Un nuevo conteo de los asteroides potencialmente peligrosos

31 05 2012

16 de mayo de 2012: Las observaciones llevadas a cabo por el Explorador Infrarrojo de Campo Amplio para Sondeo (Wide-field Infrared Survey Explorer o WISE, por su acrónimo en idioma inglés), de la NASA, han permitido obtener el mejor conteo registrado hasta la actualidad de la población de asteroides potencialmente peligrosos de nuestro sistema solar. También conocidos como "PHAs" (sigla en idioma inglés para Potentially Hazardous Asteroids), estos asteroides tienen órbitas dentro de aproximadamente los ocho millones de kilómetros (cinco millones de millas) de la órbita de la Tierra, y son lo suficientemente grandes como para sobrevivir al pasar a través de la atmósfera de la Tierra y causar daños a escala regional, o incluso mayor.
El proyecto NEOWISE, el cual es la parte de la misión WISE que está dedicada a la caza de asteroides, tomó muestras de 107 PHAs con el fin de realizar predicciones sobre la población completa. Los hallazgos indican que hay alrededor de 4.700 PHAs, más o menos 1.500, con diámetros que superan aproximadamente los 100 metros (330 pies). Hasta el momento, se estima que se ha encontrado de un 20 a un 30 por ciento de estos objetos.

PHA (scatter, 558px)

En esta vista simulada de la población de los asteroides cercanos a la Tierra, los asteroides potencialmente peligrosos (PHAs, por su sigla en idioma inglés) se ven en color anaranjado; los menos peligrosos aparecen en azul, mientras que la órbita de la Tierra se indica en verde. [Más información]

Mientras que en cálculos previos de PHAs la cantidad predicha fue similar, se trató de meras aproximaciones. NEOWISE ha generado una estimación más creíble de la cantidad total de objetos y de sus tamaños. Como el telescopio espacial WISE capta la luz infrarroja, o el calor, de los asteroides, pudo detectar objetos iluminados y oscuros por igual, lo cual dio como resultado una visión más representativa de la población completa.

"El análisis que se llevó a cabo mediante el proyecto NEOWISE nos demostró que hemos comenzado bien al encontrar estos objetos que verdaderamente representan un peligro de impacto para la Tierra", dijo Lindley Johnson, quien es un ejecutivo del Programa de Observación de Objetos Cercanos a la Tierra (Near-Earth Object Observation Program, en idioma inglés), en las oficinas centrales de la NASA. "Pero aún hay muchos más por encontrar, y se necesita llevar a cabo un esfuerzo conjunto durante el próximo par de décadas para encontrar a todos los que podrían causar un daño grave o que podrían convertirse en el destino de alguna misión en el futuro".

PHA (orbits, 200px)

Este diagrama de la órbita ilustra la diferencia entre un PHA y un asteroide cercano a la Tierra (NEA, por su acrónimo en idioma inglés), menos peligroso. [Más información]

El nuevo análisis sugiere que cerca del doble de los PHA que se pensaban previamente residen en órbitas de baja inclinación, las cuales están más o menos alineadas con el plano de la órbita de la Tierra.

"Nuestro equipo estaba sorprendido al encontrar una sobreabundancia de PHAs con baja inclinación", dijo Amy Mainzer, quien es la investigadora principal de NEOWISE, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA. "Como dichos PHAs tenderán a hacer más aproximaciones cercanas a la Tierra, estos objetivos pueden proporcionar la mejor oportunidad para la nueva generación de exploraciones llevadas a cabo con seres humanos y con robots".

El análisis que se realizó mediante el proyecto NEOWISE sugiere un posible origen para los PHA de baja inclinación: Muchos de ellos pudieron haberse originado a partir de la colisión entre dos asteroides en el cinturón principal, que se encuentra ubicado entre Marte y Júpiter. Un cuerpo más grande, con una órbita de baja inclinación, se pudo haber fragmentado en el cinturón principal, provocando de este modo que algunos de los trozos alcanzaran órbitas más cercanas a la Tierra y, finalmente, se convirtieran en PHAs.

