Esté atento a la aparición de la "Luna Azul"

31 08 2012

29 de agosto de 2012: Cuando alguien dice “Una vez cada Luna Azul”, se entiende lo que quiere decir: Raro. Casi nunca. Quizás incluso absurdo.

Este año, eso significa 31 de agosto.

Por segunda vez en este mes, la Luna está por convertirse en Luna llena. Hubo una Luna llena el 1 de agosto y ahora se aproxima la segunda, el 31 de agosto. Según el folclore moderno, siempre que hay dos lunas llenas en un mismo mes calendario, la segunda es de color “azul”.

¡Escuche los discos de Elvis! "Luna azul… Me viste parado, solo, sin un sueño en mi corazón, sin un amor que me pertenezca”. Tanto en las canciones como en la literatura, las lunas azules han simbolizado durante mucho tiempo el amor perdido y la melancolía. Elvis se refirió a los desengaños vinculados con la Luna en su éxito del año 1956 llamado “Luna Azul”.

Watch Out for the Blue Moon (splash)

Un nuevo video de ScienceCast explora las verdades y los mitos de la "Luna Azul". [Reproducir el video]

Pero, ¿la taciturna Luna del 31 de agosto se tornará verdaderamente azul? Probablemente no.

La mayoría de las lunas azules son de color gris pálido y blanco, no es posible distinguirlas de cualquier otra luna que hayamos visto. Incluir una segunda Luna llena en un mes calendario no cambia las propiedades físicas de la Luna en sí misma; de modo que su color continúa siendo el mismo.

No obstante, teniendo en cuenta esta advertencia, usted debe saber que en raras ocasiones esto puede suceder.

Watch Out for the Blue Moon (plume, 200px)

El humo producido por los volcanes y los incendios forestales puede hacer que la Luna se vea de color azul. [Historias sobre la "Luna Azul"]

Para que haya una Luna verdaderamente azul, generalmente es necesario que se produzca una erupción volcánica. En el año 1883, por ejemplo, la gente vio lunas azules prácticamente todas las noches después de que explotó el volcán indonesio Krakatoa con la fuerza de una bomba nuclear de 100 megatones. Columnas de cenizas se elevaron hasta los límites mismos de la atmósfera terrestre. ¡Y la Luna se volvió azul!

La razón fueron las cenizas del volcán Krakatoa. Algunas de las nubes de cenizas estaban llenas de partículas de una micra de diámetro, aproximadamente el tamaño de la longitud de onda de la luz roja. Las partículas de este tamaño especial dispersan fuertemente la luz roja y permiten que pase la luz azul. En consecuencia, las nubes del volcán Krakatoa actuaron como un filtro azul.

Asimismo, la gente vio lunas de color azul en 1983, después de la erupción del volcán El Chichón, en México. Y hay informes de lunas azules causadas por el Monte Santa Helena, en 1980, y por el Monte Pinatubo, en 1991.

Ciertos incendios forestales pueden provocar el mismo truco. Un famoso ejemplo es el impresionante incendio de ciénagas, que tuvo lugar en septiembre de 1953, en Alberta, Canadá. Las nubes de humo que contenían gotitas aceitosas de una micra de tamaño produjeron soles de color lavanda y lunas azules desde América del Norte hasta Inglaterra.

Este mes, hay diversos incendios forestales en las áreas calurosas y secas de Estados Unidos. Si cualquiera de ellos produce humo con una dosis adicional de partículas de una micra de tamaño, la Luna llena realmente podría tornarse de color azul.

Watch Out for the Blue Moon (signup)

Por otro lado, podría volverse roja. Con frecuencia, cuando la Luna se encuentra en lo bajo del horizonte, se ve de color rojo por la misma razón que los atardeceres son rojos. La atmósfera está repleta de aerosoles que son mucho más pequeños que los que producen los volcanes. Estos aerosoles, que miden menos que una micra de diámetro, dispersan la luz azul y dejan detrás la luz roja. Por esta razón, las lunas azules de color rojo son mucho más comunes que las Lunas azules de color azul.

¿Suena absurdo? Sí, pero de eso se trata todo lo relacionado con la Luna azul. Vaya afuera durante el atardecer del 31 de agosto, mire hacia el Este cuando salga la Luna y observe qué colores tiene.

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Más información

El cambiante folclore de la Luna Azul se describe en esta historia que relata un evento sobre una Luna Azul en América del Norte, en el año 2007.

Nota sobre la primera Luna llena de agosto: La Luna se hizo llena el 2 de agosto a las 03:27, hora universal. Esto significa que se trata de la noche del 1 de agosto para los observadores en América del Norte.

