El equipo del vehículo explorador de Marte intenta aterrizar más cerca de su objetivo científico

27 06 2012

15 de junio de 2012:  La NASA ha estrechado la posible zona de aterrizaje del explorador de Marte más avanzado hasta la fecha, Curiosity (Curiosidad, en idioma español), el cual llegará al Planeta Rojo en agosto. El vehículo, que tiene el tamaño de un automóvil, aterrizará más cerca de su objetivo final para llevar a cabo operaciones científicas, pero también se ubicará más cerca del pie de una cuesta montañosa que representa un peligro para el aterrizaje.

"Estamos recortando casi a la mitad la distancia que tendremos que recorrer después del aterrizaje", dijo Pete Theisinger, quien es el administrador del proyecto para el Laboratorio Científico de Marte (Mars Science Laboratory, en idioma inglés), en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA. "Esto podría permitirnos llegar a la montaña meses antes de lo previsto".

Landing Site (splash)

Esta imagen muestra los cambios en las zonas tomadas como objetivo de aterrizaje de Curiosity, el vehículo explorador del proyecto del Laboratorio Científico de Marte, de la NASA. Crédito de la imagen: NASA/JPL–Caltech/ESA/DLR/FU Berlin/MSSS

Fue posible ajustar los planes de aterrizaje gracias a la confianza que se tiene en la precisión de la tecnología de aterrizaje ubicada a bordo de la nave espacial denominada Laboratorio Científico de Marte, la cual transporta al explorador Curiosity. La nave espacial puede apuntar a un sitio más cercano del Monte Sharp, ubicado en el centro del cráter Gale, sin impactarse contra el mismo. Las capas de roca de esa montaña constituyen el lugar más importante para llevar a cabo investigaciones con el explorador.

Se ha programado a Curiosity para que aterrice aproximadamente a las 10:31 de la noche, hora del Pacífico, del 5 de agosto (1:31 de la madrugada, hora del Este, del 6 de agosto). Después de las revisiones de rutina, Curiosity comenzará un estudio de dos años sobre la posibilidad de que la vecindad de la zona de aterrizaje haya podido, en algún momento del pasado, ofrecer un ambiente favorable para la vida microbiana.

Theisinger y otros líderes de la misión describieron el ajuste del objetivo a los periodistas que estuvieron presentes en una conferencia, llevada a cabo el lunes 11 de junio, en la cual se discutieron los preparativos para el aterrizaje y las operaciones de Curiosity en Marte.

El objetivo de aterrizaje era anteriormente una elipse de unos 20 kilómetros (12 millas) de ancho y 25 kilómetros (16 millas) de largo. El continuo análisis de las capacidades del nuevo sistema de aterrizaje ha permitido a los planificadores de la misión reducir el área a una zona de aproximadamente 7 kilómetros (4 millas) de ancho por 20 kilómetros (12 millas) de largo, suponiendo que las predicciones sobre el viento y otras condiciones atmosféricas sean correctas.

Landing Site (curiosity, 200px)

Concepto artístico de Curiosity trabajando en la superficie de Marte. [Más información]

Incluso con una elipse de aterrizaje más pequeña, Curiosity podrá posarse a una distancia segura de las pendientes escarpadas que se encuentran en las cercanías del Monte Sharp.

"Llevamos años preparándonos para un aterrizaje exitoso de Curiosity, y todos los indicadores son buenos", dijo Dave Lavery, quien es el ejecutivo del programa del Laboratorio Científico de Marte, de la NASA. "Sin embargo, aterrizar en Marte siempre tiene sus riesgos, de manera que el éxito no está garantizado. Una vez que estemos en el suelo, procederemos con mucho cuidado. Contamos con mucho tiempo, ya que Curiosity no tiene una vida tan limitada como las misiones anteriores, que eran de aproximadamente 90 días, como la de los Vehículos Exploradores de Marte (Mars Exploration Rovers, en idioma inglés) y el explorador Phoenix, ambos de la NASA."

Curiosity se encontrará bien acompañado conforme se aproxime al aterrizaje. Dos orbitadores marcianos de la NASA, así como un orbitador de la Agencia Espacial Europea, se encontrarán en posición para recibir las transmisiones de radio durante el descenso del Laboratorio Científico de Marte a través de la atmósfera del Planeta Rojo.

Para obtener más información sobre la misión del Laboratorio Científico de Marte/Curiosity, visite:http://www.nasa.gov/msl.