Los PHA de baja inclinación parecen ser, en cierto modo, más brillantes y pequeños que otros asteroides cercanos a la Tierra. El descubrimiento de que los PHA tienden a ser brillantes dice algo acerca de su composición; es más probable que estén compuestos de roca, como el granito, o de metal. Este tipo de información es importante al evaluar el peligro potencial que las rocas espaciales representan para la Tierra. La composición de los cuerpos podría afectar la velocidad a la cual se podrían quemar en nuestra atmósfera, si se llegara a producir un encuentro.

"El proyecto NEOWISE, el cual no fue planeado originalmente como parte de la misión WISE, se ha convertido en un enorme premio", dijo Mainzer.  "Todo lo que podamos aprender sobre estos objetos nos ayuda a entender sus orígenes y su destino".
Los resultados del proyecto NEOWISE han sido aceptados para su publicación en la revista científicaAstrophysical Journal.

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Traducción al Español: Juana Leticia Rivera
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La sonda espacial WISE exploró el cielo dos veces utilizando una luz infrarroja antes de entrar en el modo de hibernación, a principios del año 2011. Asimismo, catalogó cientos de millones de objetos, entre los cuales se incluyen: galaxias super luminosas, guarderías estelares y asteroides más cercanos a la Tierra. El proyecto NEOWISE envió imágenes de alrededor de 600 asteroides cercanos a la Tierra, de los que aproximadamente 135 constituyen nuevos descubrimientos. Debido a que el telescopio capta la luz infrarroja, o el calor, de los asteroides, pudo detectar objetos iluminados y oscuros por igual, lo cual dio como resultado una visión más representativa de la población completa. Los datos en el infrarrojo permitieron a los astrónomos realizar buenas mediciones de los diámetros de los asteroides y, cuando se los combinó con las observaciones llevadas a cabo utilizando la luz visible, se pudo establecer qué cantidad de esta luz reflejan.
El Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por su sigla en idioma inglés) dirige y opera el Explorador Infrarrojo de Campo Amplio para Sondeo (WISE, por su acrónimo en idioma inglés) para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, ubicado en Washington. El principal investigador, Edward Wright, desempeña sus actividades en la Universidad de California, Los Ángeles (UCLA, por su acrónimo en idioma inglés). La misión fue seleccionada mediante competencia bajo las normas del Programa de Exploradores (Explorers Program, en idioma inglés), de la NASA, que es manejado por el Centro Goddard para Vuelos Espaciales (Goddard Space Flight Center, en idioma inglés), en Greenbelt, Md. El instrumento científico fue construido por el Laboratorio de Dinámica Espacial, en Logan, Utah, y la sonda fue construida por la firma Ball Aerospace & Technologies Corp., en Boulder, Colorado. Las operaciones científicas, así como el procesamiento y el archivo de los datos tienen lugar en el Centro de Análisis y Procesamiento Infrarrojo, en el Instituto de Tecnología de California, en Pasadena. El Caltech maneja el JPL para la NASA. 
Para obtener más información en línea, en idioma inglés, visite: http://www.nasa.gov/wise yhtp://jpl.nasa.gov/wise .

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Última actualización: 30 de mayo de 2012

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El tránsito de Venus del año 2012

31 05 2012

18 de mayo de 2012: El 5 de junio de 2012 Venus pasará por delante de la cara del Sol, produciendo de este modo una silueta que probablemente nadie que esté vivo verá de nuevo.

Los tránsitos de Venus son muy infrecuentes; tienen lugar de a pares, separados entre sí por más de cien años. El tránsito del próximo mes de junio, el cual es el segundo del par 2004 – 2012, no se repetirá hasta el año 2117. Afortunadamente, este evento será ampliamente visible. Los observadores en siete continentes, incluso aquellos que habitan una pequeña parte de la Antártida, tendrán la oportunidad de verlo.

