacial Europea (ESA) para desarrollar un concepto para un observatorio de ondas gravitacionales con base en el espacio.

La ESA está actualmente liderando la misión LISA Pathfinder, lanzada el pasado mes de diciembre y ahora en su fase de puesta en marcha, para demostrar las tecnologías que podrían utilizarse para un futuro observatorio de ondas gravitacionales con base en el espacio. La NASA aportó su sistema de Reducción de Perturbaciones ST-7 a la carga útil como parte de esa manifestación.

Las misiones de la NASA están buscando en el cielo rayos X y de rayos gamma señales fugaces de eventos LIGO. La detección de la luz emitida por una fuente de ondas gravitacionales permitiría una comprensión más profunda del evento a través de cualquiera de estas técnicas.

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El Hubble Observa Metralla Cósmica

24 08 2016

20.08.16.- Hace varios miles de años, una estrella a unos 160.000 años luz de distancia explotó, esparciendo metralla estelar a través del cielo. Las consecuencias de esta detonación energética se muestran aquí, en esta espectacular imagen captada por la Cámara de Campo Ancho 3 del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA.

La estrella que explotó era una blanca enana localizada en la Gran Nube de Magallanes, una de nuestras galaxias vecinas más cercanas. Alrededor del 97% de las estrellas dentro de la Vía Láctea que tienen entre una décima y 8 veces la masa del Sol terminen como blancas enanas. Estas estrellas pueden enfrentar varios destinos, uno de los cuales es explotar como una supernova, uno de los eventos más brillantes jamás observados en la Universo. Si una blanca enana es parte de un sistema estelar binario, puede desviar materiales de un compañero próximo. Después de engullir más de lo que puede manejar, e hincharse aproximadamente 1,5 veces el tamaño de nuestro Sol, la estrella se vuelve inestable y se incendia como una supernova tipo Ia.

Este fue el caso del remanente de supernova mostrado aquí, que es conocida como DEM L71. Se formó cuando una blanca enana llegó al final de su vida y se rasgó, expulsando una nube súper caliente de escombros en el proceso. Golpeándose con el gas interestelar a su alrededor, esta metralla estelar gradualmente se esparció en filamentos de material vistos en este espectacular paisaje celeste.

Image credit: ESA/Hubble & NASA, Y. Chu