Eclipse en el Pacífico Sur

14 07 2010

El domingo 11 de julio, un eclipse total de rara belleza se podrá observar en el Pacífico Sur.

Julio 9, 2010: Es el sueño de toda persona que se va de vacaciones: recostarse sobre la arena blanca de una playa para tomar una opulenta siesta bajo el sol del Pacífico Sur. El graznido de distantes gaviotas se desplaza a través de la brisa que sopla sobre el cálido mar, mientras que la fronda de las palmeras susurra lentamente sobre su cabeza. Usted absorbe todo a través de sus ojos algo cerrados.

¿El paraíso podría ser mejor? Este fin de semana lo será.

El domingo 11 de julio, la Luna nueva pasará directamente frente al Sol y producirá un eclipse total sobre el Pacífico Sur. La trayectoria de la totalidad se extenderá a través de más de 11.000 km de océano, y “tocará tierra” en las Islas Cook, en la Isla de Pascua, en algunos atolones de la Polinesia Francesa y en el extremo sur de América del Sur: ver mapa, ver horarios.

Arriba: Imagen de un eclipse sobre el Pacífico Sur, el 22 de julio de 2009, tomada desde las Islas Cook por el astrofotógrafo Alan Dyer. [Imagen ampliada]

“Será una vista hermosa”, dice Lika Guhathakurta, de la División de Heliofísica de la NASA, en Washington DC. Ella misma presenció más de ocho eclipses solares en una variedad de ambientes, desde populosas ciudades hasta solitarios desiertos y remotos picos de montañas. “El eclipse del Pacífico Sur podría superarlos a todos”.

Ella imagina cómo se desplegará el evento: en primer lugar, la fría sombra de la Luna barrerá el paisaje, trayendo su propia brisa para competir con la del mar. Los observadores que estén atentos podrían notar bandas de sombra (una conocida pero misteriosa ondulación de la sombra más externa de la Luna) ondulándose a través de la playa a medida que cambia la temperatura y la dirección del viento. La oscuridad que se produce como resultado tendrá una característica alienígena, no será tan negra como la noche genuina, pero será lo suficientemente negra como para convencer a las aves marinas de volar hacia el lugar en la isla donde pasan la noche. A medida que sus gritos decrecen, los sonidos de las criaturas de la noche se hacen oír; una sinfonía de grillos y ranas.

Luego, llega el momento que obsesiona a los cazadores de eclipses: la corona salta a la vista. Cuando la Luna cubre todo el disco solar, cautivantes mechones de gas se esparcen por el cielo. Es la atmósfera externa del Sol que el ojo humano puede ver en su totalidad.

“Sólo puedes ver esto mientras estás parado dentro de la sombra de la Luna”, dice Guhathakurta. “Es una experiencia rara y especial”.

Derecha: Vista desde la estación espacial Mir, la sombra de la Luna atraviesa la Tierra durante un eclipse que tuvo lugar en 1999. [Más información]

Debido a que la atmósfera del Sol está cambiando su forma de manera constante, cada eclipse total es único. Puede ser difícil predecir cómo se verá un eclipse determinado.

No obstante, Guhathakurta hace una predicción que se basa en un nuevo desarrollo en la física solar. Por primera vez, la NASA cuenta con dos naves espaciales estacionadas en lugares opuestos del Sol. “STEREO-A y STEREO-B nos están dando una vista de la corona del Sol en 3 dimensiones y en tiempo real, algo que no teníamos antes”, explica. “Esto ayuda a predecir la apariencia de la corona durante un eclipse”.

Al inspeccionar imágenes proporcionadas por las naves STEREO y también por el Observatorio Solar y Heliosférico (Solar and Heliospheric Observatory ó SOHO, en idioma inglés), ella predice que los observadores podrían ver cuatro serpentinas blancas fantasmagóricas, dos a cada uno de los lados del Sol. Dichas serpentinas se extenderán dos o tres grados, formando de este modo en el cielo una “X”, como si fuera una telaraña, con un agujero negro en el punto donde se encuentran.

Derecha: Eclipse total de Sol que tuvo lugar en marzo del año 2006. Crédito de la fotografía: Koen van Gorp. [Más información]

“Estoy preparada para equivocarme”, confiesa. “Esta es la primera vez que alguien trata de hacer tal predicción usando datos proporcionados por las naves STEREO. Será interesante ver si funciona”.