Transit of Venus (splash)

Haga clic en la imagen para ver un video de ScienceCast (en idioma inglés) sobre el tránsito de Venus de 2012. Crédito de la fotografía: David Finlay, de Sydney, Australia (8 de junio de 2004).

El tránsito durará casi 7 horas y comenzará el 5 de junio a las 3:09 de la tarde (hora diurna del Pacífico – 22:09, hora universal). Esto favorece a los observadores ubicados en la mitad del Pacífico, pues el Sol se encontrará cerca del cénit cuando Venus cruce por enfrente de él. En Estados Unidos, el mejor momento para observar el tránsito será durante el atardecer. Eso también es bueno. Los fotógrafos creativos se regocijarán ante la posibilidad de fotografiar a un hinchado y rojizo Sol "agujereado" por el disco circular de Venus.

Consejo para la observación: no mire fijamente al Sol. Venus oculta una porción demasiado pequeña del disco solar como para cubrir el brillo cegador. En lugar de ello, use alguna técnica de proyección o un filtro solar. Un anteojo para soldar número 14 es una buena opción. Muchos clubes de astronomía instalarán telescopios solares para poder observar el evento. Sírvase comunicarse con su club local para obtener más detalles.

Transit of Venus (halpha,200px)

El tránsito de Venus, el 8 de junio de 2004, fotografiado por Fans Snik, del Telescopio Holandés Abierto, en La Palma, Islas Canarias. [Más información]

Los tránsitos de Venus captaron la atención de todo el mundo por primera vez durante el siglo XVIII. En aquellos días, el tamaño del sistema solar era uno de los misterios más grandes de la ciencia. Se conocía el espaciamiento relativo entre los planetas, pero no sus distancias absolutas. ¿Cuántos kilómetros debería uno viajar para alcanzar otro mundo? La respuesta era tan misteriosa entonces como lo es ahora la naturaleza de la energía oscura.

Venus era la clave, según el astrónomo Edmund Halley. Él se dio cuenta de que si se observan tránsitos de Venus desde lugares con grandes separaciones en la Tierra, debería ser posible triangular la distancia a Venus usando el principio del paralaje.

La idea entusiasmó a los científicos, quienes emprendieron expediciones por todo el mundo con el fin de observar un par de tránsitos en la década de 1760. Incluso James Cook, el gran explorador, fue enviado a observar uno de ellos a Tahití, un lugar tan remoto para los europeos del siglo XVIII como lo es ahora la Luna o Marte para nosotros. Algunos historiadores han llamado a aquel esfuerzo internacional "el programa Apollo del siglo XVIII".

En retrospectiva, ese experimento se encuadra dentro de la categoría de aquellos que parecen mucho más sencillos de lo que son en realidad. Las malas condiciones meteorológicas, la óptica primitiva, y el efecto "desenfocador" de la atmósfera de Venus impidieron que aquellos observadores pioneros obtuvieran los datos que se necesitaban. La medición precisa de un tránsito de Venus tendría que esperar hasta la invención de la fotografía, la cual no ocurriría sino hasta un siglo después de aquel viaje de Cook. A finales del siglo XIX, los astrónomos de esa época, armados con cámaras fotográficas, lograron finalmente medir el tamaño del sistema solar usando la técnica que Edmund Halley había propuesto.

Transit of Venus (iss, 200px)

Un tránsito doble: la Estación Espacial Internacional y Venus, el 8 de junio de 2004. Crédito de la fotografía: Tomas Maruska, de Stupava, Eslovaquia. [Más información]

El tránsito de este año es el segundo de un par separados por un intervalo de 8 años. Las expectativas eran muy altas en junio de 2004 conforme Venus se acercaba al Sol. Nadie que estuviese vivo en ese entonces había visto un tránsito de Venus con sus propios ojos, y los bosquejos dibujados a mano y las fotografías granuladas de siglos pasados no se compararían con lo que estaba por ocurrir. Los telescopios solares modernos capturaron una vista sin precedentes de la atmósfera de Venus iluminada por detrás por el fuego del Sol. Observaron a Venus transitar por la fantasmagórica corona del Sol y atravesar silenciosamente filamentos magnéticos tan grandes que podrían tragarse a nuestro planeta entero. Un fotógrafo incluso logró captar la imagen de una nave espacial, la Estación Espacial Internacional (EEI, por su sigla en idioma español), cuando efectuaba su tránsito del Sol junto con Venus.

