Fría y fascinante: una alineación de planetas a la puesta del Sol

22 02 2012

22 de febrero de 2012:  Nota para los observadores del cielo: colóquense sus abrigos de invierno. Lo que están a punto de leer puede hacerlos sentir unas ganas incontrolables de correr hacia afuera.

Los planetas más brillantes en el sistema solar se están alineando en el cielo de la tarde, y ustedes pueden ver la formación –al menos una parte– esta noche.

Vayan afuera al atardecer y miren hacia el Oeste. Venus y Júpiter aparecen en el crepúsculo incluso antes de que el cielo se torne completamente negro. Los dos planetas brillantes, rodeados por el azul del atardecer, son una vista maravillosa.

Cold and Spellbinding (splash, arrow)

Göran Strand, un astrónomo aficionado que capturó la convergencia de Venus y Júpiter sobre Frösön, Suecia, el 12 de febrero de 2012. [Video (en idioma inlglés)]

Si ustedes salen mañana a la misma hora, la vista mejora porque Venus y Júpiter están convergiendo. A mediados de febrero, se encuentran alejados aproximadamente 20 grados. Para fin de mes, el ángulo se estrecha a solo 10 grados; estos planetas estarán tan juntos que podrán tapar a ambos detrás de la palma de la mano (extendida). Su belleza combinada aumenta cada noche mientras la distancia entre ellos se reduce.

Una noche especial para observar será la del sábado 25 de febrero, cuando la Luna creciente se mueva para formar un delgado triángulo que tendrá a Venus, a Júpiter y a la Luna misma como vértices (mapa del cielo). Una noche después, el domingo 26 de febrero, sucede de nuevo (mapa del cielo). Esta formación será visible en todo el mundo, tanto en las ciudades como en las poblaciones rurales por igual. La Luna, Venus y Júpiter son los objetos más brillantes en el cielo nocturno; juntos pueden brillar a través de las luces urbanas, la neblina, e incluso de algunas nubes.

Cold and Spellbinding (signup, spanish)

Después de saltar de Venus a Júpiter, a finales de febrero, la Luna sale del escenario por la izquierda, pero el espectáculo está lejos de terminar.

En marzo, Venus y Júpiter continuarán su implacable convergencia hasta que, el 12 y 13 de marzo, el dúo esté separado solo por 3 grados, lo que será un espectacular doble faro en el cielo del atardecer (mapa del cielo). Ahora ustedes podrán ocultarlos juntos detrás de un par de dedos extendidos.

Hay algo hipnotizante en las estrellas y planetas agrupados de este modo. Y no, ustedes no están imaginando cosas cuando esto les sucede. El fenómeno está basado en la anatomía del ojo humano.

Cold and Spellbinding (fovea, spanish)

La fóvea es responsable de nuestra visión central más fina. [Más información (en idioma inglés)]

”Su ojo es como una cámara digital”, explica el técnico en optometría Stuart Hiroyasu, de Bishop, California. ”Hay una lente al frente para enfocar la luz y una formación fotosensible ubicada detrás de la lente para capturar la imagen. La formación que se encuentra en su ojo se llama retina. Está hecha de conos y bastones, los cuales constituyen el equivalente orgánico de los píxeles electrónicos”.

Hay una pequeña porción de tejido cerca del centro de la retina que está densamente poblada por estos conos. A esta región se la llama la ”fóvea”.

”Lo que sea que usted vea con la fóvea, lo verá en alta definición”, dice Hiroyasu. La fóvea es fundamental para leer, conducir, ver televisión. La fóvea tiene la atención del cerebro.

El campo de visión de la fóvea es de tan solo 5 grados. En la mayoría de las noches de marzo, Venus y Júpiter encajarán en ese cono estrecho. Y cuando eso suceda, ¡listo! Eso es astronomía fascinante.

Al estar afuera, hechizados por los planetas alineados en un atardecer del ocaso del invierno (boreal), simplemente ustedes podrían olvidar que sienten frío. De cualquier forma traigan un abrigo…

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Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Sol Gil
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Sol Gil

Más información

Mapas del cielo: 25 de febrero, 26 de febrero, 12 de marzo , 13 de marzo de 2012.

