Replanteando un mundo extraterrestre

6 02 2012

4 de febrero de 2012: A cuarenta años luz de la Tierra, un planeta rocoso llamado "55 Cancri e" circula peligrosamente cerca de un infierno estelar. Completando una órbita en tan solo 18 horas, el planeta extraterrestre se encuentra ubicado 26 veces más cerca de su estrella de lo que Mercurio está del Sol. Si la Tierra estuviera en la misma posición, el suelo que yace debajo de nuestros pies se calentaría hasta los 1.760 °C (3.200 °F). Los investigadores han pensado durante mucho tiempo que 55 Cancri e debería de ser un páramo de rocas resecas.

Ahora están pensando de nuevo. Nuevas observaciones llevadas a cabo por el Telescopio Espacial Spitzer, de la NASA, sugieren que 55 Cancri e puede ser más húmedo y extraño de lo que cualquiera imaginaba.

Re-thinking an Alien World (splash)

Concepto artístico de la Tierra y 55 Cancri e colocados uno junto al otro a modo de comparación. [Video]

Recientemente, Spitzer midió la extraordinariamente pequeña cantidad de luz que 55 Cancri e bloquea cuando cruza enfrente de su estrella. Estos tránsitos tienen lugar cada 18 horas, otorgando de este modo a los investigadores repetidas oportunidades para recolectar los datos que necesitan con el fin de estimar el ancho, el volumen y la densidad del planeta.

Re-thinking an Alien World (signup)

De acuerdo con las nuevas observaciones, 55 Cancri e tiene una masa que es 7,8 veces mayor y un radio que mide un poco más del doble que el de la Tierra. Estas propiedades colocan a 55 Cancri e en la clase de exoplanetas de tipo "superTierra", de los cuales se han encontrado unas cuantas docenas. Sin embargo, sólo un puñado de superTierras cruza la cara de sus estrellas cuando se ven desde nuestro punto de vista en el cosmos; de modo que 55 Cancri e es uno de los que mejor se entienden.

Cuando 55 Cancri e fue descubierto en 2004, las estimaciones iniciales de su tamaño y de su masa coincidían con los de un planeta denso de roca sólida. Pero los datos proporcionados por Spitzer sugieren lo contrario: Alrededor de una quinta parte de la masa del planeta debe de estar formada por elementos livianos y compuestos, que incluyen al agua. Dado el intenso calor y la elevada presión que probablemente experimentan estos materiales, los investigadores creen que es posible que los compuestos existan en un estado de fluido "supercrítico".

Un fluido supercrítico es un estado de la materia a alta presión y a alta temperatura, que se puede describir mejor como un gas con propiedades de líquido, y como un maravilloso solvente. El agua se convierte en supercrítica en algunas turbinas de vapor, y tiende a disolver los extremos de las paletas de la turbina. Se utiliza dióxido de carbono supercrítico para eliminar la cafeína de los granos de café y, en algunas ocasiones, para lavar en seco la ropa. El combustible líquido para cohetes es también supercrítico cuando emerge de la cola de una nave espacial.

En 55 Cancri e, este material puede estar literalmente supurando (¿o será que se está evaporando?) de las rocas.

Con solventes supercríticos que salen de la superficie del planeta, una estrella de proporciones aterradoras que llena gran parte del cielo durante el día, y con años enteros que transcurren en cuestión de horas, 55 Cancri e enseña una valiosa lección: El hecho de que un planeta sea similar en tamaño a la Tierra no significa que el planeta es similar a la Tierra.

Esto es algo para replantear.

Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Ramiro Franco Hernández
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Ramiro Franco Hernández

Más información

Créditos: La investigación original informada en esta historia ha sido aceptada para su publicación enAstronomy and Astrophysics (Astronomía y Astrofísica, en idioma español). El autor principal es Brice-Olivier Demory, un asociado post-doctoral que integra el grupo de la profesora Sara Seager, del MIT (Instituto Tecnológico de Massachusetts, en idioma español).

Telescopio Espacial Spitzer —Portal principal

La sonda Kepler descubre un pequeño sistema solar —Ciencia@NASA

Kepler descubre exoplanetas del tamaño de la Tierra —Ciencia@NASA

Kepler confirma la existencia del primer planeta en la zona habitable de una estrella como el Sol —Ciencia@NASA

National Aeronautics and Space AdministrationFuncionaria responsable de la NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
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Última actualización: 4 de febrero de 2012

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Eclipse solar en Estados Unidos de América

6 02 2012

27 de enero de 2012:  Marque su calendario. El domingo 20 de mayo, el Sol se convertirá en un anillo de fuego. Es un eclipse anular de Sol; el primero en Estados Unidos en casi 18 años.