Historias sobre Lunas Azules –relatos de avistamientos reales de Lunas Azules, de spaceweather.com

Lunas azules y soles lavanda –del Foro Científico de Alaska

Una vez cada Luna Azul –más información proporcionada por Sky and Telescope

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Última actualización: 30 de agosto de 2012

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El humo que dejan los meteoros provoca extrañas nubes

28 08 2012

7 de agosto de 2012: Cualquiera que alguna vez haya visto una nube noctilucente (Noctilucent Cloud o "NLC", por su sigla en idioma inglés) estaría de acuerdo: parecen extraterrestres. Las ondas de color azul eléctrico y los pálidos mechones de NLCs que cruzan el cielo nocturno se parecen a algo de otro mundo.

Los investigadores dicen que esa no es una idea tan remota. Un componente clave para las misteriosas nubes proviene del espacio exterior.

"En las nubes noctilucentes, hemos detectado partículas de ‘humo de meteoros’ (el humo que dejan los meteoros al desintegrarse en la atmósfera)", informa James Russell, de la Universidad Hampton. Russell es el investigador principal de la misión AIM (Aeronomy of Ice in the Mesosphere, en idioma inglés, o Aeronomía del Hielo en la Mesósfera, en idioma español), de la NASA, que estudia el fenómeno. "Este descubrimiento avala la teoría que establece que el polvo de los meteoros es el agente que sirve de núcleo y es aquel alrededor del cual se forman las NLC".

Meteor Smoke (splash)

Un nuevo video de ScienceCast explica cómo el "humo de los meteoros" origina las nubes noctilucentes. Reproducir el video (en idioma inglés)

Las nubes noctilucentes son un misterio que data de fines del siglo XIX. Los observadores del cielo, en el Norte, las detectaron por primera vez en 1885, casi dos años después de la erupción del volcán Krakatoa. La ceniza del volcán de Indonesia provocó puestas de Sol tan espléndidas que la observación del cielo nocturno se convirtió en un pasatiempo en todo el mundo. Un observador en particular, un alemán de nombre T. W. Backhouse, a quien con frecuencia se le adjudica el descubrimiento de las NLC, notó algo raro. Él se quedó afuera de su casa durante más tiempo que la mayoría de las personas, lo suficiente como para que el crepúsculo se oscureciera por completo y, algunas noches, vio tenues filamentos que emanaban un color azul eléctrico, con el negro del cielo de fondo. Los científicos de esa época pensaron que era algún tipo de manifestación del polvo volcánico.

Meteor Smoke (signup)

Finalmente, la ceniza del volcán Krakatoa se disipó y las puestas de Sol perdieron intensidad, pero extrañamente las nubes noctilucentes no desaparecieron. Todavía están presentes en la actualidad, con más intensidad que nunca. Los investigadores no están seguros de qué papel desempeñó la ceniza del Krakatoa en esas primeras observaciones. Pero hay una cosa que es clara: el polvo detrás de las nubes que vemos ahora es polvo espacial.

Mark Hervig, de la compañía GATS, Inc., dirigió el equipo que halló la conexión extraterrestre.

"Utilizando a SOFIE (Solar Occultation for Ice Experiment, en idioma inglés u Ocultamiento Solar para Experimentos con Hielo, en idioma español), de la misión AIM, descubrimos que aproximadamente el 3% de cada cristal de hielo en una nube noctilucente es meteorítico", dice Hervig.

El sistema solar interno está plagado de meteoroides de todas las formas y tamaños (desde trozos de roca del tamaño de un asteroide hasta motas de polvo microscópico). Todos los días, la Tierra recoge toneladas del material, principalmente del de menor tamaño. Cuando los meteoroides golpean nuestra atmósfera y se queman, dejan detrás una bruma compuesta de pequeñas partículas suspendidas, a una altura de 70 a 100 kilómetros sobre la superficie de la Tierra. No es coincidencia alguna que las NLC se formen a 83 kilómetros de altura, directamente dentro de la zona de humo de los meteoros.

Meteor Smoke (iss, 558px)

Astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional (EEI, por su sigla en idioma español) tomaron esta fotografía de nubes noctilucentes cerca de la parte superior de la atmósfera de la Tierra, el 13 de julio de 2012. Imagen ampliada

Las motas de polvo de meteoros actúan como puntos de convergencia, donde las moléculas de agua se pueden ensamblar hasta convertirse en cristales de hielo. El proceso se denomina "nucleación".

La nucleación tiene lugar todo el tiempo en la parte más baja de la atmósfera. En las nubes comunes, las motas de polvo que se encuentran en el aire e incluso los microbios vivientes pueden servir como sitios de nucleación. Pequeños cristales de hielo, gotas de agua y copos de nieve se acumulan alrededor de estas partículas y caen hacia la Tierra, siempre y cuando se tornen lo suficientemente pesados como para poder hacerlo.

Los agentes nucleantes son especialmente importantes en el reino etéreo de las NLC. Las nubes se forman en el límite del espacio donde la presión del aire es apenas más elevada que en el vacío. Las posibilidades de que dos moléculas de agua se encuentren son escasas, y de que se unan son más remotas todavía.