Video ScienceCast:Una alineación de planetas (video en idioma inglés)

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Última actualización: 22 de febrero de 2012

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Preparan una misión para aterrizar en un cometa

13 02 2012

12 de febrero de 2012: La nave espacial Rosetta, de Europa, se encuentra en camino para interceptar un cometa; está lista para marcar un hito en la historia aeroespacial. En el año 2014, Rosetta ingresará en órbita alrededor del cometa 67P/Churyumov Gerasimenko y colocará una sonda sobre él. Serán la primera nave espacial y la primera sonda que realizan esta tarea en el espacio.

El objetivo de Rosetta es conocer la historia primordial que cuenta un cometa a medida que se desintegra gloriosamente.

Los cometas son restos primitivos de cuando se "construyó" nuestro propio sistema solar, lo que tuvo lugar hace aproximadamente 4.500 millones de años. Debido a que pasan gran parte del tiempo en el frío profundo de las partes externas del sistema solar, los cometas están bien conservados; constituyen una mina de oro para los astrónomos que desean conocer qué condiciones reinaban "en el comienzo".

A medida que sus órbitas alargadas los trasladan más cerca del Sol, los cometas se transforman en los cuerpos más impresionantes del cielo nocturno. Rosetta es una misión de la Agencia Espacial Europea; fue lanzada en el año 2004 y lleva instrumentos estadounidenses a bordo. Esta nave espacial podrá presenciar la metamorfosis desde la "primera fila".

Rosetta (splash)

Concepto artístico de Rosetta en órbita mientras que la sonda de exploración de la misión investiga la superficie del cometa. [Más información]

Lo que hasta ahora sabemos de los cometas proviene de algunas misiones que los han sobrevolado.

"De cierto modo, un sobrevuelo es apenas un tentador vistazo de un cometa en una etapa de su evolución", dice Claudia Alexander, quien se desempeña como científica de proyecto en el Proyecto Rosetta, Estados Unidos, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés). "Rosetta es diferente. Orbitará a 67P durante 17 meses. Presenciaremos la evolución de este cometa a medida que lo acompañamos a entrar y salir del Sol".

El feroz calor solar tendrá un profundo efecto sobre el objetivo de Rosetta. "Veremos que el cometa comienza siendo apenas una especie de pepita de oro en el espacio y luego se convierte en algo poético y hermoso, que arrastra una gran cola".

En este momento, Rosetta está "descansando", preparándose para enfrentar los desafíos que vienen. Se encuentra hibernando, en un sueño profundo, ocupada en una persecución a alta velocidad.

El toque de diana tendrá lugar cerca o durante el día de Año Nuevo de 2014, cuando la nave espacial dé inicio a un programa de chequeo de un mes de duración.

Rosetta (signup)

Si todo sale bien, en el mes de agosto de ese mismo año, Rosetta ingresará en órbita alrededor del núcleo de 67P y comenzará a explorar su superficie en busca de un sitio para el descenso. Una vez que el lugar esté elegido, la nave espacial descenderá hasta llegar a ubicarse 1 kilómetro por encima de su superficie con el fin de desplegar la sonda.

La sonda se llama “Philae” y debe su nombre a una isla en el Nilo, la cual es el sitio donde se erige un obelisco que ayudó a descifrar (¡sí, adivinó!) la Piedra de Rosetta (Rosetta Stone, en idioma inglés).

El aterrizaje está previsto para noviembre de 2014, cuando Philae realizará el primer aterrizaje controlado sobre el núcleo de un cometa.

"Cuando nos posemos en el núcleo, ¡el cometa ya podría estar en actividad!", afirma Alexander. Como los cometas tienen escasa actividad, la sonda se anclará con arpones. “Los pies quizás realicen una perforación en algo crujiente, como el permafrost (capa de hielo que se encuentra permanentemente congelada en la superficie), o quizás lo haga en algo sólido, como una roca”, especula la investigadora.

Una vez que esté amarrada, la sonda comenzará un estudio sin precedentes del núcleo de un cometa. Entre otras cosas, recolectará muestras para examinar mediante microscopios automáticos ubicados a bordo y tomará imágenes panorámicas del terreno del cometa desde el nivel del suelo.

Mientras tanto, arriba, en órbita, la nave espacial Rosetta estará ocupada también. A bordo, los sensores confeccionarán mapas de la superficie y del campo magnético del cometa, monitorizarán los chorros y géiseres en erupción, medirán la tasa de flujos y mucho más. Juntos, el orbitador y la sonda construirán la primera imagen en 3 dimensiones de las capas y de las depresiones que yacen debajo de la superficie de un cometa.

