Conociendo el planeta en la zona "Ricitos de Oro"

14 04 2012

29 de marzo de 2012: La nave espacial Kepler, de la NASA, está descubriendo una verdadera avalancha de mundos alienígenas. Los recientes hallazgos incluyen planetas con dos soles, otros masivos, de tamaño "super Tierra", y también "Júpiter calientes", además de un sistema solar en miniatura. La variedad de planetas que giran alrededor de soles distantes es tan maravillosa como sorprendente.
A medida que la cantidad de planetas asciende, parece ser solo una cuestión de tiempo hasta que Kepler encuentre lo que los astrónomos realmente están buscando: un planeta similar a la Tierra que orbite a su estrella en la zona "Ricitos de Oro" (es decir, exactamente a la distancia correcta para que pueda existir agua líquida y vida).

"Creo que Kepler descubrirá un ‘planeta en la zona Ricitos de Oro’ dentro de los próximos dos años", dice Shawn Domagal-Goldman, quien lleva a cabo investigaciones en las oficinas centrales de la NASA, y que se especializa en biología exoplanetaria. "Podremos apuntar a una estrella específica en el cielo nocturno y decir: ‘¡Allí está; un planeta que podría albergar vida!’"

Goldilocks (splash, 558px)

Un video ScienceCast explora los desafíos de estudiar alejados "planetas en la zona Ricitos de Oro". [Descargar video]

Kepler ya ha localizado algunos planetas del tamaño de la Tierra, pero están peligrosamente cerca de sus estrellas madre. Estos recientes hallazgos han intensificado la sensación de que un gran descubrimiento espera justo a la vuelta de la esquina.

Pero hallar un planeta en la zona "Ricitos de Oro" es apenas el primer paso. Conocerlo es mucho más difícil.

El problema es que, en el esquema cósmico de las cosas, los planetas del tamaño de la Tierra son relativamente pequeños y los que Kepler está descubriendo se encuentran ubicados asombrosamente lejos. La mayoría de ellos están localizados a cientos, o incluso a miles, de años luz de la Tierra. Casi completamente escondidos por el brillo de sus estrellas madre, estos distantes puntitos son muy difíciles de estudiar.

Por suerte, la NASA tiene un plan.

"La luz reflejada de un exoplaneta cuenta su historia", explica el científico encargado del programa Kepler, Doug Hudgins, también en las oficinas centrales de la NASA. "Para llegar a esa historia y aprender sobre la atmósfera y la composición del planeta, podemos usar una técnica denominada espectroscopia de tránsito".

La idea básica es simple: Cuando un planeta refleja la luz de su estrella madre, la atmósfera del planeta deja una sutil marca sobre el reflejo (una especie de "huella dactilar" espectral que los astrónomos pueden estudiar con el fin de conocer de qué está hecha la atmósfera del planeta).

Goldilocks (reflection, 200px)

La luz reflejada desde un planeta lleva una "huella dactilar" de su composición atmosférica.

Una nueva misión que la NASA está analizando, denominada FINESSE (Fast INfrared Exoplanet Spectroscopy Survey Explorer, en idioma inglés o Explorador Rápido de Espectroscopia de Exoplanetas en el Infrarrojo, en idioma español), se especializa en huellas dactilares. FINESSE mediría los espectros de las estrellas y de sus planetas en dos situaciones: una vez cuando el planeta se puede ver y nuevamente cuando el planeta se está escondiendo detrás de su estrella. De esta manera, FINESSE puede separar la tenue luz del planeta del brillo estelar y, de este modo, puede revelar la composición de la atmósfera del planeta.

La NASA también está considerando utilizar un laboratorio llamado "TESS" (Transiting Exoplanet Survey Satellite, en idioma inglés o Satélite de Exploración de Exoplanetas en Tránsito, en idioma español). Con un aporte de Google, la misión dirigida por el MIT (Massachusetts Institute of Technology, en idioma inglés o Instituto Tecnológico de Massachusetts, en idioma español) está diseñada específicamente para hallar exoplanetas en el "vecindario galáctico local". El TESS estudiaría cientos de estrellas dentro del rango de distancia de la Tierra de 50 años luz; esto es lo suficientemente cerca como para llevar a cabo un estudio con cierto detalle.

"Con mejores detectores e instrumentos diseñados para bloquear el brillo de las estrellas madre, estos telescopios de nueva generación no solamente podrían encontrar un planeta en la zona ‘Ricitos de Oro’ sino que también podrían contarnos de qué está hecha su atmósfera, qué clase de cubierta de nubes adorna sus cielos y, quizás incluso, cómo es la superficie (si los océanos cubren parte del globo, cuánto suelo hay, etc.)", dice Hudgins.
Domagal-Goldman espera grandes sorpresas: "Hemos encontrado tantas cosas inesperadas sobre los planetas que ahora espero ser sorprendido. Cuando podamos estudiar un planeta de la zona ‘Ricitos de Oro’, creo que descubriremos algo revolucionario sobre cómo la vida interacciona con un ambiente planetario. La naturaleza es mucho más diversa de lo que esperamos".