El humo de los meteoros ayuda a superar todos los pronósticos. Según los datos proporcionados por la misión AIM, los cristales de hielo pueden acumularse alrededor del polvo de los meteoros hasta alcanzar tamaños que van desde los 20 hasta los 70 nanómetros. A modo de comparación, las nubes cirro, en la parte inferior de la atmósfera, donde el agua es abundante, contienen cristales que son de 10 a 100 veces más grandes.

El pequeño tamaño de los cristales de hielo explica el color azul de las nubes. Las pequeñas partículas tienden a dispersar longitudes de onda corta de luz (azul) de manera más fuerte que las longitudes de onda larga (rojo). En consecuencia, cuando un rayo de luz de Sol golpea una NLC, el color azul es el que se dispersa hacia la Tierra.

El humo de los meteoros explica mucho sobre las NLC pero todavía falta develar un misterio clave: ¿Por qué las nubes se están tornando más brillantes y se están dispersando?

En el siglo XIX, las NLC estaban confinadas a los sitios en latitudes altas, como Canadá y Escandinavia. Sin embargo, más recientemente, han sido observadas en lugares ubicados tan al Sur como Colorado, Utah y Nebraska. Según Russell, la razón es el cambio climático. Uno de los gases de invernadero que se ha tornado más abundante en la atmósfera de la Tierra desde el siglo XIX es el metano. Proviene de basureros, de sistemas de gas natural y petróleo, de las actividades agrícolas y de las minas de carbón.

Resulta que el metano estimula a las NLC.

Meteor Smoke (methane, 558px)

Un gráfico preparado por el profesor James Russell, de la Universidad Hampton, muestra cómo el metano, que es un gas de invernadero, incrementa la cantidad de agua en la parte superior de la atmósfera de la Tierra. Así, el agua se congela alrededor del "humo de los meteoros" y forma las nubes noctilucentes de hielo.

Russell explica: "Cuando el metano se encamina hacia la parte superior de la atmósfera es oxidado por una compleja serie de reacciones y forma vapor de agua. Este vapor de agua adicional queda disponible luego para formar cristales de hielo para las NLC".

Si esta idea es correcta, las nubes noctilucentes son una especie de "canario en una mina de carbón" para uno de los gases de invernadero más importantes.

Y eso, dice Russell, es una razón fundamental para estudiarlas. "Las nubes noctilucentes podrían parecer de otro planeta pero nos están diciendo algo muy importante sobre nuestro propio planeta".

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Más información

AIM (Aeronomy of Ice in the Mesosphere, en idioma inglés, o Aeronomía del Hielo en la Mesósfera, en idioma español) –Página de la misión

Extrañas nubes –Science@NASA

Galería fotográfica de nubes noctilucentes en tiempo real –spaceweather.com

Consejos para la observación de NLCs: Mire hacia el Oeste de 30 a 60 minutos después de la puesta del Sol cuando éste se haya escondido de 6o a 16o por debajo del horizonte. Si usted observa mechones luminosos de color azul y blanco que se esparcen en el cielo, probablemente haya detectado una nube noctilucente. A pesar de que las nubes noctilucentes aparecen con más frecuencia en latitudes árticas, han sido vistas en los últimos años en sitios ubicados tan al Sur como: Colorado, Utah y Nebraska. Las NLC están vinculadas con las estaciones, aparecen con más frecuencia a finales de la primavera y en el verano. En el hemisferio norte, la mejor época para observar sería entre mediados de mayo y finales de agosto.

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Última actualización: 26 de agosto de 2012

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¿Hacia dónde irá primero Curiosity?

28 08 2012

17 de agosto de 2012: En la actualidad, es noticia del pasado que el vehículo explorador de la NASA, llamado Curiosity (Curiosidad, en idioma español), se encuentra a salvo sobre la superficie del Planeta Rojo, tras realizar un temerario amartizaje que dejó a la nación entera sin aliento. Ahora, los científicos de la misión están ansiosos, esperando que el explorador comience a moverse. Con tan "exquisito" conjunto de ruedas a su disposición, y un camino libre de obstáculos, ¿hacia donde deberían ir primero?

"No tendremos que viajar demasiado lejos para encontrar cosas excitantes", comenta el científico del proyecto, John Grotzinger. "Nos hemos posado en la mejor zona posible dentro del área predeterminada: la parte baja de una zona aluvial".

Where Will Curiosity Go First? (splash)

El nuevo video de ScienceCast explora los lugares a los cuales Curiosity podría dirigirse. [Reproducir el video].

Una zona aluvial es un patrón formado por sedimentos rocosos, polvo y arena, depositados por el flujo de masas de agua (en este caso, quizás un antiguo río marciano). Ya que la vida, tal como la conocemos, requiere de agua líquida, la zona representa un punto estupendo para comenzar la búsqueda de claves de un Marte que tal vez en algún momento exhibió condiciones favorables para la vida.