Los resultados deberían contar toda una historia.

Créditos y Contactos

Autor: Dauna Coulter
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Un vistazo a Rosetta –de la Agencia Espacial Europea

Agencia Espacial Europea –portal en Internet

"Cadáveres" de cometas en el viento solar –Ciencia@NASA

A algunos cometas les gusta lo caliente –Ciencia@NASA

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Última actualización: 12 de febrero de 2012

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Replanteando un mundo extraterrestre

6 02 2012

4 de febrero de 2012: A cuarenta años luz de la Tierra, un planeta rocoso llamado "55 Cancri e" circula peligrosamente cerca de un infierno estelar. Completando una órbita en tan solo 18 horas, el planeta extraterrestre se encuentra ubicado 26 veces más cerca de su estrella de lo que Mercurio está del Sol. Si la Tierra estuviera en la misma posición, el suelo que yace debajo de nuestros pies se calentaría hasta los 1.760 °C (3.200 °F). Los investigadores han pensado durante mucho tiempo que 55 Cancri e debería de ser un páramo de rocas resecas.

Ahora están pensando de nuevo. Nuevas observaciones llevadas a cabo por el Telescopio Espacial Spitzer, de la NASA, sugieren que 55 Cancri e puede ser más húmedo y extraño de lo que cualquiera imaginaba.

Re-thinking an Alien World (splash)

Concepto artístico de la Tierra y 55 Cancri e colocados uno junto al otro a modo de comparación. [Video]

Recientemente, Spitzer midió la extraordinariamente pequeña cantidad de luz que 55 Cancri e bloquea cuando cruza enfrente de su estrella. Estos tránsitos tienen lugar cada 18 horas, otorgando de este modo a los investigadores repetidas oportunidades para recolectar los datos que necesitan con el fin de estimar el ancho, el volumen y la densidad del planeta.

Re-thinking an Alien World (signup)

De acuerdo con las nuevas observaciones, 55 Cancri e tiene una masa que es 7,8 veces mayor y un radio que mide un poco más del doble que el de la Tierra. Estas propiedades colocan a 55 Cancri e en la clase de exoplanetas de tipo "superTierra", de los cuales se han encontrado unas cuantas docenas. Sin embargo, sólo un puñado de superTierras cruza la cara de sus estrellas cuando se ven desde nuestro punto de vista en el cosmos; de modo que 55 Cancri e es uno de los que mejor se entienden.

Cuando 55 Cancri e fue descubierto en 2004, las estimaciones iniciales de su tamaño y de su masa coincidían con los de un planeta denso de roca sólida. Pero los datos proporcionados por Spitzer sugieren lo contrario: Alrededor de una quinta parte de la masa del planeta debe de estar formada por elementos livianos y compuestos, que incluyen al agua. Dado el intenso calor y la elevada presión que probablemente experimentan estos materiales, los investigadores creen que es posible que los compuestos existan en un estado de fluido "supercrítico".

Un fluido supercrítico es un estado de la materia a alta presión y a alta temperatura, que se puede describir mejor como un gas con propiedades de líquido, y como un maravilloso solvente. El agua se convierte en supercrítica en algunas turbinas de vapor, y tiende a disolver los extremos de las paletas de la turbina. Se utiliza dióxido de carbono supercrítico para eliminar la cafeína de los granos de café y, en algunas ocasiones, para lavar en seco la ropa. El combustible líquido para cohetes es también supercrítico cuando emerge de la cola de una nave espacial.

En 55 Cancri e, este material puede estar literalmente supurando (¿o será que se está evaporando?) de las rocas.

Con solventes supercríticos que salen de la superficie del planeta, una estrella de proporciones aterradoras que llena gran parte del cielo durante el día, y con años enteros que transcurren en cuestión de horas, 55 Cancri e enseña una valiosa lección: El hecho de que un planeta sea similar en tamaño a la Tierra no significa que el planeta es similar a la Tierra.

Esto es algo para replantear.

Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Ramiro Franco Hernández
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Ramiro Franco Hernández

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Créditos: La investigación original informada en esta historia ha sido aceptada para su publicación enAstronomy and Astrophysics (Astronomía y Astrofísica, en idioma español). El autor principal es Brice-Olivier Demory, un asociado post-doctoral que integra el grupo de la profesora Sara Seager, del MIT (Instituto Tecnológico de Massachusetts, en idioma español).

