Kepler confirma la existencia del primer planeta en la zona habitable de una estrella como el Sol

16 12 2011

Diciembre 5, 2011: La misión Kepler, de la NASA, ha confirmado la existencia del primer planeta dentro de la "zona habitable" de una estrella distante similar al Sol.

Kepler's First Planet (concept, 200px)

Concepto artístico que ilustra a Kepler-22b, un planeta conocido por orbitar cómodamente en la zona habitable de una estrella parecida al Sol. [Imagen ampliada]

El recién confirmado planeta, denominado Kepler-22b, tiene cerca de 2,4 veces el radio de la Tierra. Los científicos desconocen aún si la composición de Kepler-22b es predominantemente rocosa, gaseosa o líquida, pero su descubrimiento es un paso adelante en la búsqueda de planetas similares a la Tierra.

La llamada "zona habitable" de un sistema planetario se refiere a la banda de órbitas donde podría existir agua líquida sobre la superficie de un planeta. Recientemente, Kepler ha descubierto más de 1.000 nuevos candidatos a ser considerados planeta. Diez de estos candidatos tienen un tamaño similar al de la Tierra y poseen una órbita dentro la zona habitable de su estrella anfitriona. Se requieren más observaciones para verificar que estos candidatos sean realmente planetas.

"Esto representa un verdadero avance en la búsqueda del gemelo de la Tierra", dijo Douglas Hudgins, quien es un investigador del programa Kepler, en las oficinas centrales de la NASA, ubicadas en Washington.

Kepler-22b está localizado a una distancia de 600 años luz. Aunque el planeta es más grande que la Tierra, su órbita, de 290 días alrededor de una estrella parecida al Sol, se asemeja a la de nuestro planeta. La estrella anfitriona de Kepler-22b pertenece a la misma clase que nuestro Sol (es una estrella de tipo G), a pesar de que es algo más pequeña y más fría.

La nave espacial Kepler facilita el descubrimiento de planetas y de candidatos a ser considerados planetas mediante la medición de la disminución de la luminosidad de más de 150.000 estrellas con el fin de buscar planetas que las cruzan o "transitan". Para verificar que la señal detectada proviene de un planeta, Kepler requiere, al menos, tres tránsitos.

Kepler's First Planet (layout, 558px)

Este diagrama compara nuestro sistema solar con el sistema Kepler-22, un sistema de estrellas que contiene el primer planeta descubierto por la misión Kepler de la NASA en una "zona habitable". Dicha zona habitable es definida como un punto especial alrededor de una estrella, donde las temperaturas son perfectas para que exista el agua en estado líquido. Para que haya vida en la Tierra, es esencial el agua en estado líquido. [Más información]

"La fortuna nos sonrió con la detección de este planeta", dijo William Borucki, quien es el investigador principal de Kepler en el Centro de Investigaciones Ames, de la NASA, ubicado en Moffett Field, California. Borucki fue quien dirigió el equipo de científicos que realizó el descubrimiento de Kepler-22b. "El primer tránsito fue captado a solo tres días de que declaramos a la nave espacial lista para operar. Durante la temporada de las fiestas, en el año 2010, fuimos testigos del tercer tránsito, que resultó determinante".

El equipo de científicos de la misión Kepler utiliza telescopios en la Tierra, así como también el Telescopio Espacial Spitzer, con el fin de revisar aquellas observaciones obtenidas por la nave espacial sobre los candidatos a ser considerados planetas. El campo estelar que observa Kepler en las constelaciones Cygnus (el Cisne) y Lyra (Lira) solamente puede verse desde observatorios en tierra, durante la primavera hasta principios del otoño. Los datos del resto de las observaciones ayudan a determinar cuáles son los candidatos que pueden ser considerados planetas.

De los 54 candidatos a ser considerados como planetas, ubicados en las zonas habitables durante el mes de febrero de 2011, Kepler-22b es el primero en ser confirmado. Este descubrimiento clave será publicado en la revista científica The Astrophysical Journal.

Kepler's First Planet (signup)

El equipo de investigadores de Kepler llevará a cabo su conferencia inaugural de ciencia, en el Centro de Investigaciones Ames, del 5 al 9 de diciembre, durante la cual anunciará el descubrimiento de 1.094 nuevos candidatos a ser considerados planetas. Desde la publicación de su catálogo más reciente, en el mes de febrero, la cantidad de candidatos a planetas identificados por Kepler ha aumentado un 89 por ciento y ahora asciende a un total de 2.326 candidatos. De estos, 207 tienen un tamaño aproximado al de la Tierra, 680 son de tamaño "super-Tierra", 1.181 tienen el tamaño del planeta Neptuno, 203 son del tamaño de Júpiter y 55 son más grandes que Júpiter.