"Asimismo, la zona aluvial indica que fluyó agua a través de la superficie en el pasado, de modo que nos dirigiremos cuesta abajo, hacia donde el agua podría haberse acumulado. Buscaremos minerales, como sales, que nos podrían indicar los lugares en los cuales el agua ha estado. Es algo así como la búsqueda de un tesoro, sólo que en este caso los minerales desempeñan el papel de las pistas".

Where Will Curiosity Go First? (whereto, 200px)

Esta imagen muestra los sitios que los científicos desean que el vehículo explorador investigue. Primero, Curiosity se desplazará hacia un área apodada Glenelg, en donde se conjugan tres tipos distintos de suelo. El equipo científico pensó que el nombre era apropiado ya que, si Curiosity viaja hacia tal punto, lo visitaría de hecho dos veces (una de ida y otra de vuelta), como la lectura de la palabra Glenelg, que es un palíndromo. Posteriormente, Curiosity se dirigirá hacia la base del Monte Agudo (Mount Sharp, en idioma inglés), en donde un "descanso" en la región de dunas naturales debería permitirle comenzar a escalar las zonas más bajas de la montaña. [Imagen ampliada].

Después de esta escala, agrega Grotzinger, "la marcha será a toda máquina" (a máxima velocidad) hasta la base del Monte Agudo (Mount Sharp, en idioma inglés), una montaña de 5.000 metros de alto que guarda, entre sus antiguas capas y estratos, posibles claves para la vida en el Planeta Rojo.

"Entre nosotros, tendremos que llegar a un acuerdo para no detenernos demasiadas veces durante el camino. El Monte Agudo es la razón por la cual elegimos esta zona para aterrizar, de modo que debemos establecer que llegar allí es una prioridad".

Richard Cook, quien es el director adjunto del programa, describe la tentación de pararse a lo largo del camino: "Será como salir de vacaciones en familia pero, en lugar de la familia, tendremos a 400 científicos deseosos de detenerse y observar cada detalle del paisaje".

Curiosity está dotado de instrumentos específicamente diseñados para la búsqueda de los elementos esenciales para la vida.

Un láser localizado en el mástil de Curiosity es capaz de apuntar hacia rocas que pueden resultar interesantes y vaporizar pequeños fragmentos de ellas, desde una distancia de hasta 7 metros. Los micro-pulsos del láser producen nubes de plasma y los científicos pueden analizar la luz reflejada de tales nubes con el fin de conocer cuál es su composición. El mástil también porta una cámara de alta resolución, llamada Mastcam, la cual ya ha comenzado a observar y a fotografiar los alrededores del vehículo explorador.

Además, el brazo robot del vehículo explorador posee su propio conjunto de instrumentos. El Espectrómetro de Rayos X de Partículas Alfa (Alpha Particle X-Ray Spectrometer, en idioma inglés) medirá la abundancia de elementos químicos en el polvo, así como en el suelo, en las rocas y en las muestras que el explorador recoja. La Cámara para Imágenes con Magnificación en Marte (Mars Hand Lens Imager, en idioma inglés) actúa como si fuera una "lupa de geólogo" que puede tomar sus propias imágenes a color.

Al final, las muestras tomadas serán enviadas a un par de instrumentos de laboratorio ubicados a bordo del vehículo explorador. Uno de tales instrumentos, denominado SAM, que es el acrónimo de "Análisis de Muestras en Marte" (Sample Analysis at Mars, en idioma inglés), explorará el Planeta Rojo "olfateando" el aire, al estilo de un sabueso. El aparato descripto posee rejillas de ventilación que se abren hacia la atmósfera marciana para detectar gases como el metano. SAM también puede "olfatear" los gases liberados por las muestras de suelo o de rocas que calienta en su propio horno.

¿Podrán 400 científicos envueltos en la emoción de las más grandiosas "vacaciones familiares" realmente apresurarse para llegar a destino sin detenerse a "saborear" cada detalle del terreno?

Grotzinger garantiza algo: "En los meses y años venideros, Curiosity nos contará una historia increíble".

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Traducción al Español: Rodrigo Gamboa Goñi
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La primera proeza de Curiosity –Ciencia@NASA

Extraño pero cierto: la grúa aérea del vehículo explorador Curiosity –Ciencia@NASA

Opportunity corre la primera maratón marciana –Ciencia@NASA

Un espectáculo en el cielo, antes del aterrizaje en Marte –Ciencia@NASA

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Última actualización: 26 de agosto de 2012

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Curiosity pulverizó la primera roca marciana

22 08 2012

19 de agosto de 2012: Curiosity (Curiosidad, en idioma español), el vehículo explorador todo terreno, de la NASA, disparó su láser por primera vez en Marte. El 19 de agosto, el instrumento de la misión, denominado "ChemCam", golpeó una roca del tamaño de un puño, llamada "Coronation" (Coronación, en idioma español), con 30 pulsos de su láser, durante 10 segundos. Cada pulso transfiere más de un millón de vatios de potencia y dura aproximadamente cinco milmillonésimas de segundo.