Telescopio Espacial Spitzer —Portal principal

La sonda Kepler descubre un pequeño sistema solar —Ciencia@NASA

Kepler descubre exoplanetas del tamaño de la Tierra —Ciencia@NASA

Kepler confirma la existencia del primer planeta en la zona habitable de una estrella como el Sol —Ciencia@NASA

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Última actualización: 4 de febrero de 2012

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Eclipse solar en Estados Unidos de América

6 02 2012

27 de enero de 2012:  Marque su calendario. El domingo 20 de mayo, el Sol se convertirá en un anillo de fuego. Es un eclipse anular de Sol; el primero en Estados Unidos en casi 18 años.

Un eclipse anular ocurre cuando la Luna pasa directamente enfrente del Sol, pero el disco lunar no es lo suficientemente ancho como para cubrir toda la estrella. En su punto máximo, la Luna forma "un hoyo negro" en el centro del Sol.

Annular Solar Eclipse (Ring of Fire, 558px)

"El anillo de fuego": El astrofotógrafo Dennis L. Mammana tomó esta imagen de un eclipse anular detrás de una palmera en enero de 1994. Derechos de autor: D. L. Mammana. [Más información] [Video (en idioma inlglés)]

El "camino de la anularidad" es una banda de aproximadamente 300 kilómetros de ancho y miles de kilómetros de largo. Se extiende desde China y Japón, a lo largo del Océano Pacífico, hasta el centro de América del Norte. En Estados Unidos, el Sol de la tarde se convertirá en un anillo luminoso en lugares como Medford, Oregon; Chico, California; Reno, Nevada; St. George, Utah; Albuquerque, Nuevo México, y Ludbbock, Texas.

Fuera de esta zona relativamente estrecha, el eclipse será parcial. Observadores de casi todo el lado oeste del Mississippi verán un Sol con forma de media Luna mientras la Luna pasa por afuera del centro.

"Me gusta comparar diferentes tipos de eclipses en una escala del 1 al 10 como espectáculos visuales", dice Fred Espenak, quien es un experto en eclipses, en el Centro Goddard para Vuelos Espaciales (Goddard Space Flight Center o GSFC, por su sigla en idioma inglés), de la NASA. "Si un eclipse parcial es un 5, entonces un eclipse anular es un 9".

Annular Solar Eclipse (signup)

Este evento no debe ser confundido con un eclipse total. En un eclipse total, la Luna cubre toda la superficie del Sol, dando de este modo a los observadores una misteriosa penumbra en el camino del eclipse hacia la totalidad y revelando la corona fantasmal del Sol.

"En una escala del 1 al 10", añade Espenak, "un eclipse total es ‘¡un millón!’ Es completamente fuera de serie comparado con cualquier otro evento astronómico". El siguiente eclipse total en Estados Unidos tendrá lugar en el año 2017.

Hasta que llegue ese día, tendremos que conformarnos con el del próximo 20 de mayo.

Los eclipses anulares tienen un encanto especial que les es propio. Durante un eclipse anular, los haces de luz se convierten en pequeños anillos de luz. El mejor lugar para apreciar esto es en el suelo soleado, debajo de un árbol lleno de hojas. Cientos de sombras circulares pueden verse allí.

Usted incluso puede hacer un práctico proyector solar cruzando sus dedos en forma de waffle. Los rayos de luz que atraviesan los huecos tendrán la misma forma que el Sol eclipsado.

Annular Solar Eclipse (map, 558px)

El camino de la anularidad atraviesa el sector continental de Estados Unidos en el atardecer del 20 de mayo de 2012. Asimismo, se encuentra disponible un mapa global: haga clic aquí. Vea también un video ScienceCast (video en idioma inglés).

Sea cuidadoso al observar directamente al Sol eclipsado, advierte Espenak. "El anillo de luz solar durante la anularidad es cegadoramente brillante. Aunque casi el 94% del disco solar estará cubierto, aun así usted deberá usar un filtro solar o algún tipo de técnica de protección. Un vidrio para soldar #14 es una buena opción. Incluso existen muchos filtros solares disponibles en el mercado".