Créditos y Contactos

Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Juan C. Toledo
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Juan C. Toledo

Más información

La misión está administrada por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por su sigla en idioma inglés) para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, ubicado en Washington. Curiosity fue diseñado, desarrollado y ensamblado en el JPL. Caltech administra el JPL para la NASA.

Siga la misión en Facebook y en Twitter:
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Desde que la nave espacial denominada Laboratorio Científico de Marte fue lanzada en noviembre de 2011, los ingenieros han continuado realizando pruebas y mejorando el software de aterrizaje. El Laboratorio Científico de Marte utilizará una versión mejorada del software de vuelo, la cual fue instalada en sus computadoras durante las dos últimas semanas. Se enviarán también al vehículo explorador actualizaciones adicionales para las operaciones en la superficie de Marte aproximadamente una semana después del aterrizaje.

Los preparativos también incluyen otras actualizaciones del software del vehículo explorador y un intento de comprender el efecto que tendrán los escombros que provienen del taladro que el vehículo explorador usará para recolectar muestras de rocas marcianas. Los experimentos llevados a cabo en el JPL indican que el Teflón del taladro podría mezclarse con las muestras polvorientas. Se continuará haciendo pruebas con copias del taladro incluso después del aterrizaje. El explorador transportará las muestras a los instrumentos que se encuentran a bordo, los cuales son capaces de identificar componentes minerales y químicos.

"El material que proviene del taladro podría hacer más difícil las cosas, aunque no imposibilitará el análisis del contenido de carbono de las rocas por parte de uno de los 10 instrumentos del explorador. Hay formas de evadir el problema", dijo John Grotzinger, quien es el científico del proyecto en el Instituto de Tecnología de California, en Pasadena, California. "La existencia de compuestos orgánicos a base de carbono es un requisito para la vida. Sabemos que los meteoritos pueden depositar carbono orgánico de origen no–biológico en Marte, pero desconocemos si persiste cerca de la superficie. Estaremos investigando esto y otros indicios químicos y minerales relacionados con la habitabilidad".

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Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
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Última actualización: 26 de junio de 2012

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Astrónomos predicen una colisión titánica entre la Vía Láctea y la galaxia de Andrómeda

27 06 2012

15 de junio de 2012:  Astrónomos de la NASA afirman que ahora pueden predecir con certeza el próximo evento cósmico importante que afectará a nuestra galaxia, al Sol y al sistema solar: la colisión titánica entre nuestra galaxia, la Vía Láctea, con la vecina galaxia de Andrómeda.

La Vía Láctea esta destinada a sufrir un gran cambio en su apariencia durante el encuentro, el cual se predice que tendrá lugar dentro de cuatro mil millones de años. Es probable que el Sol sea arrojado hacia una nueva región de nuestra galaxia, pero la Tierra y el sistema solar no están en peligro de ser destruidos.

"Después de casi un siglo de especulaciones sobre el destino de la galaxia de Andrómeda y de nuestra Vía Láctea, por fin tenemos una imagen clara de cómo se desarrollarán los eventos en los próximos miles de millones de años," dice Sangmo Tony Sohn, del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (Space Telescope Science Institute ó STScI, por su sigla en idioma inglés), ubicado en Baltimore.

"Nuestros hallazgos son estadísticamente compatibles con una colisión frontal entre la galaxia de Andrómeda y nuestra galaxia, la Vía Láctea", añade Roeland van der Marel, del STScI.

Andromeda (diagram, 558px)

La Vía Láctea y la galaxia de Andrómeda se están moviendo una hacia la otra bajo el inexorable tirón de la gravedad. También en esta imagen se muestra una galaxia más pequeña, la del Triángulo, que puede ser parte de la colisión. (Crédito: NASA, ESA; A. Feild y R. van der Marel, STScI)

La solución llegó a través de meticulosas mediciones, hechas por el Telescopio Espacial Hubble, de la NASA, del movimiento de la galaxia de Andrómeda, que también es conocida como M31. La galaxia se encuentra ahora a una distancia de 2,5 millones de años luz, pero está cayendo inexorablemente hacia la Vía Láctea por la atracción gravitacional mutua entre las dos galaxias y la materia oscura invisible que las rodea.

El escenario es como cuando un bateador de béisbol ve una bola que se acerca en dirección recta. A pesar de que la galaxia de Andrómeda se aproxima a nosotros más de 2.000 veces más rápido que una bola que se acerca en dirección recta, transcurrirán 4 mil millones de años antes de que nos golpee. Las simulaciones realizadas por computadora, que se confeccionaron a partir de los datos proporcionados por el telescopio Hubble, muestran que a las galaxias en interacción les tomará un período adicional de dos mil millones de años después del encuentro para fusionarse por completo bajo el tirón de la gravedad y formar una única galaxia elíptica similar a las que se ven comúnmente en el universo local.

