Interesante video: Dawn vuela alrededor de Vesta

30 09 2011

Septiembre 26, 2011: Un nuevo video de la sonda espacial Dawn (Amanecer, en idioma español), de la NASA, nos lleva en un vuelo sobre la superficie del asteroide gigante Vesta.

Los datos capturados por la cámara de Dawn ayudarán a los científicos a determinar el proceso que formó las características llamativas de Vesta. Además, ayudará a los aficionados de la misión Vesta en todo el mundo a visualizar este misterioso mundo, el cual es el segundo objeto más masivo en el cinturón principal de asteroides. Haga clic aquí para reproducir el video.

Vesta Flyaround (splash, 558px)

La voz de Carol Raymond, quien es la investigadora principal de la misión Dawn, narra este exclusivo vuelo en torno al asteroide gigante Vesta. [Video (en idioma inglés)]

Usted se dará cuenta en el video de que Vesta no está completamente iluminado. No hay luz en las latitudes ubicadas más al norte porque, como en la Tierra, Vesta tiene estaciones. Actualmente, es invierno en el norte de Vesta, y la región polar del norte se encuentra en perpetua oscuridad. Cuando vemos la rotación de Vesta desde arriba del polo sur, la mitad está oscurecida, simplemente porque la mitad de Vesta está bajo la luz del día y la otra mitad está en la oscuridad de la noche.

Otra característica distintiva que se puede apreciar en el video es una estructura circular masiva en la región del polo sur. Los científicos estaban particularmente ansiosos por ver de cerca esta área, desde que el Telescopio Espacial Hubble, de la NASA, lo detectara años atrás por primera vez. La estructura circular, o depresión, abarca varios cientos de millas, o kilómetros, de ancho, con acantilados que miden también varias millas, o kilómetros, de alto. Una montaña impresionante, localizada en el centro de la depresión, se levanta aproximadamente 15 km (9 millas) por encima de la base de esta depresión, lo que la convierte en una de las elevaciones más altas de todos los cuerpos conocidos con superficies sólidas en el sistema solar.

GRAIL (signup)

La colección de imágenes, tomadas cuando Dawn estaba aproximadamente a 2.700 km (1.700 millas) por encima de la superficie de Vesta, fue usada para determinar su eje rotacional y un sistema de coordenadas de longitud y latitud. Una de las primeras tareas abordadas por el equipo científico de la misión Dawn fue determinar la orientación precisa del eje de rotación de Vesta en relación con la esfera celeste.

El equipo científico definió la longitud cero, meridiano base o primer meridiano, de Vesta utilizando un pequeño cráter de aproximadamente 500 metros (1.640 pies) de diámetro, al cual llamaron "Claudia", en honor a una mujer romana del segundo siglo A.C. Los cráteres de Dawn serán bautizados en honor a las vírgenes vestales (las sacerdotisas de la diosa Vesta y mujeres romanas famosas), mientras que otras características llevarán los nombres de festivales y pueblos de esa época.

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Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Sol Gil
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Sol Gil

Más información:

Para obtener más información acerca de Dawn visite: http://www.nasa.gov/dawn yhttp://dawn.jpl.nasa.gov (en idioma inglés).
También puede seguir la misión en Twitter: http://www.twitter.com/NASA_Dawn.

Créditos: La misión Dawn hacia Vesta y Ceres es administrada por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, una división del Instituto de Tecnología de California, en Pasadena, para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en Washington. Dawn es un proyecto del programa Discovery (Descubrimiento, en idioma español) del Directorio y está administrado por el Centro Marshall para Vuelos Espaciales, de la NASA, en Huntsville, Alabama. La UCLA es responsable de toda la misión científica de Dawn. Otros socios científicos son el Instituto de Ciencias Planetarias, ubicado en Tucson, Arizona; el Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar, en Katlenburg-Lindau, Alemania; el Instituto DLR para la Investigación Planetaria, ubicado en Berlín, Alemania; el Instituto Nacional Italiano de Astrofísica, en Roma; y la Agencia Espacial Italiana, en Roma. La empresa Orbital Sciences, de Dulles, Va., diseñó y construyó la nave espacial Dawn.

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Última actualización: 26 de septiembre de 2011

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Una nave espacial observa el momento en el cual una tormenta solar envuelve a la Tierra

20 09 2011

Septiembre 19, 2011: Por primera vez, una nave espacial ubicada lejos de la Tierra ha apuntado sus sensores hacia atrás y ha observado una tormenta solar en el momento en el cual envuelve a nuestro planeta. La película, publicada hoy durante una conferencia de prensa de la NASA, ha emocionado a los físicos solares, quienes afirman que esto podría conducir a importantes avances en la predicción de las condiciones del tiempo en el espacio.

"La película me puso los pelos de punta", dice Craig DeForest, del Instituto de Investigaciones del Suroeste (Southwest Research Institute o SWRI, por su sigla en idioma inglés), ubicado en Boulder, Colorado. "Muestra una eyección de masa coronal (Coronal Mass Ejection o CME, por su sigla en idioma inglés) creciendo hasta convertirse en una enorme pared de plasma y luego arrollar a la diminuta mota azul en la que vivimos, o sea, la Tierra. Me sentí muy pequeño".

CME Engulfs Earth (splash, 558px)

Esta película de gran extensión angular, la cual fue grabada por la nave espacial STEREO–A, de la NASA, muestra una tormenta solar que viaja desde el Sol hasta la Tierra y envuelve a nuestro planeta. Un acercamiento (zoom) de 17 MB en formato Quicktime proporciona perspectiva a la película principal de 40 MB en formato Quicktime.

Las CME son nubes de plasma solar que pesan miles de millones de toneladas y que son lanzadas por las mismas explosiones que desencadenan las llamaradas solares. Al pasar alrededor de nuestro planeta, pueden causar auroras, tormentas de radiación y, en casos extremos, cortes de electricidad. Rastrear estas nubes y predecir su llegada es una parte crucial de la predicción de las condiciones del tiempo en el espacio.

"Hemos observado muchas CME antes, pero nunca de esta manera", dice Lika Guhathakurta, quien es científica del programa de la misión STEREO, en las oficinas centrales de la NASA. "STEREO–A nos ha mostrado a las tormentas solares bajo una nueva perspectiva".