La energía del láser crea una ráfaga de plasma ionizado y brillante. El instrumento ChemCam capta la luz con un telescopio y la analiza utilizando tres espectrómetros con el fin de obtener información sobre qué elementos hay en la roca. Los espectrómetros registran 6.144 diferentes longitudes de onda de luz ultravioleta, visible e infrarroja.

"Obtuvimos de Coronation un gran espectro; montones de señales", dijo el investigador principal del instrumento ChemCam, Roger Wiens, del Laboratorio Nacional Los Álamos, Nuevo México. "Nuestro equipo está encantado pero también está trabajando mucho; se encuentra ahora observando los resultados. Después de ocho años de construir instrumentos, ¡llegó el momento de obtener la recompensa!"

Curiosity Zaps a Rock (splash)

Esta fotografía, y las imágenes ampliadas, muestran la primera prueba que el instrumento ChemCam llevó a cabo con el láser. El ChemCam se encuentra a bordo de Curiosity, el vehículo explorador de Marte, de la NASA. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/LANL/CNES/IRAP [Imagen completa y texto (en idioma inglés)] [Imágenes más recientes]

El instrumento ChemCam registró espectros de cada uno de los 30 pulsos. La meta de este uso inicial del láser en Marte fue que sirviera como práctica de tiro para caracterizar el instrumento, pero la actividad puede brindar un valor adicional. Los investigadores revisarán si la composición cambiaba a medida que el láser avanzaba. Si efectivamente esto sucedió, podría ser un indicio de que el láser penetró en el polvo o en otro material de la superficie, lo que podría revelar si existe una composición diferente debajo de la misma.

"Es sorprendente que los datos sean aún mejores que los que alguna vez obtuvimos durante las pruebas llevadas a cabo en la Tierra, en términos de la relación señal-ruido", expresó el científico adjunto del proyecto ChemCam, Sylvestre Maurice, del Instituto de Investigaciones en Astrofísica y Planetología (Institut de Recherche en Astrophysique et Planetologie o IRAP, en idioma francés), en Toulouse, Francia. "Esto es tan rico que podemos esperar obtener grandiosos datos científicos a partir de la investigación, con el instrumento ChemCam, de lo que podrían ser miles de objetivos, en los próximos dos años".

La técnica utilizada por ChemCam, denominada espectroscopia de disociación inducida por láser, ha sido utilizada con el fin de determinar la composición de los objetivos en otros ambientes extremos, tales como el interior de los reactores nucleares o el fondo del mar, y ha tenido aplicaciones experimentales en la monitorización ambiental y también en la detección del cáncer. La investigación de "Coronation", que se llevó a cabo hoy, es el primer uso de la técnica en la exploración interplanetaria.

Para obtener más información sobre el instrumento ChemCam visite: www.msl-chemcam.com.

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La primera proeza de Curiosity–Ciencia@NASA

¿A dónde irá primero Curiosity?–Ciencia@NASA

Extraño pero cierto: la grúa aérea del vehículo explorador Curiosity–Ciencia@NASA

Opportunity corre la primera maratón marciana–Ciencia@NASA

Un espectáculo en el cielo, antes del aterrizaje en Marte–Ciencia@NASA

El instrumento ChemCam fue desarrollado, construido y puesto a prueba por el Laboratorio Nacional Los Álamos, del Departamento de Energía de Estados Unidos, en asociación con científicos e ingenieros patrocinados por la agencia espacial nacional francesa, el Centro Nacional de Estudios Espaciales (Centre National d’Etudes Spatiales o CNES, en idioma francés) y la agencia de investigaciones denominada Centro Nacional de Investigación Científica (Centre National de la Recherche Scientifique o CNRS, en idioma francés). El Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, es una división del Instituto de Tecnología de California (California Institute of Technology, en idioma inglés), ubicado en Pasadena, y dirige el Proyecto del Laboratorio Científico de Marte (Mars Science Laboratory Project, en idioma inglés), que incluye a Curiosity, para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en Washington. El JPL diseñó y construyó el vehículo explorador todo terreno.

Puede hallar más información sobre Curiosity en:http://www.nasa.gov/msl y enhttp://mars.jpl.nasa.gov/msl/. Asimismo, puede seguir la misión en Facebook:http://www.facebook.com/marscuriosity y en Twitter: http://www.twitter.com/marscuriosity.