"Una de las singularidades sobre este eclipse para los observadores en Estados Unidos es que el Sol estará en un profundo eclipse parcial incluso durante el ocaso, otorgando así algunas grandes oportunidades fotográficas", añade. "En el oeste de Texas, cerca de Lubbock, el Sol se pondrá durante la fase anular".

¿Un Sol rojo y agrandado con un hoyo negro en el centro? Quizás 9 de 10 no esté tan mal, después de todo.

Para obtener más información sobre este eclipse, incluyendo mapas y horarios, visite: eclipse.gsfc.nasa.gov (portal en idioma inglés).

Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Sol Gil
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Sol Gil

Más información

Eclipse Solar en Estados Unidos (video en idioma inglés) –video ScienceCast

Página oficial del eclipse solar, de la NASA

Mapas y horarios del eclipse anular del 20 de mayo

Galería de fotografías del eclipse anular –de spaceweather.com

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Última actualización: 2 de febrero de 2012

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"Cadáveres" de cometas en el viento solar

2 02 2012

20 de enero de 2011: Según un artículo publicado en la edición de hoy de la revista de investigaciónScience (Ciencia, en idioma español), los astrónomos han descubierto una intrigante nueva posibilidad: la existencia de "cadáveres" de cometas en el viento solar. Esta nueva investigación se basa en dramáticas imágenes, tomadas en el mes de julio de 2011, las cuales muestran a un cometa desintegrándose en la atmósfera solar.

El cometa Lovejoy atrajo la atención de los titulares de noticias en diciembre de 2011, cuando se adentró en la atmósfera del Sol y, posteriormente, emergió relativamente intacto. Pero éste no fue el primer cometa en rozar el Sol. El verano (boreal) pasado, un cometa más pequeño intentó realizar una hazaña similar, pero los resultados fueron muy distintos. El cometa C/2011 N3 (SOHO – sigla de: Solar and Heliospheric Observatory u Observatorio Solar y Heliosférico, en idioma español) fue completamente destruido el 6 de julio de 2011, cuando se precipitó a 100.000 km por encima de la superficie estelar. El Observatorio de Dinámica Solar (Solar Dynamics Observatory o SDO, en idioma inglés), de la NASA, registró la desintegración.

Comet Corpse (fragments, 558px)

Fragmentos del cometa C/2011 N3 conforme pasa a través de la atmósfera del Sol, el 6 de julio de 2011. Crédito de la imagen: Observatorio de Dinámica Solar / K. Schrijver y colaboradores. [Imagen ampliada]

"Es la primera vez que vemos un cometa pasar por enfrente de la cara del Sol, y desaparecer", dice Dean Pesnell, uno de los coautores del artículo de Science y científico del proyecto del SDO, en el Centro Goddard para Vuelos Espaciales. "Esto fue algo sin precedentes".

El equipo de investigación reportó su análisis de las imágenes capturadas por el SDO en la edición del 20 de enero de Science.

Uno de los principales descubrimientos fue la cantidad de material depositado en la atmósfera del Sol. "El cometa se disolvió en más de un millón de toneladas de gas eléctricamente cargado", dice Pesnell. "Creemos que estos vapores se mezclarán con el viento solar y, a largo plazo, serán eyectados de vuelta hacia el sistema solar".

Comet Corpse (signup)

Pesnell dice que podría ser posible detectar estos "cadáveres" de cometas cuando pasen cerca de la Tierra. Los cometas son ricos en hielo (H2O congelada), por lo que, al disolverse en la caliente atmósfera solar, los restos gaseosos contienen mucho oxígeno e hidrógeno. Una corriente de viento solar que contenga oxígeno de más podría ser un indicio revelador de un cometa desintegrado. Otros elementos abundantes en los cometas podrían proporcionar pistas similares.

Los "cadáveres" de cometas son probablemente abundantes. Existe una familia activa de cometas conocidos como los "rasantes de tipo Kreutz" que, se piensa, son fragmentos de un cometa gigante que se rompió en pedazos hace cientos de años. Cada pocos días, el SOHO ve uno en el momento de zambullirse en el Sol y desaparecer. Cada evento de desintegración crea una bocanada de vapor cometario que podría ser detectado por una nave espacial que tome muestras del viento solar.

Pero, ¿para qué molestarse? Los investigadores están comenzando a ver a los cometas rasantes como "partículas de prueba" que pueden servir para estudiar la atmósfera del Sol. Una forma de entender esto es imaginarse lanzando piedras a un estanque: se puede aprender mucho sobre el estanque estudiando la forma de las ondas que se producen de esa manera.