STEREO–A es una de dos naves espaciales lanzadas en 2006 con el objetivo de observar la actividad solar desde dos posiciones muy separadas. Cuando ocurrió la tormenta, STEREO–A se encontraba a más de 105 millones de kilómetros (65 millones de millas) de la Tierra, lo cual le permitió obtener un panorama completo de la situación. Eso no hubiera sido posible en el caso de una nave espacial que se encontrara en órbita alrededor de la Tierra.

CME Engulfs Earth (signup)

Cuando las CME dejan el Sol son brillantes y fáciles de detectar. Sin embargo, su visibilidad se reduce rápidamente conforme las nubes se expanden en el vacío. Para cuando una CME típica cruza la órbita de Venus es mil millones de veces menos brillante que la superficie de la Luna llena, y más de mil veces menos brillante que la Vía Láctea. Las CME que alcanzan la Tierra son casi tan tenues como el vacío en sí, y por lo tanto son transparentes.

"Separar a estas tenues nubes de toda la luz estelar y del polvo interplanetario ha sido un reto tremendo", dice DeForest.

En efecto, a su equipo le tomó casi tres años aprender a hacerlo. Las imágenes de la tormenta que se publicaron hoy fueron grabadas en diciembre de 2008, y han estado trabajando en ellas desde entonces. Ahora que la técnica ha sido perfeccionada, podrá ser aplicada regularmente sin un retraso tan grande.

Alysha Reinard, del Centro de Predicciones del Tiempo en el Espacio, de la NOAA (National Oceanic and Atmospheric Administration o Administración Nacional Océanica y Atmosférica, en idioma español), explica los beneficios que esto tendrá para la predicción de las condiciones del tiempo en el espacio:

"Hasta hace poco, las naves espaciales sólo podían ver a las CME cuando se encontraban aún muy cerca del Sol. Al calcular la velocidad de la CME durante este breve período, era posible estimar cuándo llegaría a la Tierra. Sin embargo, después de las primeras horas, la CME salía de esta zona en la cual se la podía observar y eso nos dejaba a ciegas respecto de su progreso".

"La capacidad de rastrear una nube continuamente en su trayecto desde el Sol hasta la Tierra es un gran avance", continúa ella. "En el pasado, nuestras mejores predicciones de los tiempos de llegada de las CME tenían un margen de incertidumbre de más o menos 4 horas", explica. "La clase de películas que hemos visto hoy podría reducir las barras de error de forma significativa".

CME Engulfs Earth (zoom, 200px)

Este acercamiento (zoom) de 17 MB en formato Quicktimeproporciona perspectiva a lapelícula principal de 40 MB en formato Quicktime de la CME en el momento en el cual envuelve a la Tierra.

Las películas no sólo indican el tiempo de llegada de la CME, sino también su masa. A partir del brillo de la nube, los investigadores pueden calcular la densidad del gas con una precisión asombrosa. Los resultados correspondientes al evento que tuvo lugar en diciembre de 2008 no se desvían más de unos pocos puntos porcentuales de las mediciones realizadas in situ. Cuando esta técnica se aplique a futuras tormentas, los pronosticadores podrán estimar su impacto con más confiabilidad.

En la conferencia de prensa, DeForest hizo hincapié en algunos aspectos importantes de la película: Cuando la CME abandonó el Sol, tenía una estructura cavernosa, con paredes de magnetismo que rodeaban una nube de gas de baja densidad. Conforme la CME atravesaba el espacio entre el Sol y la Tierra, sin embargo, su forma cambió. La CME se desplazó a través del viento solar, como si fuera una barredora de nieve, acumulando material hasta formar una imponente pared de plasma. Para cuando la CME alcanzó la Tierra, su pared delantera estaba hundiéndose hacia adentro debido al peso del gas acumulado.

El tipo de transformaciones magnéticas reveladas por la película impresionó profundamente a Guhathakurta: "Siempre he pensado que entender el campo magnético es, en heliofísica, equivalente al problema de la ‘energía oscura’ en astrofísica. Es común que no podamos ver el campo magnético y, sin embargo, es el responsable de orquestar casi todo. Estas imágenes proporcionadas por la nave STEREO nos dan una impresión real de lo que el campo magnético subyacente está haciendo".

Todos los ponentes en la conferencia de prensa que tuvo lugar hoy indicaron que las imágenes van más allá de entender un único evento. La física interna de las CME ha sido expuesta por primera vez. Este es un desarrollo que tendrá un profundo impacto por muchos años en el futuro sobre los modelos teóricos y los pronósticos de las CME generados por computadora.

"Este fue el propósito de lanzar la misión STEREO", concluye Guhathakurta, "y es fantástico ver que está cumpliendo su promesa".

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Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Juan C. Toledo
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Juan C. Toledo

Más información (en inglés)

STEREO —Página oficial de la misión ado a bordo de la nave SDO. Los datos tomados tanto por el MDI como por el HMI fueron utilizados en esta investigación.

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Última actualización: 18 de septiembre de 2011

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Los misterios del Planeta Enano atraen a la sonda New Horizons

20 09 2011

Septiembre 18, 2011: En este preciso momento, una de las naves espaciales más rápidas jamás lanzadas (New Horizons o Nuevos Horizontes, en idioma español, de la NASA) está avanzando a través del vacío casi 1,6 millones de kilómetros al día (un millón de millas). Lanzada en el año 2006, ha permanecido en vuelo durante más tiempo que lo que duran algunas misiones y aún tiene cuatro años más de viaje por delante.

New Horizons se dirige hacia el solitario Plutón, en el borde exterior del sistema solar.

Aunque los astrónomos ahora consideran que Plutón es un planeta enano, "en realidad es un lugar grande, tiene cerca de 8.000 kilómetros (5.000 millas) medidos a lo largo del ecuador", dice Alan Stern, quien es el investigador princiapl de la misión. "Y nunca ha sido explorado".

Dwarf Planet Mysteries (splash, 558)

Haga clic para ver un video de ScienceCast sobre el viaje de New Horizons a Plutón. [Youtube]

De hecho, ninguna nave espacial ha visitado Plutón y tampoco ningún otro planeta enano1.

"Esta es una clase de mundos completamente nueva", dice Stern. "Para entender al sistema solar necesitamos entender a los mundos como Plutón".

Plutón es un habitante del Cinturón de Kuiper, una región extensa que se encuentra ubicada más allá de la órbita de Neptuno. Stern cree que "el Cinturón de Kuiper contiene mil planetas enanos o más; ¡todo un zoológico de ellos! Los planetas enanos son, de hecho, los planetas más numerosos del sistema solar y, probablemente, de todo el universo".