El evento del año 2012 promete ser incluso mejor, pues las cámaras y los telescopios solares han incorporado más tecnología. Además, el Observatorio de Dinámica Solar (Solar Dynamics Observatory o SDO, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, también observará el tránsito. El SDO producirá imágenes de este inusual evento que tendrán la misma calidad que las del Hubble.

Para obtener más actualizaciones e información conforme se aproxima la fecha del tránsito, manténgase conectado con: http://ciencia.nasa.gov.

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Tránsito de Venus del año 2012 —Mapas, horarios y detalles, proporcionados por la NASA

Webcast en vivo y consejos para la observación —del Centro Goddard para Vuelos Espaciales

Webcast en vivo —del Centro de Ciencia Coca–Cola

Tránsito de Venus —de Sky & Telescope

Galería fotográfica del tránsito de Venus —de spaceweather.com

El tránsito de Venus de 2012 —video de ScienceCast

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Última actualización: 27 de mayo de 2012

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Este fin de semana habrá un eclipse de Sol

20 05 2012

15 de mayo de 2012: Algo extraño está a punto de suceder en las sombras que yacen debajo de sus pies.
El domingo 20 de mayo, la Luna pasará frente al Sol transformando de este modo a los rayos solares que atraviesan el sector del Pacífico de la Tierra en gordas medialunas y delgados anillos de luz.
Se trata de un eclipse anular de Sol, en el cual la Luna cubrirá el 94% del astro. Cientos de millones de personas podrán ver el evento. La zona del eclipse se extiende desde el sureste de Asia, a través del Océano Pacífico, hasta los sectores occidentales de América del Norte: Mapa animado del eclipse.

2Annular Eclipse (shadows, 558px)

Rayos de sol con forma de medialuna parecen motas en el suelo, debajo de una palmera, durante un eclipse anular que tuvo lugar en enero de 2010. La imagen fue tomada por Stephan Heinsius, en la isla Ellaidhoo, Maldivas, en el Océano Índico. [Más información] [Video]

En estados Unidos, el eclipse comenzará alrededor de las 5:30 de la tarde (hora diurna del Pacífico). Durante las dos horas siguientes, una porción del Sol moldeada por la Luna se irá escondiendo. El momento en el cual la Luna cubrirá la mayor parte del Sol será alrededor de las 6:30 de la tarde (hora diurna del Pacífico).

Como una parte del Sol está siempre expuesta durante el eclipse, la luz diurna del ambiente no parecerá ser muy diferente de la usual. En cambio, el evento se dejará ver en las sombras. Sobre el suelo, debajo de los árboles con hojas, busque los haces de Sol con forma de medialuna y los anillos de luz.

2Annular Eclipse (ring of fire, 200px)

Un "aro de fuego" sobre China, en el año 2010.

Cerca de la línea central del eclipse, los observadores experimentarán algo especial: el "aro de fuego". A medida que la Luna atraviese el centro exacto del Sol, una banda circular o anillo de luz solar rodeará por completo al disco lunar oscuro. Visualmente, el Sol tiene un gran agujero negro en el medio.

La "trayectoria de la anularidad" donde esto ocurre tiene solamente alrededor de 322 kilómetros (200 millas) de ancho, pero se extiende aproximadamente por la mitad del mundo y, durante su recorrido, pasa por muchos centros poblados tales como: Tokio, Japón; Medford, Oregón; Chico, California; Reno, Nevada; Albuquerque, Nuevo México y Lubbock, Texas. En estos lugares, el fenómeno del aro de fuego será visible durante 4 minutos y medio.