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Última actualización: 21 de agosto de 2012

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La lluvia de meteoros Perseidas de 2012

22 08 2012

10 de agosto de 2012: Durante las noches del 11 al 13 de agosto, la mejor lluvia de meteoros del año inundará los cielos antes del amanecer con cientos de estrellas fugaces. Y eso es solamente el comienzo. Los planetas más brillantes del sistema solar se alinearán en medio de este espectáculo.

La lluvia de meteoros Perseidas alcanzará su punto de máxima intensidad aproximadamente durante la noche del 12 de agosto, cuando la Tierra pase a través de una corriente de polvo del cometa Swift-Tuttle.

"Esperamos ver una gran cantidad de meteoros, hasta cien por hora", dice Bill Cooke, de la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides, de la NASA. "Las Perseidas siempre dan un buen espectáculo".

2012 Perseid Meteor Shower (splash)

Un nuevo video de ScienceCast presenta una vista previa de la lluvia de meteoros Perseidas de 2012. Reproducir el video

Las Perseidas pueden verse en cualquier momento después de las 10 a 11 de la noche. El mejor momento para observarlas, sin embargo, es durante las horas de oscuridad inmediatamente previas al amanecer. Asimismo, aconseja Cooke, evite las luces de la ciudad, si es posible. Los meteoros tenues se pierden de vista fácilmente con el resplandor de las luces urbanas. En general, si se los observa desde el campo, la cantidad de meteoros visibles se triplicará.

El espectáculo de este año es absolutamente especial debido a que participan también los planetas. Júpiter, Venus y la Luna en cuarto creciente se unen justo cuando la lluvia de meteoros Perseidas alcanza su punto de máxima intensidad. La alineación tiene lugar en el Este, antes del amanecer, durante las tres mañanas de máxima actividad de los meteoros.

2012 Perseid Meteor Shower (app, 200px

La aplicación denominada "Contador de Meteoros" (Meteor Counter, en idioma inglés), de la NASA, ayuda a los científicos aficionados para que puedan contribuir con investigaciones auténticas. Escoja Android oApple

El 11 de agosto, la Luna en cuarto creciente (33%) resplandecerá cerca de Júpiter y formarán temporariamente un par brillante de objetos en el cielo, directamente por encima del luminoso Venus. La estrella gigante roja Aldebarán estará allí también y sumará un toque de color al espectáculo: Mapa del cielo.

El 12 de agosto, una Luna delgada, en cuarto creciente (24%), se asomará entre Júpiter y Venus. Juntos, formarán una brillante línea de tres puntos en el cielo, con frecuencia bisecada por estrellas fugaces: Mapa del cielo.

El 13 de agosto, cuando la lluvia apenas comience a disminuir, los planetas desplegarán su mejor espectáculo: la Luna en cuarto creciente (17%) pasará a menos de 3 grados de Venus mientras Júpiter se ubicará más arriba. Los observadores del cielo afirman que no existe algo más hermoso que un encuentro cercano entre la delgada Luna en cuarto creciente y Venus; nada, bueno… excepto por la Luna en cuarto creciente, Venus y una ráfaga de Perseidas:Mapa del cielo.

Mientras se observa una lluvia de meteoros como las Perseidas, es simplemente natural contar la cantidad de estrellas fugaces que se pueden ver. Y resulta que esos números que están en la mente son valiosos. La NASA desea contar con ellos. Los recuentos de meteoros realizados por observadores del cielo aficionados pueden ser utilizados por la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides, de la NASA, con el fin de estudiar y crear modelos de la corriente de polvo de las Perseidas.

"Hemos desarrollado una aplicación para los Android y los iPhone destinada a ayudar a los observadores del cielo aficionados a contar meteoros de manera científica e informarnos sobre los resultados", dice Cooke. "Se llama ‘Contador de Meteoros’ (Meteor Counter, en idioma inglés) y se puede obtener gratuitamente en el Mercado Android y en la Tienda de Aplicaciones de Apple".

Para obtener más noticias sobre el cielo nocturno y la ciencia ciudadana, visite: ciencia.nasa.gov

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Más información

Aplicación para contar meteoros –para iPhone

Aplicación para contar meteoros –para Android

Red de bolas de fuego de todo el cielo, de la NASA

Galería fotográfica de las Perseidas en tiempo real –spaceweather.com

Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides de la NASA

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Opportunity corre la primera maratón marciana

10 08 2012

18 de julio de 2012: Con toda la fanfarria por el aterrizaje, en agosto de 2012, del vehículo explorador de Marte, Curiosity (Curiosidad, en idioma español), en el Planeta Rojo, es fácil olvidar que ya hay un vehículo explorador en Marte; se trata de un "primo" más viejo y más pequeño que deberá llevar a cabo una hazaña sin precedentes en la historia de la exploración del sistema solar.

El vehículo explorador de Marte, Opportunity (Oportunidad, en idioma español), está a punto de finalizar la primera maratón extraterrestre.