Un eclipse anular ocurre cuando la Luna pasa directamente enfrente del Sol, pero el disco lunar no es lo suficientemente ancho como para cubrir toda la estrella. En su punto máximo, la Luna forma "un hoyo negro" en el centro del Sol.

Annular Solar Eclipse (Ring of Fire, 558px)

"El anillo de fuego": El astrofotógrafo Dennis L. Mammana tomó esta imagen de un eclipse anular detrás de una palmera en enero de 1994. Derechos de autor: D. L. Mammana. [Más información] [Video (en idioma inlglés)]

El "camino de la anularidad" es una banda de aproximadamente 300 kilómetros de ancho y miles de kilómetros de largo. Se extiende desde China y Japón, a lo largo del Océano Pacífico, hasta el centro de América del Norte. En Estados Unidos, el Sol de la tarde se convertirá en un anillo luminoso en lugares como Medford, Oregon; Chico, California; Reno, Nevada; St. George, Utah; Albuquerque, Nuevo México, y Ludbbock, Texas.

Fuera de esta zona relativamente estrecha, el eclipse será parcial. Observadores de casi todo el lado oeste del Mississippi verán un Sol con forma de media Luna mientras la Luna pasa por afuera del centro.

"Me gusta comparar diferentes tipos de eclipses en una escala del 1 al 10 como espectáculos visuales", dice Fred Espenak, quien es un experto en eclipses, en el Centro Goddard para Vuelos Espaciales (Goddard Space Flight Center o GSFC, por su sigla en idioma inglés), de la NASA. "Si un eclipse parcial es un 5, entonces un eclipse anular es un 9".

Annular Solar Eclipse (signup)

Este evento no debe ser confundido con un eclipse total. En un eclipse total, la Luna cubre toda la superficie del Sol, dando de este modo a los observadores una misteriosa penumbra en el camino del eclipse hacia la totalidad y revelando la corona fantasmal del Sol.

"En una escala del 1 al 10", añade Espenak, "un eclipse total es ‘¡un millón!’ Es completamente fuera de serie comparado con cualquier otro evento astronómico". El siguiente eclipse total en Estados Unidos tendrá lugar en el año 2017.

Hasta que llegue ese día, tendremos que conformarnos con el del próximo 20 de mayo.

Los eclipses anulares tienen un encanto especial que les es propio. Durante un eclipse anular, los haces de luz se convierten en pequeños anillos de luz. El mejor lugar para apreciar esto es en el suelo soleado, debajo de un árbol lleno de hojas. Cientos de sombras circulares pueden verse allí.

Usted incluso puede hacer un práctico proyector solar cruzando sus dedos en forma de waffle. Los rayos de luz que atraviesan los huecos tendrán la misma forma que el Sol eclipsado.

Annular Solar Eclipse (map, 558px)

El camino de la anularidad atraviesa el sector continental de Estados Unidos en el atardecer del 20 de mayo de 2012. Asimismo, se encuentra disponible un mapa global: haga clic aquí. Vea también un video ScienceCast (video en idioma inglés).

Sea cuidadoso al observar directamente al Sol eclipsado, advierte Espenak. "El anillo de luz solar durante la anularidad es cegadoramente brillante. Aunque casi el 94% del disco solar estará cubierto, aun así usted deberá usar un filtro solar o algún tipo de técnica de protección. Un vidrio para soldar #14 es una buena opción. Incluso existen muchos filtros solares disponibles en el mercado".

"Una de las singularidades sobre este eclipse para los observadores en Estados Unidos es que el Sol estará en un profundo eclipse parcial incluso durante el ocaso, otorgando así algunas grandes oportunidades fotográficas", añade. "En el oeste de Texas, cerca de Lubbock, el Sol se pondrá durante la fase anular".

¿Un Sol rojo y agrandado con un hoyo negro en el centro? Quizás 9 de 10 no esté tan mal, después de todo.

Para obtener más información sobre este eclipse, incluyendo mapas y horarios, visite: eclipse.gsfc.nasa.gov (portal en idioma inglés).

Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Sol Gil
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Sol Gil

Más información

Eclipse Solar en Estados Unidos (video en idioma inglés) –video ScienceCast

Página oficial del eclipse solar, de la NASA

Mapas y horarios del eclipse anular del 20 de mayo

Galería de fotografías del eclipse anular –de spaceweather.com

National Aeronautics and Space AdministrationFuncionaria responsable de la NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
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Última actualización: 2 de febrero de 2012

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