"El anillo de luz solar durante la anularidad es cegadoramente brillante", advierte el experto en eclipses Fred Espenak, del Centro Goddard para Vuelos Espaciales, de la NASA. "Aun cuando la mayor parte del disco del Sol esté cubierta, será necesario utilizar un filtro solar o algún tipo de técnica de proyección. Los anteojos para soldar número 14 son una buena opción. También hay muchos filtros solares que se encuentran disponibles comercialmente".

2Annular Eclipse (map, 558px)

La trayectoria de la anularidad atraviesa el sector continental de Estados Unidos en el atardecer del 20 de mayo de 2012. Asimismo, se encuentra disponible un mapa global interactivo: Haga clic aquí (en idioma inglés). Vea también un video ScienceCast (en idioma inglés).

Muchos clubes de astrónomos contarán con telescopios que poseen filtros solares para que el público pueda utilizarlos. A través del ocular de un instrumento como ese, es posible observar el montañoso limbo de la Luna deslizándose por oscuras manchas solares y llameantes prominencias. Es una hermosa vista. Sin embargo, usted puede estar absolutamente seguro de que cualquier telescopio que utilice para observar tendrá un filtro adecuado. La luz solar magnificada puede ocasionar graves daños en los ojos, incluso durante un eclipse.

Una manera segura y divertida de observar el eclipse es utilizar su propio cuerpo como proyector de los rayos del Sol. Por ejemplo, intente cruzar los dedos en forma de waffle. Los rayos de luz que atraviesen los huecos tendrán la misma forma que el Sol eclipsado.

O simplemente párese debajo del árbol. Será inolvidable ver mil rayos de luz solar con forma de anillo meciéndose hacia adelante y hacia atrás sobre el césped o la acera.

Para obtener más información sobre el eclipse solar, vea el video de ScienceCast: Eclipse solar sobre Estados Unidos.

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Nota al pie de página: (1) Únicamente cuando el Sol pasa a través de una pequeña abertura se obtiene el "efecto de alfiler" necesario para visualizar la imagen solar. Los espacios en las hojas entre los árboles o entre los dedos humanos cruzados resultan perfectos para este propósito.

Mapa interactivo del eclipse –de la NASA

Eclipse anular de Sol del 20 de mayo –Sky & Telescope

Portal del Eclipse Solar, de la NASA

Detalles y cronogramas para el eclipse anular del 20 de mayo

Galería de fotos sobre el eclipse anular –de spaceweather.com

Eclipse solar sobre Estados Unidos –Video de ScienceCast

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Última actualización: 19 de mayo de 2012

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El 5 y el 6 de mayo habrá una "super Luna" en el perigeo

6 05 2012

2 de mayo de 2012: A la Luna llena se le atribuye la reputación de causar problemas: levanta altas mareas, hace aullar a los perros, nos despierta en medio de la noche con haces de luz lunar que se filtran a través de las cortinas. Pero si un rayo de luz de Luna lo despierta en la noche del 5 de mayo de 2012, levántese y eche un vistazo. La Luna llena de este mes de mayo es una "super Luna", y será hasta un 14% más grande y un 30% más brillante que otras Lunas llenas de 2012.

El término científico para este fenómeno es "Luna en el perigeo". El tamaño de las Lunas llenas varía debido a la forma ovalada de la órbita lunar. La Luna recorre un trayecto elíptico alrededor de la Tierra; uno de sus extremos (el "perigeo") se encuentra a aproximadamente 50.000 kilómetros más cerca de la Tierra que el otro (el "apogeo"). La Lunas llenas que ocurren en el lado del perigeo de la órbita lunar se ven particularmente grandes y brillantes.

Esta situación tendrá lugar el 5 de mayo a las 11:34 de la noche, hora del Este,1 cuando la Luna se aproxime a su perigeo. Solamente un minuto más tarde, la Luna se alineará con la Tierra y con el Sol hasta verse completamente llena y brillante. La coincidencia de estos dos eventos será casi perfecta.