Comet Corpse (movie, 200px)

Película sobre el cometa C/2011 N3 volando a través de la atmósfera del Sol. La película fue grabada por el SDO en el ultravioleta extremo. [Vídeo Quicktime]

De hecho, el SDO observó algunas interacciones extraordinarias entre el Sol y el cometa condenado. Conforme C/2011 N3 (SOHO) se movía a través de la ardiente corona, gas frío se desprendía del núcleo del cometa y rápidamente (en unos pocos minutos) se calentaba a más de 500.000 kelvin, lo cual es lo suficientemente caliente como para que brille con gran intensidad en los telescopios del ultravioleta extremo ubicados a bordo del SDO.

"El gas del cometa recientemente evaporado brillaba tan intensamente como el Sol, que estaba detrás suyo", se maravilla Pesnell.

El gas fue también ionizado rápidamente en un proceso llamado "intercambio de carga", lo cual hace que el gas se vuelva susceptible al campo magnético del Sol. Atrapada en los lazos magnéticos que pueblan la corona solar, la ionizada cola del cometa se meneó salvajemente hacia un lado y hacia el otro durante los momentos previos a la desintegración final.

Observar este tipo de interacción entre el Sol y un cometa podría revelar nuevos detalles de la estructura térmica y magnética de la atmósfera solar. De manera similar, medir cuánto tiempo les lleva a estos "cadáveres" de cometas llegar a la Tierra y tomar posteriormente muestras de los gases cuando lleguen podría ser muy útil desde el punto de vista de la información.

"Antes del SDO, nadie se imaginaba que podríamos observar a un cometa desintegrarse en la atmósfera del Sol", dice Pesnell, quien confiesa que incluso él estaba escéptico. Pero ahora afirma: "Soy creyente".

La investigación original descripta en esta historia puede encontrarse en la edición del 20 de enero de la revista Science: Destruction of Sun-grazing comet C/2011 N3 (SOHO) o Destrucción del cometa rasante del Sol C/2011 N3 (SOHO), en idioma español, por C. J. Schrijver, J. C. Brown, K. Battams, P. Saint–Hilaire, W. Liu, H. Hudson, y W. D. Pesnell.

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Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Juan C. Toledo
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Juan C. Toledo

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El cometa Lovejoy se sumerge en el Sol y sobrevive —Ciencia@NASA

La muerte de un cometa observada por primera vez —Vídeos proporcionados por el SDO (en idioma inglés)

A algunos cometas les gusta lo caliente —Ciencia@NASA

Un cometa rasante del Sol —Vídeo de ScienceCast (en idioma inglés)

A algunos cometas les gusta lo caliente —Vídeo de ScienceCast (en idioma inglés)

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Última actualización: 1 de febrero de 2012

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Artículo cedido por.    Noticias Ciencia de la NASA

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¿A dónde se fue toda la nieve?

2 02 2012

1 de enero de 2012: El invierno pareciera haberse retrasado este año en algunas partes de Estados Unidos. Las nevadas, hasta ahora, han sido pocas en lugares que usualmente para esta época del año ya están cubiertos de nieve.

Missing Snow (bare dirt, 200px)

Tony Phillips, de California, quien es aficionado a los trineos jalados por perros, posa con su nuevo trineo cerca de Mammoth Mountain. Durante el invierno (boreal) de 2011, este mismo lugar estaba cubierto por varios metros de nieve; en 2012, es un terreno seco. [Ver video]

Aquí hay un buen ejemplo. "El parque para esquiadores de Mammoth Mountain, en la Sierra de California, recibió una cantidad de nieve superior a los 5 metros (200 pulgadas) el pasado mes de diciembre", dice el climatólogo Bill Patzert, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA. "Este diciembre, no han caído ni 25 centímetros (10 pulgadas)".

Las temperaturas también han variado mucho. Se registraron 583 nuevos récords de calor en los primeros cinco días de enero en Estados Unidos.

"En Los Ángeles, hace 30 °C (86 °F) hoy [miércoles 4 de enero]", dice Patzert. "¡Todo el mundo piensa que es julio (mes de verano en el hemisferio boreal)! De hecho, hace más calor hoy en Los Ángeles que el 4 de julio del año pasado. Y, en las Dakotas, la temperatura ha fluctuado entre los 15 y 20 °C (60 y 70 °F)".