Artículo cedido por.    Noticias Ciencia de la NASA

El Directorio de Ciencias del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de la NASA patrocina el Portal de Internet de Science@NASA que incluye a Ciencia@NASA. La misión de Ciencia@NASA es ayudar al público a entender cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la NASA y colaborar con los científicos en su labor de difusión.

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Buscando garrapatas vía satélite

14 07 2010

Las garrapatas causan la enfermedad de Lyme y también otras enfermedades, pero hallar a estos pequeños bichos (que chupan la sangre) usando las manos puede ser desagradable y peligroso. Ahora hay una manera mejor de hacerlo: vía satélite.

Mayo 28, 2010: Usualmente, encontrar una garrapata implica un examen personal muy aprensivo: frotar las yemas de los dedos cuidadosamente sobre todo el cuero cabelludo, rastrear meticulosamente el cuerpo y gruñir con un “uyyy” si se halla uno de los pequeños bichos que chupan la sangre.

Ahora, hay una nueva manera de hallar a estos molestos bichos que están cargados de enfermedades… ¡vía satélite!

Los estudiantes graduados de la Universidad de Alabama, en Birmingham, Nathan Renneboog y Stephen Firsing son pioneros en la utilización de esta nueva técnica, que forma parte del programa DEVELOP (Desarrollo, en idioma español), de la NASA. Ellos han estado usando imágenes de satélite del Bosque Nacional Talladega, de Alabama, con el fin de revelar aquellas zonas del bosque donde existe mayor probabilidad de que prosperen las garrapatas.

Derecha: Las garrapatas de extremidades negras son conocidas por ser uno de los organismos que transmiten la enfermedad de Lyme (Crédito: CDC) [Imagen ampliada]

Es importante conocer el paradero de las garrapatas ya que éstas son capaces de dejarnos visitantes muy desagradables en el torrente circulatorio: toxinas y organismos que causan la rickettsiosis exantemática, el exantema asociado con las garrapatas en el Sur de Estados Unidos y la enfermedad de Lyme.

“Nuestra meta fue identificar aquellas zonas donde existe un alto riesgo de que se produzcan estas enfermedades”, explica Renneboog. “Sabemos que las garrapatas prefieren las áreas húmedas con mucha vegetación, de modo que quisimos confeccionar un mapa de dichas áreas”.

Entre los anfitriones de las garrapatas se encuentran los venados de cola blanca, los ratones de patas blancas y usted. Merodeando como si fueran vampiros en miniatura, las garrapatas esperan a alguno de estos transeúntes desprevenidos para atacar. Si no beben sangre, las garrapatas mueren. La saliva de algunas de ellas contiene un anticoagulante, el cual hace que sea más fácil para ellas alimentarse. La saliva puede contener además neurotoxinas que sirven para no sentir dolor mientras la garrapata hunde su mordaz boca en la piel y disfruta de una merienda a costa suya.

Arriba: Las áreas con mayor probabilidad de ser hábitats de garrapatas, relacionadas con un alto NDVI (Normalized Difference Vegetation Index ó Índice de Vegetación de Diferencia Normalizada) y con niveles de humedad en el suelo, fueron identificadas en los alrededores del Río Black Warrior, en Alabama Central. [Imagen ampliada]

El doctor Jeff Luvall, del Centro Marshall para Vuelos Espaciales, de la NASA, es quien aconsejó a Renneboog y a Firsing en su cacería de garrapatas, la cual tuvo lugar en el Laboratorio para la Observación de la Salud Mundial (Laboratory for Global Health Observation, en idioma inglés), de la UAB. “Yo enseñé a los estudiantes cómo usar imágenes en el infrarrojo obtenidas por medio de un instrumento del satélite Terra con el fin de analizar la humedad y la vegetación del terreno”.

Ambos estudiantes usaron lo que habían aprendido de su consejero en la NASA con el propósito de clasificar los niveles de vegetación y de humedad en 12 sitios dentro del bosque. Esto les sirvió para crear mapas e imágenes digitales detallados que muestran las áreas con mayores probabilidades de que existan hábitats de garrapatas: aquellas donde la densa vegetación se superpuso con la elevada humedad en el terreno.