Super Moon 2012 (splash)

Este vídeo de ScienceCast explica los mitos y verdades de las "super Lunas" (en idioma inglés). [Vídeo]

Muy bien, la Luna será un 14% más grande que lo usual, pero ¿es realmente posible observar la diferencia? Es complicado. No existen herramientas de medición que floten en el cielo y que nos permitan medir el diámetro lunar. Al estar suspendida en lo alto sobre nuestras cabezas, sin ningún punto de referencia que proporcione un sentido de la escala, una Luna llena puede parecer similar a cualquier otra.

El mejor momento para observar es cuando la Luna esté cerca del horizonte. Por razones que ni los astrónomos ni los psicólogos entienden del todo, las Lunas bajas sobre el horizonte parecen ser anormalmente grandes cuando brillan a través de los árboles, cerca de los edificios y de otros objetos en primer plano. El 5 de mayo, esta ilusión lunar amplificará una Luna que de por sí es extra–grande. La inflada orbe que saldrá por el Este al atardecer será merecedora del calificativo "super".

Super Moon 2012 (perigee)

El perigeo es el punto en la órbita elíptica de la Luna en el cual la Luna se encuentra más cerca de la Tierra. Diagramas:#1, #2

Según el folclore, una multitud de cosas extrañas suceden bajo la luz de una Luna llena. Supuestamente, los hospitales reciben más pacientes, la tasa de delitos aumenta y la gente se comporta de manera poco usual. Durante la Edad Media, era común creer que la Luna llena causaba trastornos mentales. De hecho, la palabra "lunático", que quiere decir "loco", comparte con la Luna el mismo origen etimológico latino.

Sin embargo, la mayoría de los estudios modernos no han encontrado que exista una correlación entre la fase de la Luna y la incidencia de delitos, enfermedades o el comportamiento humano. Lo cierto es que la Luna tiene menos influencia que lo que el folclore nos podría hacer creer.

Aunque es cierto que las Lunas llenas en el perigeo traen consigo "mareas del perigeo" más altas que lo usual, según la NOAA (National Oceanic and Atmospheric Administration, en idioma inglés, o Administración Nacional Oceánica y Atmosférica en idioma español), no hay nada de qué preocuparse. En casi todas partes, la gravedad lunar ocasionada por el perigeo provocará mareas que serán solamente unos centímetros (alrededor de una pulgada) más altas que lo normal. La geografía local puede amplificar el efecto hasta unos 15 centímetros (seis pulgadas), lo cual no es exactamente una inundación.

Las super Lunas en el perigeo son, de hecho, bastante comunes. La Luna llena ocurre a unas pocas horas de su máximo acercamiento a la Tierra aproximadamente una vez por año, en promedio. La última coincidencia de este tipo tuvo lugar el 19 de marzo de 2011, y produjo una Luna llena ubicada a casi 400 kilómetros más cerca que la de este año. Como era de esperar, no se informó que haya causado ningún problema, a menos que usted considere que despertarse a mitad de la noche es un problema.

Si este es el caso, cierre las cortinas el 5 de mayo. De lo contrario, aproveche y disfrute de esta super Luna.

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Autor: Dr. Tony Phillips
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Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Juan C. Toledo
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Formato: Juan C. Toledo

Más información

¿Qué son las "mareas primaverales de perigeo"? ¿Pueden causar inundaciones en la costa? —explicación proporcionada por la NOAA (en idioma inglés)

Calendario de fases lunares —proporcionado por el Observatorio Naval de Estados Unidos (en idioma inglés)

Applet para calcular el perigeo y el apogeo de la Luna —(en idioma inglés)

Aprenda el truco para recordar la diferencia entre el perigeo y el apogeo.

Nota al pie de página: (1) El momento exacto en el cual ocurrirá la Luna llena es el 6 de mayo a las 03:35, hora universal, lo cual corresponde a la noche del 5 de mayo en América del Norte.