El 5 de enero, en Bismark, Dakota del Norte, se registró una temperatura de 17 °C (62 °F) —lo que es marcadamente diferente del promedio histórico de -5 °C (23 °F) para esa fecha. En Denver, Colorado, la temperatura fue de 19 °C (66 °F), cuando usualmente está cerca de 0 °C (40 °F) en esa fecha.

¿Qué está sucediendo? Patzert identifica a dos culpables: La Niña y la Oscilación Ártica (OA, por su sigla en idioma español).

"Antes que nada", explica, "estamos experimentando un patrón de la temperatura de la superficie marítima en el Océano Pacífico debido a La Niña. Este patrón impulsa la corriente de chorro y el aire frío del Ártico hacia el Norte".

"Además de todo eso, la Oscilación Ártica ha sido más fuerte este año".

La Oscilación Ártica es una diferencia de presión que actúa de manera similar a un "sube y baja", y que tiene lugar entre el Ártico y en otras latitudes más bajas. Cuando esta diferencia de presión es alta, se forma un remolino de aire alrededor del Polo Norte. El año pasado, el movimiento del remolino fue más débil, permitiendo de este modo que el aire frío escapara de las regiones polares y se moviera en dirección sur hacia Estados Unidos.

"Este año, el remolino ha sido más potente y ha acorralado al aire frío, manteniéndolo más cerca del polo. Esto ha reforzado el impacto de La Niña".

Missing Snow (AO, 558pix)

(izquierda) Efectos de la fase positiva de la Oscilación Ártica; (derecha) efectos de la fase negativa de la Oscilación Ártica (figuras provistas por cortesía de J. Wallace, Universidad de Washington)

Mientras que la acción de acorralamiento de la Oscilación Ártica ha mantenido alejada a la nieve en partes contiguas de Estados Unidos, ha traído una cantidad adicional de nieve a las zonas interiores del remolino.

"La Oscilación Ártica fuertemente positiva ha mantenido a la Corriente de Chorro en el Norte", dice Patzert. "En cambio, hay tormentas que llevan una gran cantidad de nieve hacia Alaska".

Cordova, un pequeño pueblo costero localizado a unos 240 kilómetros (150 millas) de Anchorage, ha sufrido particularmente estas tormentas. Más de 5,5 metros (18 pies) de nieve han caído este invierno, hasta la fecha. Los depósitos para nieve están al tope, los caminos se han convertido en "cañones de nieve" de un solo sentido y los voluntarios de la Guardia Nacional han sido enviados a estos lugares para ayudar a los residentes a quitar toda esa nieve con palas.

Incluso los amantes de las nevadas en latitudes más bajas no quieren tanta nieve, aunque sí les gustaría ver al menos un poco.

"Tengan paciencia", recomienda Patzert. "No hemos llegado a la parte más intensa del invierno. No se apresure a vender su trineo nuevo. Queda aún bastante tiempo para que nieve. Esto no se acaba hasta que los Huskies Siberianos canten".

Missing Snow (AO index, 558px)

Hasta ahora, en el invierno (boreal) de 2011-2012, el "Índice de la Oscilación Ártica (OA)" se ha mantenido positivo la mayoría de las veces, lo que es señal de una fuerte Oscilación Ártica. "Compare éste con el Índice de la OA negativo del año pasado y verá la diferencia entre los dos inviernos", destaca Patzert.

Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Carlos Román Zúñiga
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Carlos Román Zúñiga

Más información

La Oscilación Ártica y los Patrones del Clima del Ártico —del Centro Nacional de Datos sobre la Nieve y el Hielo (National Snow and Ice Data Center, en idioma inglés)

Portal del NOAA sobre La Niña —información básica sobre los fenómenos de El Niño y La Niña

Para ver una diferencia clave entre el pasado invierno (boreal) y el de este año, compare el Índice de Oscilación Ártica, 2010 vs. 2011.

Sí, los huskies cantan. Escuche a los del equipo del trineo del Dr. Tony Phillips cuando cantar una serenata a las nubes para que nieve, en el mes de enero de 2012.

National Aeronautics and Space AdministrationFuncionaria responsable de la NASA: Ruth Netting
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Última actualización: 1 de febrero de 2012

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Artículo cedido por.    Noticias Ciencia de la NASA

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