Con el propósito de confirmar la exactitud de los mapas que confeccionaron, Renneboog y Firsing utilizaron el viejo y sencillo método de contar garrapatas para luego establecer una comparación. Usaron los datos que les proporcionaron el cuerpo docente y los estudiantes de la Universidad Estatal de Jacksonville, quienes recogieron garrapatas arrastrando grandes trozos de tela sobre gramillas y arbustos. De hecho, hasta contaron las garrapatas a mano e identificaron sus especies.

Derecha: Un exantema con forma de “blanco de un objetivo” aparece en el lugar de la mordida de una garrapata en la parte superior del brazo derecho de una mujer que contrajo la enfermedad de Lyme como consecuencia de dicha mordida. (Crédito: CDC) [Imagen ampliada]

“Uno de nuestros objetivos al realizar este estudio es crear conciencia sobre las garrapatas: dónde viven, cómo se comportan, qué tipo de enfermedades provocan”, dice Firsing. “Por ejemplo, se desconoce casi por completo que en estos momentos existe la enfermedad de Lyme en Alabama. Pero existe, y ha existido durante algún tiempo. En realidad, en este estado, el primer caso fue documentado en el año 1986”.

Como parte de su proyecto DEVELOP, Renneboog y Firsing también realizan trabajo de divulgación. Lo hacen presentando sus descubrimientos en conferencias y hablando con el público. Este verano (boreal), por ejemplo, estarán colaborando con el Grupo de Niñas Exploradoras.

“Vamos a enseñarles a usar repelente, a vestir pantalones largos, a llevar sus camisas por dentro del pantalón y a usar medias cada vez que vayan a adentrarse en el bosque”, dice Renneboog.

“Y también vamos a enseñarles cuál es la manera apropiada de quitarse de encima una garrapata que se les adhiera a la piel”, añade Firsing. “Es necesario usar pinzas. Si tratamos de agarrar y tirar del cuerpo de una garrapata con las puntas de los dedos, la aplastaremos; entonces, la garrapata regurgitará el contenido de su panza en nuestro torrente circulatorio”.

¡Uyyy!

“Esta es la manera en la cual nos infectan”, dice él.

¡Que vengan los satélites!

Artículo cedido por.    Noticias Ciencia de la NASA

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A mitad de camino en su ruta hacia Plutón, New Horizons despierta en un ‘territorio exótico’

6 07 2010

A mitad de camino en su ruta hacia Plutón, la sonda espacial New Horizons ha despertado en “territorio exótico”. Los controladores de misión están aprovechando esta oportunidad para revisar cuidadosamente los sistemas de la nave, a modo de preparación para el sobrevuelo de Plutón en 2015.

Junio 18, 2010: Surcando el espacio a poco más de un millón y medio de kilómetros (un millón de millas) al día, la sonda New Horizons (Nuevos Horizontes, en idioma español), de la NASA, está a mitad de camino en su ruta hacia Plutón y acaba de despertar por vez primera en meses para mirar a su alrededor.

Derecha: Concepto artístico de la sonda New Horizons.

“Nuestra nave espacial se encuentra muy lejos, en un territorio exótico, en medio de la nada”, dice Hal Weaver, el científico que lidera el proyecto New Horizons, en la Universidad Johns Hopkins. “Y tenemos mucho para hacer”.

Es la oportunidad ideal para poner a prueba los instrumentos de New Horizons antes de que llegue a Plutón, en 2015. “No queremos perder ni un conmovedor instante del encuentro con Plutón”, dice. “Por eso, estamos verificando todo para asegurarnos de que la sonda está funcionando correctamente y se encuentra lista para continuar”.

Las nueve semanas de pruebas comenzaron el 25 de mayo. Los controladores de la misión planearon una inspección minuciosa y una recalibración de los siete instrumentos científicos que se encuentran a bordo.

El primero es LORRI, la Cámara de Reconocimiento de Largo Alcance (Long–Range Reconnaissance Imager, en idioma inglés), uno de los telescopios interplanetarios más potentes que se han enviado al espacio.

El 14 de julio de 2015, que es la fecha del acercamiento máximo, podremos distinguir objetos en la superficie de Plutón del tamaño de un campo de fútbol”, dice Weaver. “Esa es una resolución alrededor de 300 veces mejor que cualquier cosa que exista en la actualidad”.