Dwarf Planet Mysteries (molasses, 200px)

El Telescopio Espacial Hubble descubrió misteriosas manchas, de color similar a la melaza, en Plutón. [Historia completa]

Plutón es un mundo de misterios. En primer lugar, Stern se pregunta qué son las manchas, de color similar a la melaza, que observa el Telescopio Espacial Hubble en la superficie de Plutón. Algunos científicos piensan que podrían ser depósitos de materia orgánica primordial. "Los espectrómetros de la sonda New Horizons nos ayudarán a identificar los distintos tipos de moléculas orgánicas que hay en Plutón. Esperamos encontrar algo muy interesante".

Hubble recientemente aportó más intriga al detectar una nueva luna que gira en torno a Plutón; lo que da un total de cuatro. Imágenes compuestas de Plutón, tomadas por el telescopio Hubble, ahora se asemejan a un sistema planetario en miniatura. New Horizons buscará todavía más lunas conforme se vaya acercando al planeta enano.

La sonda se prepara para llevar a cabo un trabajo de detective; está equipada con instrumentos capaces de "superar a cualquier cosa que pudiera llevar la nave Voyager". Además de los espectrómetros con tecnología de punta, la sonda New Horizons maneja uno de los telescopios interplanetarios más grandes y con más alta resolución que jamás haya volado. Se llama LORRI (abreviatura de Long–Range Reconnaisance Imager, en idioma inglés o Generador de Imágenes de Reconocimiento de Largo Alcance, en idioma español).

"En su máximo acercamiento a Plutón (a alrededor de 10.000 km de altura), LORRI puede proporcionar una resolución tal que muestra detalles casi tan bien como una cámara espía. La vista será increíble. Si voláramos este instrumento sobre la Tierra a esta altitud, podríamos ver edificios y sus formas de manera individual".

Room Temperature Stars (signup)

¿Qué es lo que veremos en Plutón? Algunos investigadores dicen que podríamos detectar géiseres2 de hielo. Otros afirman que podríamos observar aquellos depósitos de materia orgánica. Stern simplemente dice: "¡Podría haber toda clase de sorpresas! Es una primera exploración de una nueva clase de planeta".

Lejos de casa, "la sonda New Horizons es como el Arca de Noé; nuestra nave tiene todo doble, a modo de reserva", cuenta Stern. "Dos calentadores, dos sistemas de cómputo, todo repetido, excepto los instrumentos científicos. E incluso aquellos tienen capacidad para respaldarse los unos a los otros".

Cuando New Horizons llegue a Plutón habrá viajado 9 años y medio (más que lo que cualquier otra nave espacial haya volado con el fin de lograr su objetivo principal). Para guardar energía y reducir el desgaste, ésta hiberna3 casi todo el tiempo. Pero todos los sistemas estarán listos para entrar en acción a su llegada en 2015.

Marque su calendario.

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Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Aurora Hernández Gómez
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Aurora Hernández Gómez

Más información

New Horizons –Página principal del JHU-APL (Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins), en idioma inglés

New Horizons –Página principal de la NASA, en idioma inglés

Otra cosa extraña de Plutón: Su cielo se desploma una vez al año. Cada año en Plutón (que son 248 años terrestres), alrededor del comienzo del invierno, se pone tan frío que su atmósfera se congela. Las moléculas se cristalizan cuando la temperatura baja a alrededor de 32 K (–240 C) y la atmósfera cae al suelo como si fuera nieve.

"Esto debería suceder de nuevo en algún momento dentro de los próximos 30 años", dice Stern. "Plutón se está alejando del Sol y el invierno se acerca. Esperamos llegar a Plutón mientras su atmósfera aún sea densa".

La sonda New Horizons está preparada para estudiar la atmósfera de hielo del planeta enano, si es que aún la hay. Stern no está realmente preocupado: "Las observaciones más recientes no muestran evidencia de colapso. De hecho, la atmósfera pareciera ser cada vez más gruesa. El calor del verano en Plutón se está prolongando".

Notas al pie de página:

1. New Horizons es apenas la quinta sonda que viaja al espacio interplanetario tan lejos del Sol. La sonda Voyager 1 (Viajero, en idioma español), así como la Pioneer 10 y la Pioneer 11 (Pionero, en idioma español) viajaron en esa dirección mientras salían del sistema solar después de sobrevolar Júpiter y Saturno. Pero sólo la sonda Voyager 2 visitó Urano y Neptuno. Y ninguna nave espacial ha visitado alguna vez Plutón. La nave espacial Dawn, de la NASA, debe llegar a Ceres, un planeta enano localizado en el cinturón de asteroides, en febrero de 2015, de modo que ésta podría convertirse en la primera nave espacial que visite un planeta enano, si Dawn llega a Ceres antes que New Horizons llegue a Plutón.

2. Los géiseres podrían ser una evidencia de crio–vulcanismo (es decir, volcanes que expulsan material frío como hielo en lugar de magma caliente) en la superfice de Plutón. Durante un sobrevuelo a Neptuno, el cual se llevó a cabo en 1989, la sonda Voyager 2 descubrió rayas oscuras en Tritón, la luna de Neptuno, y se piensa que fueron producidas por géiseres que lanzaban partículas sucias de nitrógeno congelado. Plutón podría mostrar algo similar.

3. La nave espacial "dormirá" en hibernación electrónica durante gran parte del viaje a Plutón. Los operadores apagarán todo, menos los sistemas electrónicos más importantes, y llevarán a cabo una revisión de la nave espacial cada año con el propósito de revisar los sistemas críticos, calibrar los instrumentos y realizar correcciones de la trayectoria, si fuera necesario. Entre las revisiones exhaustivas que hará, la sonda New Horizons enviará de regreso una señal cada semana para dar a los operadores una lectura instantánea de la salud de la nave. La nave completa, obteniendo electricidad de un único generador termoeléctrico de radioisótopos, funciona con menos energía que un par de bombillas caseras de 100 vatios.

Créditos:  New Horizons es la primera misión en el programa New Frontiers (Nuevas Fronteras, en idioma español), de la NASA, destinada a proyectos de naves espaciales de exploración de clase media. El APL (Laboratorio de Física Aplicada) dirige la misión para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA y está operando la nave en vuelo. El Centro Marshall para Vuelos Espaciales, de la NASA, ubicado en Huntsville, Alabama, dirige el programa New Frontiers para el Directorio de Misiones Científicas del organismo, en Washington.