A pesar de que las galaxias chocarán una contra la otra, las estrellas que hay dentro de cada galaxia están tan separadas que no colisionarán con otras estrellas durante el encuentro. Sin embargo, las estrellas serán arrojadas hacia diferentes órbitas alrededor del nuevo centro galáctico. Las simulaciones muestran que nuestro sistema solar probablemente sea lanzado mucho más lejos del núcleo galáctico que lo que se encuentra hoy en día.

Andromeda (collision sequence, 558px)

Esta serie de foto-ilustraciones muestra la fusión prevista entre la Vía Láctea y la galaxia de Andrómeda tal como se vería desde la Tierra. El primer cuadro es el día de hoy, la última imagen corresponde a 7 mil millones de años en el futuro.

Para complicar aún más las cosas, una pequeña compañera de M31, la galaxia del Triángulo, también llamada M33, se unirá en el choque y quizás más adelante se fusione con el par M31/Vía Láctea. Hay una pequeña posibilidad de que M33 llegue a la Vía Láctea en primer lugar.

Hace un siglo, los astrónomos no se dieron cuenta de que M31 era una galaxia diferente, mucho más allá de las estrellas de la Vía Láctea. Edwin Hubble midió la inmensa distancia gracias al descubrimiento de una estrella variable que sirvió como un "cartel marcador de distancias" en una carretera.

Hubble llegó a descubrir el universo en expansión donde las galaxias se alejan de nosotros, pero se sabe desde hace mucho tiempo que M31 se está moviendo hacia la Vía Láctea a unos 400.000 kilómetros por hora (250.000 millas por hora). Eso es lo suficientemente rápido como para viajar de aquí hasta la Luna en una hora. La medición se realizó utilizando el efecto Doppler, que es un cambio en la frecuencia y en la longitud de onda de las ondas producidas por una fuente en movimiento respecto de un observador, para medir cómo la luz de las estrellas en la galaxia ha sido comprimida por el movimiento de la galaxia de Andrómeda hacia nosotros.

Andromeda (movie, 200px)

Una animación realizada por computadora de la colisión entre la Vía Láctea y la galaxia de Andrómeda.

Anteriormente, no se sabía si el encuentro en el futuro distante sería fallido, o si se trataría de un golpe rasante o de una colisión de frente. Esto depende del movimiento tangencial de M31. Hasta ahora, los astrónomos no habían podido medir el movimiento lateral de M31 en el cielo, a pesar de los intentos hechos desde hace más de un siglo. El equipo del Telescopio Espacial Hubble, dirigido por Van der Marel, ha llevado a cabo observaciones extraordinariamente precisas del movimiento lateral de M31, las cuales disipan cualquier duda de que está destinada a colisionar y a fusionarse con la Vía Láctea.

"Esto se logró al observar repetidamente determinadas regiones de la galaxia durante un período de cinco a siete años", dice Jay Anderson, del STScI.

"En una simulación del peor escenario, M31 choca contra la Vía Láctea de frente y las estrellas son esparcidas en diferentes órbitas", añade Gurtina Besla, de la Universidad de Columbia, en Nueva York, N.Y. "Las poblaciones estelares de ambas galaxias se empujan y la Vía Láctea pierde su forma aplanada, como la de un panqueque, con la mayoría de las estrellas en órbitas casi circulares. Los núcleos de las galaxias se fusionan y las estrellas se establecen en órbitas aleatorias para crear una galaxia de forma elíptica".

Las misiones del transbordador espacial que cumplen servicios para el telescopio Hubble llevaron a cabo una actualización con cámaras cada vez más potentes, las cuales dieron a los astrónomos el tiempo suficiente como para hacer las mediciones críticas necesarias para detectar claramente el movimiento de M31. Las observaciones efectuadas por el telescopio Hubble y las consecuencias de la fusión se presentan en tres artículos que aparecerán en una próxima edición de la revista científica Astrophysical Journal.

Créditos y Contactos

Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Ramiro Franco Hernández
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Ramiro Franco Hernández

Más información

Más imágenes proporcionadas por la expedición ICESCAPE

Consulte el comunicado de prensa original de la NASA para poder observar animaciones relacionadas con el Florecimiento en el Océano Ártico.

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Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
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Última actualización: 16 de junio de 2012

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