LORRI estará trabajando con “Ralph”, un espectrómetro diseñado para escudriñar la superficie de Plutón en longitudes de onda visibles e infrarrojas. Ralph revelará la temperatura, el color y la composición química de Plutón.

“En las pruebas que estamos realizando, apuntamos tanto a LORRI como a Ralph hacia algo en el cielo para asegurarnos de que pueden trabajar en conjunto con la máxima sensibilidad. Debido a que New Horizons ahora está tan alejada de cualquier cuerpo grande, para probar las cámaras las dirigiremos hacia campos de estrellas”.

Arriba: Concepto del artista espacial Ron Miller de los hipotéticos géiseres y parhelios de Plutón.

Poco después de que New Horizons pase Plutón en 2015, la nave espacial mirará hacia atrás y el planeta le parecerá como la Luna en cuarto creciente. Weaver especula con que durante esta fase LORRI podría observar neblina en la atmósfera superior de Plutón o quizás evidencia de criovulcanismo (o sea, volcanes que arrojan material helado en vez de magma caliente) en la superficie de Plutón.

“Durante un sobrevuelo de Neptuno, en 1989, la nave Voyager 2 observó franjas oscuras en Tritón, una luna de Neptuno, que parecen haber sido producidas por géiseres que escupen partículas congeladas de nitrógeno sucio. Podríamos detectar algo similar en Plutón”.

Derecha: Haga clic aquí para obtener más información sobre los siete instrumentos científicos principales de New Horizons.

Cuando New Horizons atraviese la sombra de Plutón, en 2015, un espectrómetro de imagen UV, llamado “Alice”, mirará al Sol a través de la atmósfera de Plutón. Esto debería revelar cómo las moléculas en la atmósfera de Plutón absorben la luz solar y, por lo tanto, de qué está compuesta la atmósfera”.

“Sabemos que el gran brillo del Sol puede dificultar estas actividades para nuestros instrumentos. Así que usaremos los mismos ángulos en las pruebas que estamos llevando a cabo con el fin de determinar qué podremos ver realmente y qué tipo de información se puede reunir”.

Las cámaras y los espectrómetros no serán los únicos instrumentos que tienen mucho para hacer. REX, el Experimento de Radio Ciencia (Radio Science EXperiment, en idioma inglés), de New Horizons, detectará y observará señales de radio que provienen de la Red del Espacio Profundo (Deep Space Network, en idioma inglés), de la NASA, en la Tierra.

“La manera en que esas señales se deformen al pasar por la atmósfera de Plutón nos dirá mucho sobre la presión y el espesor de la atmósfera”.

El equipo confía en que los resultados de las pruebas serán favorables. Si todo sale bien, hay mucho que esperar en el futuro.

“Tenemos muchas esperanzas en esta misión”, concluye Weaver. “Plutón nos espera. Lo más emocionante es que no sabemos con certeza qué encontraremos cuando lleguemos allí”.

Manténgase alerta para enterarse qué sucederá en el año 2015.

Artículo cedido por.    Noticias Ciencia de la NASA

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Se develó el misterio de las extrañas espirales marcianas

6 07 2010

Durante 40 años, los investigadores han estado desconcertados por extraños patrones con forma de espiral y hendiduras conformados por cañones de hielo, en las cercanías del polo norte marciano. Nuevos datos obtenidos por el Orbitador de Reconocimiento Marciano, de la NASA, han resuelto el misterio.

Junio 16, 2010: Hace casi 40 años, la nave espacial Mariner 9, de la NASA, transmitió a la Tierra las primeras imágenes de video del casquete polar norte de Marte, revelando de este modo un extraño patrón de remolinos con forma de espiral que ha desconcertado a los científicos desde entonces. Usandos datos nuevos obtenidos por el Orbitador de Reconocimiento Marciano (Mars Reconnaissance Orbiter o MRO, en idioma inglés), los investigadores finalmente han revelado los secretos de los canales que serpentean a través del casquete polar como si fueran un laberinto de espirales.

Derecha: Una imagen de TV del casquete polar norte de Marte, tomada alrededor del año 1972. [Imagen ampliada]

Jack Holt, de la Universidad de Texas, y un estudiante graduado, Isaac Smith, quien fue alumno suyo, usaron datos del Radar Superficial de Poca Profundidad ubicado a bordo del MRO con el fin de dar solución al caso. Al examinar los detalles de este nuevo conjunto de datos, lograron vislumbrar la estructura interna del casquete polar, revelando de este modo pistas acerca de la formación de estos masivos canales de hielo.