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Última actualización: 18 de septiembre de 2011

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Grandes adelantos en la detección de las manchas solares

11 09 2011

Agosto 25, 2011: Imagine pronosticar un huracán en Miami semanas antes de que la tormenta sea apenas un remolino de nubes en la costa de África, o predecir un tornado en Kansas a partir del aleteo de una mariposa¹ en Texas. Este es el tipo de pronóstico con el que los meteorólogos sólo pueden soñar.

¿El sueño se podría volver realidad? Un nuevo estudio llevado a cabo por los investigadores de la Universidad Stanford sugiere que dichos pronósticos podrían algún día ser posibles; no en la Tierra, pero sí en el Sol.

“Hemos aprendido a detectar manchas solares antes de que sean visibles al ojo humano”, dice Stathis Llonidis, un estudiante de doctorado de la Universidad Stanford. “Esto podría conducir a avances significativos en el pronóstico de las condiciones del tiempo en el espacio".

Las manchas solares son las “ alas de la mariposa” de las tormentas solares. Visibles al ojo humano como manchas oscuras en el disco del Sol, las manchas solares son los puntos iniciales de las llamaradas explosivas y de las eyecciones de masa coronal (Coronal Mass Ejections o CMEs, en idioma inglés) que en ciertas ocasiones llegan a nuestro planeta desde 149.669.000 km (93 millones de millas). Las consecuencias van desde la aparición de auroras boreales y los apagones de radio hasta los cortes de energía.

Sunspot Breakthrough (splash sdo, 558px)

Tomando como base los datos proporcionados por el Observatorio de Dinámica Solar (SDO, por su sigla en idioma inglés), este video muestra una mancha solar emergiendo de lo profundo, en febrero de 2011. Créditos: Thomas Hartlep y Scott Winegarden, Universidad Stanford. [Video (en idioma inglés)] [Más información, (en idioma inglés)].

Los astrónomos han estado estudiando las manchas solares durante más de 400 años y han compilado sus características básicas: las manchas solares son islas de magnetismo que tienen el tamaño de planetas y que flotan en el plasma solar. A pesar de que los detalles aún están siendo objeto de debate, generalmente los investigadores concuerdan en que las manchas solares nacen en el interior del Sol por la acción de la dínamo magnética solar interna. Desde allí, suben a la superficie, llevadas hacia arriba por la flotabilidad magnética; una mancha solar que emerge de la superficie solar se parece a un submarino que emerge de lo profundo del océano.

En la edición del 19 de agosto de la revista Science, Llonidis y sus colaboradores, Junwei Zhao y Alexander Kosovichev, anunciaron que podían ver algunas manchas solares mientras éstas se encontraban todavía sumergidas.

Su técnica de análisis se denomina “heliosismología tiempo-distancia”² y es similar a una aproximación ampliamente usada en estudios de terremotos. Así como las ondas sísmicas que viajan a través del cuerpo de la Tierra revelan lo que hay en el interior del planeta, las ondas acústicas que se trasladan a través del cuerpo del Sol pueden indicar lo que hay en el interior de la estrella. Afortunadamente para los heliosismólogos, el Sol tiene ondas acústicas en abundancia. El cuerpo solar está literalmente rugiendo con movimientos turbulentos de ebullición. Esto sienta las bases para la temprana detección de manchas solares.

“No podemos realmente escuchar estos sonidos a través del abismo del espacio”, explica Llonidis, “pero podemos ver las vibraciones que hacen en la superficie solar”. Instrumentos ubicados a bordo de dos naves espaciales, la venerable SOHO (Solar and Heliospheric Observatory u Observatorio Solar y Heliosférico, en idioma español) y la más reciente SDO (Solar Dynamics Observatory u Observatorio de Dinámica Solar, en idioma español) constantemente monitorizan el Sol en busca de actividad acústica.

Sunspot Breakthrough (splash soho, 558px)

Los colores falsos que se aprecian en este video tomado por la nave espacial SOHO representan las diferencias en la acústica relacionadas con el tiempo de viaje, las cuales anuncian la aparición de una mancha solar mientras emerge a través de la superficie del Sol, en octubre de 2003. Créditos: Thomas Hartlep, Universidad Stanford. [Video (en idioma inglés)] [Más información, (en idioma inglés)] .

Las manchas solares sumergidas tienen efectos detectables en la acústica interior del Sol; a saber, las ondas de sonido viajan más rápido a través de una mancha solar que a través del plasma circundante. Una gran mancha solar puede saltar una onda acústica por 12 a 16 segundos. “Midiendo estas diferencias relacionadas con el tiempo podemos encontrar las manchas solares ocultas”.

Llonidis dice que la técnica parece ser más sensible a las manchas solares localizadas 60.000 km (37.282 millas) por debajo de la superficie del Sol. El equipo no está seguro de por qué ésta es “la distancia mágica”, pero es una buena distancia porque les otorga una advertencia de que una mancha está por alcanzar la superficie con al menos dos días de anticipación.

“Esta es la primera vez que alguien ha sido capaz de señalar un parche vacío del Sol y decir que está a punto de aparecer una mancha solar”, dice el profesor Phil Scherrer, quien es el director de tesis de Llonidis, en el Departamento de Física de Stanford. “Es un gran avance”. “

Hay límites en la técnica”, advierte Llonidis. “Podemos decir que una gran mancha solar está por aparecer, pero aún no podemos predecir si una mancha en particular producirá una llamarada dirigida hacia la Tierra”.

Hasta ahora, ellos han detectado cinco manchas emergentes: cuatro con la nave espacial SOHO y una con la nave SDO. De esas cinco, dos produjeron llamaradas de tipo X, que es el tipo de explosión solar más potente. Esto alienta al equipo a creer que su técnica puede hacer una contribución positiva en el pronóstico del tiempo en el espacio. Debido a que la heliosismología es computacionalmente intensiva, todavía no es posible llevar a cabo una monitorización regular de todo el Sol (“no tenemos suficientes ciclos de CPU”, dice Llonidis), pero él cree que es sólo cuestión de tiempo antes de que los refinamientos en su algoritmo permitan detecciones rutinarias de las manchas solares ocultas.

La investigación original a la cual se hace referencia en esta historia se puede hallar en la revista Science: "Detection of Emerging Sunspot Regions in the Solar Interior (Detección de Regiones de Manchas Solares Emergentes en el Interior del Sol)", por Llonidis, Zhao y Kosovichev, 333 (6045): 993-996.