"Las posibilidades", afirma, "no tienen límite".

Créditos y Contactos

Autors: Dauna Coulter, Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Angela Atadía de Borghetti
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Angela Atadía de Borghetti

Más información

Portal de Kepler

Kepler descubre exoplanetas del tamaño de la Tierra –Ciencia@NASA

La sonda Kepler descubre un pequeño sistema solar –Ciencia@NASA

Kepler confirma la existencia del primer planeta en la zona habitable de una estrella como el Sol –Ciencia@NASA

Kepler descubre un planeta con dos soles –Ciencia@NASA

Créditos:  El Centro de Investigaciones Ames, de la NASA, administra el desarrollo del sistema de la misión Kepler en la Tierra, las operaciones de la misión y el análisis de los datos científicos. El Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, ubicado en Pasadena, California, es la entidad que manejó el desarrollo de la misión Kepler. La firma Ball Aerospace and Technologies, de Boulder, Colorado, desarrolló el sistema de vuelo de Kepler y brinda apoyo durante las operaciones de la misión junto al Laboratorio para Física Espacial y Atmosférica, de la Universidad de Colorado, en Boulder. El Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial, en los archivos de Baltimore, reúne y distribuye los datos científicos de la misión Kepler. Asimismo, Kepler es la décima Misión de Descubrimiento de la NASA y está patrocinada por el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en las oficinas centrales de dicha entidad.

National Aeronautics and Space AdministrationFuncionaria responsable de la NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
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Última actualización: 11 de abril de 2012

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Venus invade a las Pléyades

4 04 2012

2 de abril de 2012: Si ve a las Siete Hermanas, eso significa que Venus está llegando.
Esta semana, el segundo planeta (visto desde el Sol) pasará directamente frente al cúmulo de estrellas denominadas Pléyades. Se trata de una rara conjunción que tiene lugar al atardecer y que es fácil de encontrar a simple vista, pero que se aprecia mejor a través de los binoculares o de un pequeño telescopio.

Venus Pleiades (splash)

Venus se acerca a las Pléyades, el 31 de marzo, y es fotografiado por el profesor de astronomía Jimmy Westlake, de Stagecoach, Colorado.

La acción comenzará al atardecer del lunes 2 de abril, cuando Venus ingrese a las inmediaciones del pequeño asterismo con forma de cucharón. Cuando se ponga el Sol, mire hacia el Oeste y encontrará a Venus (luego, examine el área utilizando los binoculares). La conjunción se podrá observar de inmediato. El mejor momento para verla es durante la noche del martes 3 de abril, cuando el brillante planeta se deslice hacia el sur del tazón del cucharón. Venus saldrá sobre la parte del asa del cucharón, el miércoles 4 de abril. El planeta pasa a través de las Pléyades de esta manera aproximadamente una vez cada 8 años.

Decir que esta es una mezcla de cosas incomparable sería una descripción insuficiente.

Las Pléyades son escurridizas. Raramente, se las puede hallar a propósito. Es posible verlas mejor con el rabillo del ojo; son una sorpresa de tamaño bastante pequeño, que surge desde el cielo nocturno cuando uno está mirando hacia cualquier otro lado.

Venus Pleiades (sky map, 200px)

Haga clic aquí para ver un mapa del cielo, donde aparece la conjunción.

Venus es exactamente el opuesto. Deslumbrante, lo suficientemente brilloso como para proyectar tenues sombras. Envía luz desde el cielo y nos atrapa cuando ni siquiera estamos observando.

Las Pléyades, también conocidas como las "Siete Hermanas", son un cúmulo de estrellas jóvenes. Se formaron hace apenas 100 millones de años, durante la época de los dinosaurios en la Tierra. Nacieron a partir de una nube de gas interestelar que colapsó. Las más grandes y más brillantes son de color azul y blanco y son aproximadamente cinco veces más anchas que nuestro propio Sol.

Debido a la distancia en que se encuentran (alrededor de 400 años luz de la Tierra), las Pléyades están cerca del límite de la visibilidad del ojo humano. Cuando Venus se una a ellas en la conjunción, se verá como si una supernova hubiera explotado en el cúmulo. Las espesas nubes de Venus reflejan tanta luz solar que el planeta eclipsa todo en el cielo nocturno, excepto a la Luna. Sin embargo, resulta extraño que las Pléyades no se vean endebles en comparación; simplemente resultan delicadamente hermosas.
Mire hacia el Oeste justo después del atardecer, y compruébelo usted mismo.

Créditos y Contactos

Autor: Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Angela Atadía de Borghetti
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Juan Claudio Toledo Roy

Más información

Mapa del cielo –Science@NASA

Las Pléyades –APOD (Astronomy Picture of the Day o Fotografía astronómica del día, en idioma español)

Venus Express –Una nave espacial europea se encuentra orbitando al segundo planeta que se puede observar desde el Sol.

Explosiones cerca de Venus –La "Estrella del Atardecer" podría no ser tan tranquila como se la ve.

National Aeronautics and Space AdministrationFuncionaria responsable de la NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
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Última actualización: 3 de abril de 2012

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