Una maratón tiene una extensión de 42,16 kilómetros (26,2 millas). Cuando Opportunity se posó sobre Marte, en el año 2004, el objetivo de la NASA fue lograr que el vehículo explorador recorriera apenas 600 metros. Sin embargo, nadie sabía qué clase de "corredor" resultaría ser Opportunity. Desde julio de 2012, Opportunity ha viajado casi 35,40 kilómetros (22 millas); solo 6,75 kilómetros (4,2 millas) menos que el recorrido de una maratón completa.

Martian Marathon (splash, 558px)

Un nuevo video ScienceCast sigue a Opportunity a medida que corre la maratón marciana. Ver el video

El corredor y autor Hal Higdon dijo una vez: "La maratón nunca deja de ser una carrera de alegría, una carrera de asombro". Eso vale doble para una maratón en otro mundo, donde cada kilómetro promete un nuevo descubrimiento.

La misión principal de Opportunity es buscar signos de agua que pudo haber existido en la antigüedad. Hoy, el Planeta Rojo es un desierto totalmente seco, con una atmósfera impresionantemente delgada, condiciones mortales para prácticamente toda forma de vida conocida sobre la Tierra. Hace miles de millones de años, sin embargo, las cosas podrían haber sido diferentes. Muchos investigadores creen que Marte era más cálido, más húmedo y más amigable para la vida marciana. La tarea de Opportunity es buscar pistas de esa época pasada.

Ya llegar a la línea de partida fue algo épico: "Este particular maratonista tenía que volar aproximadamente 455 millones de kilómetros (283 millones de millas) a través del espacio antes de ser depositado, sin ceremonia alguna, sobre la superficie marciana", dice Ray Arvidson, quien es el principal investigador asociado de la Misión del Vehículo Explorador de Marte (Mars Exploration Rover Mission, en idioma inglés).

Al igual que muchos corredores de fondo, a Opportunity le agrada "ir despacio". En un típico día de recorrido, el vehículo explorador se desplaza solamente de 50 a 100 metros. Esto le proporciona tiempo para hacer una pausa y buscar lo desconocido. Asimismo, permite a Opportunity tomar una considerable cantidad de fotografías en el camino. Recientemente, el vehículo explorador envió a la Tierra su imagen número 100.000, lo que constituye un impresionante panorama.

Martian Marathon (marathon route, 200px)

La ruta de la maratón marciana. [Imagen ampliada] [Comunicado de prensa].

Opportunity primero descubrió signos de agua en depósitos cercanos al sitio de aterrizaje en el cráter Eagle. Había rocas que parecían haberse formado en un antiguo lago superficial. Durante los siguientes cuatro años, Opportunity hurgó en cráteres cada vez más grandes y profundos y halló más evidencia de períodos húmedos. No obstante, encontró indicadores de que el agua de un antiguo lago podría haber sido demasiado ácida como para albergar vida.

El maratonista metálico pronto puso la mira en el cráter Endeavour, un enorme hoyo de 22,5 kilómetros (14 millas) de ancho y cientos de metros de profundidad. La profundidad de Endeavour ofrecería una mirada hacia la historia de Marte, hacia una época en la que el agua posiblemente era menos ácida. La ruta de la maratón que cruza la llanura Meridiani de Marte hacia Endeavour era un osado sendero, sin puestos de asistencia en ningún lado.

Furiosas tormentas de polvo redujeron tanto la energía solar del vehículo explorador que Opportunity casi entró en el "sueño de la muerte"; suaves y arenosas ondas formadas por el viento tendieron una trampa a las ruedas del vehículo explorador y resultó herido: una falla en el accionador frontal derecho de dirección de Opportunity hizo que avanzar fuera difícil. Cada vez más ingenioso, el vehículo explorador corrió parte de la carrera dando marcha atrás.

"El recorrido llevó a Opportunity por lechos de roca sedimentaria compuesta de minerales como el sulfato de magnesio, de hierro y de calcio (más indicadores de la existencia de agua hace miles de millones de años)", dice Arvidson.

Cuando el maratonista llegó al cráter Endeavour, en agosto de 2011, las cosas se pusieron interesantes.

"Endeavour está rodeado de roca sedimentaria con fisuras y las grietas están repletas de yeso. El yeso se forma cuando el agua del suelo asciende y llena las grietas depositando así sulfato de calcio hidratado. Esta es la mejor evidencia que hemos encontrado de la existencia de agua líquida en Marte".

Las vetas de yeso probablemente se formaron bajo condiciones de pH más neutro y posiblemente más favorables para la vida: ¡Bingo!

Pero este maratonista no ha terminado aún. A Opportunity le está yendo tan bien que los 42,16 kilómetros (26,2 millas) podrían no ser la línea de llegada después de todo.

"No tenemos planes de detenernos", dice Arvidson.