Los descubrimientos, basados en observaciones realizadas desde el mes de mayo de 2009 hasta septiembre de 2010, muestran un aumento muy significativo de la cantidad de candidatos a planetas de menor tamaño. La cantidad de candidatos del tamaño de la Tierra y de tamaño "super-Tierra" se ha incrementado más del 200 y del 140 por ciento, respectivamente, desde febrero. Los nuevos datos sugieren que aquellos planetas cuyo tamaño sea de 1 a 4 veces el tamaño de la Tierra podrían ser abundantes en la galaxia.

Hasta el momento, existen 48 candidatos a ser considerados planetas en la zona habitable de su respectiva estrella. A pesar de que ello representa una disminución en la cifra de 54 candidatos que fue informada en el mes de febrero, el equipo de Kepler ha implementado en su nuevo catálogo una definición más estricta de lo que constituye una zona habitable para explicar el efecto del calentamiento ocasionado por las atmósferas, lo cual podría alejar a la zona de su estrella, moviéndola hacia períodos orbitales más prolongados.

"El impresionante aumento en la cantidad de candidatos a planetas que poseen el tamaño de la Tierra nos indica que nos estamos acercando a los planetas que la nave espacial Kepler debía detectar: o sea, los que no son solamente del tamaño de la Tierra, sino que también son potencialmente habitables", dijo Natalie Batalha, quien es la directora adjunta del equipo de investigación de la misión Kepler, en la Universidad del Estado de San José, en San José, California.

Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Iris Mónica Vargas
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Sol Gil

Más información

La misión Kepler de la NASA

Sesión informativa de la conferencia de ciencia sobre Kepler

Nota a pie de página: (1) Investigaciones realizadas anteriormente habían sugerido la existencia de planetas de tamaño similar al de la Tierra en zonas habitables; sin embargo, la confirmación contundente de esto resultó difícil de lograr. Recientemente se pudo confirmar la existencia de otros dos planetas pequeños que orbitan estrellas más chicas y más frías que nuestro Sol, los cuales están localizados en las fronteras de la zona habitable y cuyas órbitas se asemejan más a las de Venus y Marte.

Créditos:  El Centro de Investigaciones Ames, de la NASA, administra el desarrollo del sistema de la misión Kepler en la Tierra, las operaciones de la misión y el análisis de los datos científicos. El Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, ubicado en Pasadena, California, es la entidad que manejó el desarrollo de la misión Kepler. La firma Ball Aerospace and Technologies, de Boulder, Colorado, desarrolló el sistema de vuelo de Kepler y brinda apoyo durante las operaciones de la misión junto al Laboratorio para Física Espacial y Atmosférica, de la Universidad de Colorado, en Boulder. El Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial, en los archivos de Baltimore, reúne y distribuye los datos científicos de la misión Kepler. Asimismo, Kepler es la décima Misión de Descubrimiento de la NASA y está patrocinada por el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en las oficinas centrales de dicha entidad.

National Aeronautics and Space AdministrationFuncionaria responsable de la NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
¡Envíenos sus comentarios!
Última actualización: 15 de diciembre de 2011

Ciencias espacialesAstronomíaCiencias de la tierraCiencias físicasMás allá de la coheteríaScience@NASA – Portal en idioma inglés

Artículo cedido por.    Noticias Ciencia de la NASA

El Directorio de Ciencias del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de la NASA patrocina el Portal de Internet de Science@NASA que incluye a Ciencia@NASA. La misión de Ciencia@NASA es ayudar al público a entender cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la NASA y colaborar con los científicos en su labor de difusión

Anuncios




New Horizons se convierte en la nave espacial que más se ha acercado a Plutón

16 12 2011

Diciembre 3, 2011: La misión New Horizons (Nuevos Horizontes, en idioma español), de la NASA, alcanzó ayer, 2 de diciembre de 2011, un logro especial en su misión de reconocimiento del sistema de Plutón, al acercarse a este planeta enano más que cualquier otra nave espacial en la historia.

A la nave New Horizons le tomó 2.143 días de vuelo a alta velocidad (recorriendo más de un millón de kilómetros diarios durante casi seis años) romper el récord anterior de acercamiento a Plutón, de 1.580 millones de kilómetros, establecido por la nave espacial Voyager 1 (Viajero 1, en idioma español), de la NASA, en enero del año 1986.