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Notas al pie de página:

(1) "El efecto mariposa"

(2) La heliosismología tiempo-distancia fue originalmente desarrollada por el científico de la NASA Thomas Duvall, en 1993.

Créditos: SOHO, un proyecto conjunto de la NASA y la Agencia Espacial Europea, fue lanzado en diciembre de 1995 y está aún en operación. El SDO es una misión de la NASA y fue lanzada en febrero del año 2010. El profesor Scherrer, tutor de Stathis Llonidis, es el investigador principal del MDI (Generador de Imágenes por Efecto Doppler-Michelson, en idioma español), ubicado a bordo de la nave SOHO, y del HMI (Generador de Imágenes Magnéticas y Heliosísmicas, en idioma español), localizado a bordo de la nave SDO. Los datos tomados tanto por el MDI como por el HMI fueron utilizados en esta investigación.

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Descubrimiento: Estrellas tan frías como el cuerpo humano

10 09 2011

Agosto 24, 2011: Usando datos proporcionados por el observatorio Explorador Infrarrojo de Campo Amplio para Sondeo (Wide-field Infrared Survey Explorer o WISE, en idioma inglés), de la NASA, un grupo de astrónomos ha descubierto seis estrellas "enanas tipo Y" —cuerpos celestes similares a las estrellas, pero con temperaturas tan bajas como la del cuerpo humano.

Room Temperature Stars (concept, 200px)

Concepto artístico que ilustra cómo podría verse una estrella "enana tipo Y". Las enanas Y son los objetos cuasi-estelares más fríos que se conocen; sus temperaturas pueden incluso estar por debajo de la del cuerpo humano. [Más información]

Los astrónomos habían buscado estos oscuros objetos durante más de una década sin éxito. Cuando se los observa con un telescopio en el intervalo de la luz visible, son casi imposibles de detectar. La visión infrarroja del telescopio WISE permitió al fin detectar el débil brillo de media docena de estrellas enanas tipo Y ubicadas relativamente cerca del Sol, a una distancia aproximada de 40 años luz.

"El telescopio WISE realizó una exploración de todo el cielo para buscar estos y otros objetos, y fue capaz de detectar su tenue presencia usando su visión infrarroja de alta sensibilidad", dijo Jon Morse, quien es el director de la División de Astrofísica (Astrophysics Division, en idioma inglés), ubicada en las oficinas centrales de la NASA, en Washington.

Las enanas tipo Y son los miembros más fríos de la familia de las estrellas enanas marrones. A las enanas marrones en ciertas ocasiones se las llama también estrellas "fallidas". Son demasiado bajas en masa como para fusionar átomos en sus núcleos y, por lo tanto, no queman material del mismo modo en que lo hace una estrella como nuestro Sol, el cual se ha mantenido brillando de manera continua durante miles de millones de años. En cambio, estos objetos se enfrían y se apagan con el tiempo, hasta que la poca luz que emiten solamente puede ser detectada en las longitudes de onda del infrarrojo. Las atmósferas de las enanas marrones son similares a las de los planetas gaseosos gigantes como Júpiter, pero son más fáciles de observar a distancia porque comúnmente se encuentran aisladas en el espacio, lejos de la luz cegadora de una estrella primaria.

Hasta hoy, los datos proporcionados por el telescopio WISE han revelado la existencia de cien nuevas estrellas enanas marrones. De esas cien, seis son clasificadas como enanas tipo Y frías. Una de estas enanas Y, identificada como WISE 1828+2650, ostenta el récord de ser la estrella enana más fría que se conoce, con una temperatura atmosférica estimada menor que la temperatura ambiente típica en un interior, es decir menos de 25 grados Celsius (80 grados Fahrenheit).

Room Temperature Stars (coldest, 558px)

WISE 1828+2650, la estrella enana más fría que se conoce aparece como un punto verdoso en el centro de esta imagen infrarroja. El frígido cuerpo estelar no llega ni a la temperatura típica del cuerpo humano, pues registra menos de 25 grados Celsius (80 Fahrenheit) en su atmósfera. [Más información]

"Las enanas marrones que encontrábamos usualmente antes de este descubrimiento tenían una temperatura más parecida a la de un horno de cocina", dice Davy Kirkpatrick, quien es miembro del equipo científico de WISE, en el Centro de Procesamiento y Análisis de Datos Infrarrojos (Infrared Processing and Analysis Center o IPAC, en idioma inglés), en Caltech. "Con el descubrimiento de las enanas Y, nos hemos trasladado desde la cocina hacia las otras partes más frescas de la casa".

Las enanas tipo Y se encuentran en la vecindad de nuestro Sol; están ubicadas a una distancia de entre 9 y 40 años luz. La estrella Y que se encuentra a 9 años luz, identificada como WISE 1541-2250, podría convertirse pronto en la séptima estrella más cercana al Sol, desbancando a la estrella Ross 154 y ubicándola en el octavo lugar. A modo de comparación, la estrella más cercana a nuestro sistema solar esPróxima Centauri, la cual se halla a aproximadamente cuatro años luz de distancia.

Sunspot Breakthrough (signup)

"Encontrar enanas marrones cerca del Sol es como descubrir que hay una casa escondida en la calle donde uno vive, y que nunca antes habíamos notado", dice Michael Cushing, quien es miembro del equipo WISE en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, en idioma inglés), de la NASA. "Es excitante para mí saber que hay vecinos allí afuera a los que aún no hemos saludado. Con el observatorio WISE, podríamos incluso encontrar una estrella marrón más cercana a nosotros que la estrella más cercana que ahora conocemos".

Una vez que el equipo del telescopio WISE identificó a las estrellas marrones candidatas, utilizó el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA con el fin de acortar la lista. Para hacer la confirmación definitiva, el equipo del telescopio WISE usó algunos de los telescopios y espectrógrafos más poderosos que existen sobre la Tierra con el propósito de dispersar la luz de estos objetos y buscar pistas inequívocas de moléculas de agua, metano y posiblemente amoníaco. En el caso de las enanas tipo Y más frías, el equipo usó el Telescopio Espacial Hubble de la NASA. Las enanas Y fueron identificadas tomando como base un cambio en estas marcas espectrales (comparadas con las de otras enanas marrones), el cual indica que tienen una temperatura atmosférica menor.