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Última actualización: 4 de mayo de 2012

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Un ave de goma vuela hacia el interior de una tormenta de radiación solar

1 05 2012

19 de abril de 2012: El mes último, cuando el Sol desató la tormenta de radiación más intensa que se haya registrado desde el año 2003, la cual salpicó a los satélites con partículas cargadas y encendió potentes auroras alrededor de ambos polos, un grupo de alumnos de escuelas secundarias de Bishop, California, supieron exactamente qué hacer.
Lanzaron al espacio un ave de goma.

Los alumnos inflaron un globo de helio y lo utilizaron para enviar a un ave, de nombre "Camilla" ("Camila", en idioma español), a una altura de 36.576 metros (120.000 pies), donde se la expuso a protones solares de alta energía, a quemarropa.

Rubber Chicken (Camilla over Owens Valley)

Camilla a ~38.039 metros (~124.800 pies), el 3 de marzo de 2012. Crédito: Earth to Sky, Bishop, CA. [Video mpeg4: lanzamiento, punto más alto, caos, aterrizaje]

"Equipamos a Camilla con sensores para medir la radiación", dice Sam Johnson (de 16 años), del grupo de alumnos1 de Earth to Sky (De la Tierra al Cielo, en idioma español), que asisten a la escuela secundaria Bishop Union. "En el punto más alto del vuelo, la carga útil superó el 99% de la altura de la atmósfera de la Tierra".

Lanzar un ave de goma hacia el interior de una tormenta solar podría sonar extraño, pero los alumnos tenían una buena razón: Están realizando un proyecto de astrobiología.

"Más adelante, este año, planeamos lanzar una especie de microbios con el propósito de descubrir si pueden vivir en el límite con el espacio", explica Rachel Molina (de 17 años), quien forma parte del equipo. "Este fue un vuelo de reconocimiento".

Rubber Chicken (sunspot, 200px)

La mancha solar AR1429 es la fuente de las tormentas solares que se desencadenaron en marzo de 2012.

Muchos entusiastas del espacio ya están familiarizados con Camilla. Es la mascota del Observatorio de Dinámica Solar, de la NASA. Con la ayuda de su "cuidador", Romeo Durscher, de la Universidad Stanford, Camilla "se escribe" con más de 20.000 seguidores en Twitter, en Facebook y en Google+, haciéndoles conocer los resultados más recientes de las misiones heliofísicas de la NASA.

"El viaje de Camilla a la estratósfera2 nos dio una oportunidad para hablar a miles de personas sobre la tormenta de radiación", señala Durscher.

En la parte exterior de su traje espacial (tejido por Cynthia Coer Butcher, de Blue Springs, Missouri), Camilla llevaba un par de placas de radiación, las mismas que usan los técnicos en medicina y los trabajadores de las centrales nucleares para calcular las dosis.

En verdad, Camilla voló dos veces: una, el 3 de marzo, antes de la tormenta de radiación, y la otra, el 10 de marzo, mientras la tormenta estaba en pleno desarrollo. Esto daría a los alumnos una base para establecer una comparación.

Rubber Chicken (launch 200px)

Alumnos de Bishop, CA, lanzan a Camilla, el 3 de marzo de 2012. [Videos: arriba y abajo]

"El 3 de marzo, durante la calma que precedió a la tormenta, el equipo de Earth to Sky, ayudado por un grupo de alumnos de quinto grado de la localidad, adhirió a Camilla a la carga útil, infló el globo y liberó la "estructura" (el globo, el paracaídas y la carga útil) hacia un cielo azul, sin nubes, justo antes del mediodía del lugar.

"Fue un hermoso despegue", dice Amelia Koske-Phillips (de 15 años), quien dirigió el equipo que trabajó con la carga útil y quien también se desempeñó como "jefe de lanzamiento"
Durante el vuelo, de dos horas y media, Camilla pasó alrededor de 90 minutos en la estratósfera, donde las temperaturas (de -40 a -60 grados Celsius) y las presiones de aire (1% sobre el nivel del mar) son similares a las del planeta Marte. El globo explotó, tal como estaba planeado, a una altura de aproximadamente 40 kilómetros y Camilla se deslizó en paracaídas, de manera segura, nuevamente hacia la Tierra. La carga útil completa fue recuperada intacta de un sitio de aterrizaje en las montañas Inyo.