Pluto (trajectory, 510px)

Haga clic en la imagen para ver la posición actual de la nave espacial New Horizons, conforme se aproxima a Plutón a toda velocidad.

"¡Qué gran logro!", dice Alan Stern, quien es el investigador principal de New Horizons, en el Instituto de Investigaciones del Suroeste. "Aunque todavía tenemos mucho camino por delante (1.500 millones de kilómetros hasta Plutón), nos encontramos ahora en territorio inexplorado pues ninguna nave espacial se había aproximado tanto a Plutón, y la distancia se acorta en más de un millón de kilómetros cada día".

Pluto (signup)

Ahora, la nave New Horizons, que se encuentra en perfecto estado de salud y continúa su curso, estando ya más cerca de Plutón de lo que Voyager jamás llegó, continuará fijando récords de distancia a Plutón todos los días, hasta su acercamiento máximo al planeta enano, el cual será de alrededor de 12.500 kilómetros (7.767 millas), y que tendrá lugar el 14 de julio de 2015.

"Hemos cruzado una gran distancia a través del sistema solar", dice Glen Fountain, quien es el administrador de proyecto de la misión New Horizons en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins. "Cuando ocurrió el lanzamiento [el 19 de enero de 2006], parecía que este viaje de 10 años sería eterno, pero esos años se nos han pasado bastante rápidamente. Ya casi llevamos 6 años de vuelo, y sólo faltan aproximadamente 3 años para que comience nuestro encuentro".

Pluto (from afar, 200px)

La visión actual que tiene la nave New Horizons de Plutón aún se asemeja a esta imagen tomada por la cámara telescópica de largo alcance de la nave en 2007. Dicha imagen cambiará de manera exponencial a partir del final del año 2014, cuando New Horizons se acerque a toda velocidad a su objetivo y sus cámaras comiencen a percibir detalles.

Desde la distancia actual a la cual se encuentra New Horizons de Plutón (tan lejos como está la Tierra de Saturno), Plutón continúa siendo sólo un débil punto de luz. Pero cuando New Horizons ingrese en el sistema de Plutón, a mediados del año 2015, el planeta y sus lunas estarán tan cerca que las cámaras de la nave espacial lograrán detectar detalles tan pequeños como un campo de fútbol.

"Me pregunto cuánto tiempo transcurrirá hasta que la próxima misión a Plutón (quizás se trate de un futuro orbitador o de una nave de aterrizaje), cruce esta marca de distancia", continúa Stern. "Podrían ser décadas".

New Horizons se encuentra actualmente en hibernación, con todos sus sistemas apagados, excepto los esenciales. Se aleja del Sol a más de 55.500 kilómetros por hora. Los operadores del Laboratorio de Física Aplicada "despertarán" a la nave en enero con el fin de iniciar un período de pruebas y mantenimiento que durará un mes.

Visite la página oficial de New Horizons para obtener más información y actualizaciones sobre la travesía hacia Plutón:http://pluto.jhuapl.edu/index.php (en idioma inglés).

Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Juan C. Toledo
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Juan C. Toledo

Más información

Los misterios del Planeta Enano atraen a la sonda New Horizons —Ciencia@NASA

New Horizons —Página oficial auspiciada por el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins (JHU-APL, por su sigla en idioma inglés)

New Horizons —Página oficial de la NASA

Créditos: New Horizons es la primera misión dentro del programa New Frontiers (Nuevas Fronteras, en idioma español), de la NASA, el cual está compuesto por proyectos de exploración espacial de mediana clase. El Laboratorio de Física Aplicada administra la misión para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, y opera la nave espacial en vuelo. El Centro Marshall para Vuelos Espaciales, de la NASA, ubicado en Huntsville, Alabama, administra el programa New Frontiers para el Directorio de Misiones Científicas de la agencia espacial, en Washington.

National Aeronautics and Space AdministrationFuncionaria responsable de la NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
¡Envíenos sus comentarios!
Última actualización: 14 de diciembre de 2011

Ciencias espacialesAstronomíaCiencias de la tierraCiencias físicasMás allá de la coheteríaScience@NASA – Portal en idioma inglés

Artículo cedido por.    Noticias Ciencia de la NASA

El Directorio de Ciencias del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de la NASA patrocina el Portal de Internet de Science@NASA que incluye a Ciencia@NASA. La misión de Ciencia@NASA es ayudar al público a entender cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la NASA y colaborar con los científicos en su labor de difusión