Para obtener más información sobre el telescopio WISE, visite: http://www.nasa.gov/wise

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Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Carlos Román Zúñiga
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Carlos Román Zúñiga

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WISE —Portal de la misión

Créditos:

Davy Kirkpatrick del Instituto Tecnológico de California (Caltech) es el autor principal de un artículo publicado en la revista científica Astrophysical Journal Supplement Series , en el que se describen las 100 estrellas enanas marrones confirmadas por el estudio. Michael Cushing, quien es miembro del equipo WISE en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, en idioma inglés), de la NASA, en Pasadena, California, es autor de un artículo que describe las características de las enanas tipo Y en la revista científica Astrophysical Journal.

El JPL dirige la misión WISE para el Directorio de Misiones Científicas (Science Mission Directorate, en idioma inglés), de la NASA. El investigador principal del instrumento es Edward Wright, de la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA). El satélite fue puesto fuera de servicio en 2011 tras completar sus observaciones de todo el cielo. La misión fue seleccionada bajo el Programa Explorers (Exploradores), de la NASA, dirigido desde el Centro Goddard para Vuelos Espaciales (Goddard Space Flight Center, en idioma inglés), en Greenbelt, Maryland. El instrumento científico fue construido por el laboratorio Space Dynamics Laboratory, ubicado en Logan, Utah, y la nave espacial fue construida por la empresa Ball Aerospace and Technologies Corp., en Boulder, Colorado. Las operaciones científicas y el procesamiento de datos se llevan a cabo en el Centro de Procesamiento y Análisis de Datos Infrarrojos (Infrared Processing and Analysis Center o IPAC, en idioma inglés), en Caltech.

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Última actualización: 31 de agosto de 2011

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El Directorio de Ciencias del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de la NASA patrocina el Portal de Internet de Science@NASA que incluye a Ciencia@NASA. La misión de Ciencia@NASA es ayudar al público a entender cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la NASA y colaborar con los científicos en su labor de difusión.





La NASA planea visitar un asteroide cercano a la Tierra

10 09 2011

Agosto 26, 2011: Dentro de algunos años, una nave espacial de la NASA buscará los componentes esenciales de la vida en una palada de polvo de asteroide. La sonda OSIRIS-REx1, cuyo lanzamiento está programado para septiembre de 2016, interceptará al asteroide 1999 RQ36, ingresará en órbita a su alrededor durante un año y luego usará un brazo robot para tocar su superficie.

"Lo llamamos ‘toca y vete’", explica Michael Drake, quien es el investigador principal del proyecto en la Universidad de Arizona. "OSIRIS-REx se acercará a la superficie a una velocidad de 0,1 m/s (apenas 0,2 mph, lo que es menos de un décimo de la velocidad típica que llevamos al caminar) y, sin posarse sobre el asteroide, estirará su brazo robot, el cual está equipado con un recolector de muestras. Simplemente agitaremos la superficie del asteroide con nitrógeno extra-puro con el fin de revolver el material y capturarlo más fácilmente".

OSIRIS-REX (splash, 558px)

Un video en YouTube muestra cómo OSIRIS-REx se aproximará al asteroide, tomará muestras y las enviará en una cápsula de regreso a la Tierra. [Video en idioma inglés únicamente]

Los asteroides parecen tan carentes de vida como un cráneo de Yorick; sin embargo, el material de 1999 RQ36 podría guardar pistas sobre el origen de la vida en la Tierra.

Algunos científicos creen que la superficie de la Tierra sufrió una esterilización2 poco después de su formación, hace unos 4.500 millones de años. Algunos planetoides y otros materiales sobrantes del génesis de los planetas cayeron posteriormente a la Tierra, convirtiéndola de este modo en un terreno árido, cubierto de cráteres. La tremenda energía cinética de las colisiones calentó a nuestro planeta hasta llevarlo al punto de ebullición.

Freaky Fluid (signup)

"La Tierra en la ‘hora cero’ tenía una atmósfera de vapor que fue escurrida para formar un océano hirviente", dice Drake. "Imagine estar de pie sobre un lago de lava como los que hay en Hawái, solo que del tamaño de todo el planeta y con una profundidad de 966 kilómetros aproximadamente (600 millas). Usted y todo lo demás, incluyendo a cualquier material orgánico y organismos unicelulares, se convertiría en agua y dióxido de carbono. No existiría".

En este escenario, para iniciar la formación de la vida habría sido necesaria una infusión de material orgánico proveniente de cualquier fuente. Los componentes esenciales para la vida en nuestro planeta pudieron haber venido, al menos en parte, de los asteroides.

"Las observaciones llevadas a cabo mediante telescopios ubicados en la Tierra sugieren que el asteroide 1999 RQ36 es rico en compuestos con base de carbono, pero no sabemos con exactitud qué hay allí. ¿Son aminoácidos? Para averiguarlo, necesitamos traer una muestra a la Tierra, donde contamos con instrumentos sofisticados y exquisitamente precisos, además de que podremos ser capaces de reaccionar ante nuevos descubrimientos".

Obtener tales muestras es un punto clave de la misión OSIRIS-REx.

OSIRIS-REX (sample, 200px)

El brazo destinado a tomar las muestras de la sonda OSIRIS-REx agita una capa de suelo de un asteroide usando nitrógeno puro. [Video de 97 MB]

Tras su llegada al asteroide 1999 RQ36, en 2019, el conjunto de cámaras e instrumentos de la nave pasará un año fotografiando al asteroide y midiendo la topografía de su superficie, su composición química y sus emisiones térmicas, mientras que los radio detectores de la sonda proveerán mapas de la masa y de la gravedad. Esta información incrementará nuestro entendimiento de los asteroides y ayudará a que el equipo de la misión seleccione el mejor sitio para tomar muestras.

Al igual que el dios Osiris del antiguo Egipto, la misión OSIRIS-REx está asociada tanto a la muerte como a la vida, a nuestro destino como a nuestro origen. Esto es porque el asteroide 1999 RQ36 es el objeto cercano a la Tierra "que cuenta con más posibilidades de tener éxito" (respecto de cómo podría afectar nuestro destino). Tiene una probabilidad de 1 en 1800 de chocar contra la Tierra en el siglo XXII.

La evidencia sugiere que un asteroide de 9,7 km (6 millas) de diámetro chocó contra la Tierra hace 65 millones de años y ocasionó la extinción de los dinosaurios, alterando de este modo la historia de la vida. En vez de que prevalecieran los dinosaurios, surgieron los mamíferos, los cuales evolucionaron hasta convertirse en seres humanos.