¿Alguien se postula para una ultramaratón extraterrestre?

Créditos y Contactos

Autors: Dauna Coulter, Dr. Tony Phillips
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Angela Atadía de Borghetti
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Á ngela Atadía de Borghetti y Juan Claudio Toledo Roy

National Aeronautics and Space AdministrationFuncionaria responsable de la NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
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Última actualización: 5 de agosto de 2012

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Increíble imagen de Curiosity cuando desciende en paracaídas hacia Marte

7 08 2012

6 de agosto de 2012: Una imagen tomada por el Experimento Científico de Imágenes en Alta Resolución (High Resolution Imaging Science Experiment o HiRISE, por su acrónimo en idioma inglés), ubicado a bordo del Orbitador de Reconocimiento de Marte (Mars Reconnaissance Orbiter o MRO, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, muestra a Curiosity (Curiosidad, en idioma español), el vehículo explorador todo terreno, cuando todavía estaba conectado a su paracaídas de casi 16 metros de ancho (51 pies) en el momento en el que descendía hacia su sitio de aterrizaje en el cráter Gale.

Mars Parachute (splash)

Curiosity y su paracaídas están ubicados en el centro del recuadro en color blanco. En la imagen del recuadro, se observa al vehículo explorador todo terreno desplegado para evitar la saturación. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona

"Si HiRISE tomaba la imagen un segundo antes o un segundo después, probablemente estaríamos observando un paisaje marciano vacío", dijo Sarah Milkovich, quien es científica de investigaciones del HiRISE, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, en Pasadena, California. "Cuando consideramos que hemos estado trabajando en esta secuencia desde marzo y que tuvimos que cargar comandos a la nave espacial alrededor de 72 horas antes de que se tomara la imagen, comenzamos a darnos cuenta de cuánto esfuerzo significó obtenerla".

La imagen fue tomada mientras el MRO se encontraba a 340 kilómetros (211 millas) de distancia del vehículo que descendía con el paracaídas. Curiosity y su "mochila" impulsada por un cohete, ubicados dentro de un armazón con forma de cono, todavía tenían que ser desplegados. En ese momento, Curiosity estaba a aproximadamente 3 kilómetros (2 millas) por encima de la superficie de Marte.

"Creo que podrían considerarnos lo más cercano a los paparazzi en Marte", expresó Milkovich. "Definitivamente captamos la imagen de la más reciente estrella de la agencia espacial estadounidense con las manos en la masa".

Curiosity, la más reciente contribución de la NASA al paisaje marciano, se posó en el Planeta Rojo a las 10:32 de la noche (hora diurna del Pacífico) del 5 de agosto (1:32, hora diurna del Este, del 6 de agosto), cerca del pie de una montaña de 4,8 kilómetros (3 millas) de alto y 154,5 kilómetros (96 millas) de diámetro, dentro del cráter Gale.

Mars Parachute (ellipse)

El diamante verde muestra aproximadamente en qué lugar de Marte se posó el vehículo explorador Curiosity, de la NASA. Se trata de una región de alrededor de 2 kilómetros al Noroeste de su objetivo en el centro de la región de aterrizaje estimada (elipse azul). Referencias: Latitude (deg): Latitud (grados); Longitude (deg): Longitud (grados); Mt. Sharp Direction: Dirección Monte Agudo.

Ahora, una parte del equipo del vehículo explorador todo terreno, en el JPL, continúa analizando los datos del aterrizaje que tuvo lugar anoche, mientras que otro grupo de científicos prepara al laboratorio móvil de una tonelada para que pueda llevar a cabo sus futuras exploraciones en el cráter Gale. Una tarea clave que se ha asignado a Curiosity para su primer día completo en Marte es alzar su antena de alta ganancia. El uso de esta antena incrementará la velocidad de transmisión de los datos a la cual el vehículo explorador puede comunicarse directamente con la Tierra. La misión utilizará retransmisiones a los orbitadores como método principal para enviar datos a la Tierra porque dicho método es mucho más eficiente, desde el punto de vista de la energía, para el vehículo explorador.

Llegarán más imágenes. Para descubrir qué se puede esperar, haga clic aquí.

Créditos y Contactos

Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Ángela Atadía de Borghetti
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Ángela Atadía de Borghetti

Más información

Esta misión está dirigida por el JPL para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en Washington. El vehículo explorador todo terreno fue diseñado, desarrollado y ensamblado en el JPL. El JPL es una división del Instituto de Tecnología de California, en Pasadena.

Para obtener más información sobre la misión, visite: http://www.nasa.gov/mars yhttp://marsprogram.jpl.nasa.gov/msl .

Siga la misión a través de Facebook y Twitter en: http://www.facebook.com/marscuriosity yhttp://www.twitter.com/marscuriosity .

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Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
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Última actualización: 6 de agosto de 2012

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