Parece ser que el viento es el responsable de esto.

“Los cortes hechos por el radar revelan capas de hielo que han sido depositadas a lo largo de la historia del casquete polar”, dice Holt. “El tamaño y la forma de estas capas indican que el viento ha tenido un papel clave en la tarea de formar y moldear los canales con forma de espiral”.

Además de dar forma a las espirales, el viento también hace que se desplacen. Giran muy lentamente en torno al polo norte como un molinete y, curiosamente, lo hacen en dirección contraria el viento.

Smith explica el proceso: “El aire frío que proviene de la parte superior del casquete polar baja por la pendiente, tomando a su paso velocidad y acumulando vapor de agua y partículas de hielo. Cuando esta corriente de viento atraviesa los canales y se encuentra con la pendiente opuesta (el lado más frío, de espaldas al Sol), se desacelera y esto causa que se precipite el hielo que contiene. Todo este hielo se deposita sobre la pendiente fría, acumulándose, de manera tal que el canal se engrosa y migra, lentamente, en dirección opuesta al viento”.

Arriba: Alan Howard, de la Universidad de Virginia, fue el primero en proponer el modelo de migración de los canales tomando como base datos de la nave espacial Viking, de 1982. Su teoría, que la combinación de erosión causada por el viento y luz solar da forma y desplaza los canales, nunca fue muy reconocida, pero los nuevos datos la respaldan. [Imagen ampliada]

La fuerza de Coriolis producida por la rotación de Marte tuerce las corrientes de viento que recorren el casquete polar.

“Eso explica el diseño espiral de los canales”, dice Smith.

Se pueden encontrar formaciones similares en regiones antárticas de la Tierra, pero sin la forma espiral.

Derecha: Las megadunas de la Antártida no se tuercen adoptando una forma espiral como los canales de Marte. [Más información]

“No se ven espirales en las capas de hielo de la Antártida terrestre debido a que la topografía del lugar impide que los vientos sean dirigidos por la fuerza de Coriolis”.

Los datos de radar han resuelto también otro misterio helado: el origen del Chasma Boreale.

El Chasma Boreale es una hendidura del tamaño del Gran Cañón que atraviesa el complejo espiral de canales. Las teorías existentes hasta el momento han propuesto que el Chasma Boreale fue excavado ya sea por la erosión del viento o bien por un único evento de derretimiento, en los últimos 5 a 10 millones de años.

“Esto no es así”, dice Holt. “Los datos proporcionados por el MRO muestran claramente que la hendidura se formó [mucho antes que las espirales] en una capa de hielo mucho más antigua, hace miles de millones de años. Debido a la forma de esa antigua capa, los depósitos de hielo más recientes han profundizado la hendidura. Los vientos que soplan a través del casquete polar probablemente impidieron que nuevas capas de hielo se formaran en el interior de la hendidura [así que nunca se llenó]”.

Los datos proporcionados por el radar también revelaron una segunda hendidura que es comparable en tamaño con Boreale.

Derecha: La flecha indica la posición de Chasma Boreale en esta imagen moderna del polo norte de Marte. [Más información]

“Esta es la primera vez que se ve dicha hendidura; a diferencia de Boreale, sí se llenó de hielo, probablemente por estar en un lugar diferente. Boreale está más cerca de las regiones más altas del antiguo casquete polar, donde los vientos son más poderosos y más consistentes”.

Al descubrir que tanto Chasma Boreale como los canales espirales helados fueron formados por procesos similares durante épocas distintas, Holt y Smith dan respuesta a algunas de las preguntas sobre la historia del clima marciano. Pero también están encontrando nuevos interrogantes.

“Durante un gran período de la historia marciana, las capas de hielo eran regulares y uniformes, y luego llegó un momento en el cual las espirales de hielo comenzaron a formarse”, dice Smith. “Algo cambió. Seguramente ocurrió un cambio muy rápido (relativamente hablando) y poderoso en el clima. Aún no sabemos cuál fue este cambio”.

“Para descifrarlo, tendremos que buscar evidencias de otros cambios que hayan ocurrido al mismo tiempo en el resto de Marte”, dice Holt. “Esto es solamente la punta del iceberg”.

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