"Somos la primera especie capaz de mitigar la extinción que pudieran ocasionar los asteroides", comenta Drake. "Con información suficiente, podemos predecir la órbita de un asteroide que represente una amenaza".

Si los investigadores pudieran determinar con precisión la trayectoria de un objeto cercano a la Tierra (Near Earth Object o NEO, por su sigla en idioma inglés), podrían tal vez encontrar una manera de desviar al objeto de una trayectoria de colisión con la Tierra. La nave OSIRIS-REx ayudará a la NASA a aprender cómo navegar cerca de un asteroide, sentando las bases para aterrizar sobre uno de ellos. Esto puede ser bastante complicado, si consideramos que los asteroides como 1999 RQ36 tienen muy poca gravedad.

"Si usted simplemente se empujara con un dedo contra su superficie, saldría volando hacia el espacio y ¡nunca regresaría!"

La nave espacial OSIRIS-REx, sin embargo, se mantendrá a corta distancia y sus cámaras nos proporcionarán asientos "del lado de la ventanilla" para visualizar sus delicadas maniobras de recolección de muestras. El equipo de la misión planea cubrir las operaciones casi en vivo. Pero la verdadera acción comienza, dice Drake, cuando la muestra regrese a la Tierra, en 2023.

Una futura historia de Ciencia@NASA explicará cómo se manipularán las muestras a su regreso a la Tierra y describirá algunos de los experimentos que los investigadores harán con ellas. Permanezca pendiente.

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Autor: Dr. Tony Phillips
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1.OSIRIS-REx es la sigla en idioma inglés de Origins-Spectral Interpretation-Resource Identification-Security-Regolith Explorer (en idioma español: Nave exploradora de regolito con capacidad de interpretación espectral y de orígenes, identificación de recursos y seguridad). Dante Lauretta, quien es el investigador principal a cargo de la misión, inventó el acrónimo mientras escribía una lista de objetivos para la misión. "Dante está interesado en la mitología egipcia. Se encontraba haciendo garabatos con una pluma y un anotador cuando se inclinó para mostrarme a OSIRIS y cómo cada letra representaba uno de los objetivos de la misión. No me di cuenta de su significado mitológico al principio. Pero estaremos tomando este material prebiótico del asteroide, pulverizándolo y distribuyéndolo a científicos en diversos puntos del planeta con el fin de que estudien de dónde venimos. La figura mitológica también fue dividida y distribuida".

"El OSIRIS de la mitología egipcia es el dios de la vida y de la fertilidad, el dios que enseñó a los egipcios la agricultura", dice Lauretta, también de la Universidad de Arizona. "Hay una analogía con la misión espacial propuesta del siglo XXI. Estamos observando el tipo de objeto que creemos que pudo haber traído la vida a la Tierra; es decir, objetos que sembraron la Tierra con las primeras biomoléculas, los precursores de la vida". Respecto del acrónimo, la "O" representa el tema científico: orígenes. En idioma inglés, "SI" representa "spectral interpretation" (representación espectral), ya que se tomarán imágenes del objeto cercano a la Tierra en diferentes longitudes de onda, para revelar su composición. "RI" representa "resource identification" (identificación de recursos), porque se hará un mapeo del telescopio con el fin de encontrar recursos de utilidad, como agua y metales. La última "S" representa "seguridad", o sea, aprender cómo predecir el movimiento detallado de los asteroides que se aproximan a la Tierra.

2. En este contexto, decir que "la Tierra fue esterilizada" no significa que la vida estaba presente en un principio. No hay evidencia alguna de la existencia de vida en el sistema solar antes de la formación de los planetas, de modo que probablemente no había nada para esterilizar", destaca el astrobiólogo Michael New, de las oficinas centrales de NASA. Simplemente significa que el intenso bombardeo y el calentamiento de la Tierra debido a los asteroides hubiese esterilizado cualquier forma de vida hipotética que hubiese estado entonces presente.

Créditos: El Centro Goddard para Vuelos Espaciales (Goddard Space Flight Center, en idioma inglés), ubicado en Greenbelt, Maryland, estará a cargo de la dirección general de la misión, de los sistemas de ingeniería, del aseguramiento y de la seguridad de la misión para OSIRIS-REx. La empresa Lockheed Martin Space Systems, con sede en Denver, construirá la nave espacial. La carga útil de la sonda OSIRIS-REx incluye instrumentos de la Universidad de Arizona, así como del centro Goddard, de la Universidad Estatal de Arizona, en Tempe, y de la Agencia Espacial Canadiense. El Centro de Investigaciones Ames (Ames Research Center, en idioma inglés), de la NASA, en Moffet Field, California, el Centro de Investigaciones Langley (Langley Research Center, en idioma inglés), en Hampton, Virginia, y el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory, en idioma inglés), ubicado en Pasadena, California, también se encuentran involucrados en este proyecto. El equipo científico se compone de numerosos investigadores de universidades y de agencias privadas y del gobierno estadounidense. Esta es la tercera misión del Programa New Frontiers (Nuevas Fronteras), de la NASA. La primera, New Horizons (Nuevos Horizontes) fue lanzada en 2006. Esta misión volará hasta el sistema Plutón-Caronte, en julio de 2015, y después tomará como objetivo otro objeto del cinturón de Kuiper para su estudio. La segunda misión, Juno, será lanzada en agosto de este año para convertirse en la primera nave espacial en orbitar Júpiter de polo a polo y estudiar la atmósfera y el interior del planeta gigante. El Centro Marshall para Vuelos Espaciales (Marshall Space Flight Center, en idioma inglés), localizado en Huntsville, Alabama, dirige el programa New Frontiers para el Directorio de Misiones Científicas (Science Mission Directorate, en idioma inglés), en Washington.

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Última actualización: 29 de agosto de 2011

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Artículo cedido por.    Noticias Ciencia de la NASA

El Directorio de Ciencias del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de la NASA patrocina el Portal de Internet de Science@NASA que incluye a Ciencia@NASA. La misión de Ciencia@NASA es ayudar al público a entender cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la NASA y colaborar con los científicos en su labor de difusión.





Podría haber flujos de agua salada en Marte

10 09 2011

Agosto 24, 2011: Nuevas observaciones llevadas a cabo por el Orbitador de Reconocimiento de Marte, de la NASA, han revelado posibles flujos de agua que se formarían durante los meses más calurosos en Marte.