La carga útil, una fiambrera modificada, adquirida en una tienda de artículos varios, transportó cuatro cámaras, un termómetro criogénico y dos rastreadores GPS (Global Positioning System, en idioma inglés o Sistema de Posicionamiento Global, en idioma español). Asimismo, se incluyeron siete insectos y dos docenas de semillas de girasol para poner a prueba su respuesta a un viaje hacia el espacio cercano. Las semillas pertenecían a una variedad conocida entre los jardineros como girasol "Sunspot" (Helianthus annuus).

Una semana después, el 10 de marzo, la tormenta estaba en camino, y los alumnos repitieron el experimento.

Camilla voló hacia el interior de una de las tormentas de protones más poderosas que se hayan registrado en años. La fuente de la radiación fue la mancha solar AR1429, la cual desató más de 50 llamaradas solares durante las dos primeras semanas de marzo. En el momento en el cual la tormenta alcanzó su punto máximo, del 7 al 10 de marzo, las partículas cargadas que golpeaban la parte superior de la atmósfera de la Tierra depositaron suficiente calor, solamente en tres días, como para proporcionar energía eléctrica a cada uno de los hogares de la ciudad de Nueva York, durante dos años. En el momento del lanzamiento de Camilla, el 10 de marzo, los satélites ubicados en la órbita de la Tierra informaron conteos de protones de ~30.000 veces la cantidad normal.

Rubber Chicken (balloon pop)

El globo de helio explota en el punto más alto del vuelo, el 10 de marzo de 2012. Crédito: Earth to Sky, Bishop, CA. [Video en cámara lenta] [YouTube: Caos a 36.271 metros (119.000 pies) de altura]

"El perfil del segundo vuelo fue prácticamente idéntico al primero; perfecto para nuestro experimento", agrega Johnson. "Recuperamos la carga útil de un sitio de aterrizaje, cerca de Deep Springs, en California".

Los alumnos de quinto grado ahora están plantando las semillas de girasol con el fin de ver si las semillas con radiación producen flores diferentes de las flores que nacen de las semillas que quedaron en la Tierra. Además, están inmovilizando los cadáveres de los insectos (ninguno sobrevivió) en un negro "Pizarrón de la Muerte", una rara colección de bichos que han estado en el límite con el espacio.

Mientras tanto, las placas de radiación de Camilla han sido enviadas a un laboratorio comercial para ser sometidas a análisis.

Los alumnos dicen que están ansiosos por conocer los datos y tal vez, solo tal vez, por enviar a Camilla nuevamente para obtener más información.

Los maestros pueden seguir a Camilla en Twitter, en Facebook y en Google+.

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Autor: Dr. Tony Phillips
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Más información

1Earth to Sky es un grupo de alumnos de escuelas secundarias y primarias de Bishop, California, apadrinados por el Dr. Tony Phillips, de Ciencia@NASA. Además de lanzar globos para explorar la estratósfera, ellos también están construyendo un pequeño satélite (un CubeSat) para volar a través de las auroras y fotografiarlas sobre el polo de la Tierra. Esperan lanzar el satélite hacia fines de 2012.

2Esta no es la primera aventura de Camilla. El ave también ha volado en un avión de entrenamiento T-38, de la NASA, ha viajado a bordo de un globo de helio hacia la estratósfera, sobre Louisiana, ha visitado el Centro de Entrenamiento de Cosmonautas Yuri Gagarin (Yuri Gagarin Cosmonaut Training Center, en idioma inglés), ubicado en Star City, Rusia, y ha visitado cientos de alumnos de escuelas primarias en sus aulas, en todo el país.

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Última actualización: 28 de abril de 2012

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