Se han observado rasgos oscuros, parecidos a dedos, que aparecen sobre las pendientes marcianas desde el final de la primavera y durante el verano, que luego se desvanecen cuando llega el invierno, y que vuelven a aparecer en la siguiente primavera. Las repetidas observaciones han rastreado los cambios estacionales en estos rasgos recurrentes, los cuales han sido detectados en diversas laderas inclinadas, en latitudes intermedias del hemisferio austral de Marte.

"La mejor explicación que tenemos hasta la fecha para estas observaciones es que hay agua salada que está fluyendo", dice Alfred McEwen, de la Universidad de Arizona, en Tucson. McEwen es el investigador principal del Experimento Científico de Imágenes en Alta Resolución (High Resolution Imaging Science Experiment o HiRISE, en idioma inglés) y es el autor principal de un informe sobre los flujos recurrentes, el cual fue publicado en la edición del viernes de la revista Science.

Mars Flows (splash, 558px)

Haga clic en la imagen para ver una película sobre los rasgos que podrían ser evidencia de agua salada, en estado líquido, que fluye en Marte, en la actualidad. La evidencia para esta posible interpretación fue presentada en un informe redactado por McEwen y colaboradores en la edición del 5 de agosto de 2011 de la revista Science. [Película]

Aunque algunos aspectos de las observaciones todavía intrigan a los investigadores, los flujos de agua salada explican las características de estos rasgos mejor que las hipótesis alternativas. El contenido salino reduce la temperatura de congelación del agua. Por esta razón, los sitios en los cuales hay flujos activos se vuelven lo suficientemente tibios, incluso en el subsuelo poco profundo, como para mantener agua que es casi tan salada como la de los océanos de la Tierra, en estado líquido. En cambio, el agua pura se congelaría bajo las temperaturas observadas.

"Estas rayas oscuras son distintas de otro tipo de rasgos que aparecen en las pendientes marcianas", dijo Richard Zurek, quien es científico del proyecto del Orbitador de Reconocimiento de Marte en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, en idioma inglés), de la NASA, en Pasadena, California. "Las repetidas observaciones muestran que se extienden cada vez más hacia abajo de las laderas durante la estación cálida".

Los rasgos que fueron fotografiados tienen solamente entre 0,5 y 5 metros o yardas de ancho, y longitudes de hasta algunos cientos de metros o yardas. Estos rasgos son mucho más angostos que los "cauces" ubicados en algunas laderas marcianas, sobre los cuales se ha informado anteriormente. Sin embargo, en algunos de estos lugares se observan hasta más de 1.000 flujos individuales. Además, mientras que los cauces abundan en las laderas frías orientadas hacia los polos, estos rasgos oscuros aparecen en las laderas más tibias, orientadas hacia el ecuador.

Mars Flows (signup)

Las imágenes muestran que los flujos se alargan y se tornan más oscuros en las laderas rocosas, orientadas hacia el ecuador, desde el final de la primavera hasta el principio del otoño. Esta dependencia estacional, así como la distribución de latitudes y los cambios de brillo sugieren que un material volátil está involucrado en el proceso, pero no ha habido detección directa. Las condiciones son demasiado cálidas para la escarcha de dióxido de carbono y, en algunos lugares, demasiado frías para el agua pura. Esto sugiere la acción de agua salina, la cual tiene un punto de congelación más bajo. La presencia de depósitos salinos en la mayor parte de la superficie de Marte sugiere que el agua salada fue abundante en el Planeta Rojo en el pasado. Estas recientes observaciones indican que el agua salina podría todavía fluir cerca de la superficie en algunos lugares y en ciertos momentos.

Cuando los científicos investigaron las laderas que mostraban estos flujos empleando el Espectrómetro Compacto de Imagen de Reconocimiento para Marte (Compact Reconnaissance Imaging Spectrometer for Mars o CRISM, en idioma inglés), no aparecieron señales de agua. Los flujos podrían secarse rápidamente en la superficie, o podrían sólo fluir en el subsuelo, cerca de la superficie.

Mars Flows (map, 200px)

Los cuadrados azules en este mapa indican rasgos de la superficie de Marte que podrían deberse a flujos de agua salada. [Más información]

"Estos flujos no son oscuros por ser húmedos", dijo McEwen. "Son oscuros por alguna otra razón".

Un flujo iniciado por agua salada podría reacomodar granos o cambiar la rugosidad de la superficie en una cierta manera que la haga parecer más oscura. Sin embargo, es más difícil explicar cómo es que estos rasgos de tornan claros de nuevo cuando la temperatura baja.

"Esto es actualmente un misterio, pero creo que es un misterio que puede resolverse con más observaciones y experimentos de laboratorio", dijo McEwen.

Estos resultados son lo más cercano que han estado los científicos, en la actualidad, de descubrir evidencia de agua líquida en la superficie del planeta. Se ha detectado agua congelada cerca de la superficie en muchas regiones de latitudes intermedias o altas. Los cauces de aspecto reciente sugieren que las laderas experimentaron movimientos geológicos en tiempos recientes, quizás con la ayuda de agua. También, se detectaron supuestas gotitas de agua salina en algunos soportes estructurales del Phoenix Mars Lander (Aterrizador de Marte Phoenix, en idioma español). Si los estudios subsiguientes de estos flujos oscuros recurrentes aportan evidencia de agua salada, éstos podrían ser los primeros lugares en los que se detecte agua líquida en Marte.

"El Programa de Exploración de Marte, de la NASA, continúa llevándonos cada vez más cerca de determinar si el Planeta Rojo podría haber albergado vida de alguna manera", dice Charles Bolden, quien es administrador de la NASA, "y reafirma a Marte como un destino futuro importante para la exploración humana".

Para obtener más información sobre el Orbitador de Reconocimiento de Marte, visitehttp://www.nasa.gov/mro y http://marsprogram.jpl.nasa.gov/mro/ (en idioma inglés).

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Autor: Dr. Tony Phillips
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Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Juan C. Toledo
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Créditos: El Orbitador de Reconocimiento de Marte es administrado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por su sigla en idioma inglés) para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en Washington. El Laboratorio Planetario y Lunar de la Universidad de Arizona está a cargo de las operaciones de HiRISE. La cámara fue construida por la empresa Ball Aerospace and Technologies, ubicada en Boulder, Colorado. El Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, en Laurel, Maryland, proporcionó y opera el CRISM. El JPL es una división del Instituto de Tecnología de California, en Pasadena.

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