El océano subterráneo de Titán

4 08 2012

28 de junio de 2012: Datos proporcionados por la nave espacial Cassini, de la NASA, han revelado que Titán, la luna de Saturno, probablemente albergue una capa de agua líquida debajo de su caparazón de hielo. Los hallazgos se publican en la edición de hoy de la revista Science (Ciencia, en idioma español).

"La detección realizada por la sonda Cassini de grandes mareas en Titán lleva a la casi ineludible conclusión de que hay un océano oculto en las profundidades", dijo Luciano Iess, quien es el autor principal del trabajo y miembro del equipo de Cassini, en la Universidad Sapienza de Roma, Italia. "La búsqueda de agua es una meta importante en la exploración del sistema solar y ahora hemos detectado otro lugar donde abunda el agua".

Titan's Underground Ocean (splash)

Este concepto artístico muestra un posible escenario para la estructura interna de Titán, tal como lo sugieren los datos proporcionados por la nave espacial Cassini, de la NASA. Crédito de la imagen: A. Tavani

La evidencia son las mareas. La poderosa gravedad de Saturno estira y deforma a Titán a medida que la luna se desplaza alrededor del gigante planeta gaseoso. Si Titán estuviera compuesto enteramente de rocas duras, la atracción gravitacional de Saturno debería causar abultamientos, o "mareas sólidas", en la luna de solo 1 metro (3 pies) de alto. En cambio, los datos muestran que Saturno crea mareas sólidas de aproximadamente 10 metros (30 pies) de altura. Esto sugiere que Titán no está compuesto completamente de material sólido rocoso.

Primero los científicos no estaban seguros de que Cassini pudiera detectar los abultamientos causadas por el tirón de Saturno sobre Titán. Sin embargo, Cassini lo logró, y midió el campo gravitacional de Titán durante seis cercanos sobrevuelos, los cuales tuvieron lugar desde el 27 de febrero de 2006 hasta el 18 de febrero de 2011. Estas mediciones de la gravedad, realizadas con ayuda de la Red del Espacio Profundo (Deep Space Network o DSN, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, revelaron la magnitud de las mareas de Titán.

"Estábamos haciendo mediciones ultrasensibles y, por suerte, Cassini y la DSN pudieron mantener un vínculo muy estable", dijo Sami Asmar, un miembro del equipo de la sonda Cassini, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, en Pasadena, California. "Las mareas en Titán levantadas por Saturno no son gigantes comparadas con el tirón que ejerce el planeta más grande, Júpiter, sobre algunas de sus lunas. Pero, aunque no se pueda perforar la superficie de Titán, las mediciones de la gravedad proporcionan los mejores datos que tenemos de la estructura interna de dicha luna".

Titan's Underground Ocean (movie, 200px)

Una película muestra "mareas" en Titán ocasionadas por la gravedad de Saturno (exageradas para que el concepto sea más claro).Reproducir video

Una capa oceánica no tiene que ser enorme o profunda para crear las mareas observadas. Una capa líquida entre la corteza externa, deformable, y un manto sólido permitirían a Titán formar los abultamientos y comprimirse a medida que orbita a Saturno. Como la superficie de Titán está compuesta principalmente de hielo de agua, el cual abunda en las lunas del sistema solar externo, los científicos creen que es probable que el océano de Titán esté compuesto principalmente de agua líquida.

En la Tierra, las mareas son el resultado de la atracción gravitacional de la Luna y el Sol sobre nuestros océanos en la superficie. En los océanos abiertos, pueden alcanzar una altura de 60 centímetros (2 pies). El tirón gravitacional del Sol y de la Luna también provoca que la corteza de la Tierra forme abultamientos, creando así mareas sólidas de aproximadamente 50 centímetros (20 pulgadas).

La presencia de una capa subterránea de agua líquida en Titán no es en sí misma un indicador de vida. Los científicos consideran que hay más probabilidades de que la vida surja cuando el agua líquida está en contacto con la roca, y estas mediciones no pueden decir si el fondo del océano está compuesto de roca o de hielo.

Los resultados tienen una implicancia más importante para el misterio del reabastecimiento de metano en Titán. El metano abunda en la atmósfera de Titán pero los investigadores creen que es inestable, de modo que debe de haber una fuente de abastecimiento para mantener dicha abundancia.

"La presencia de una capa de agua líquida en Titán es importante porque queremos entender cómo se almacena el metano en el interior de Titán y cómo puede subir en forma de gas hacia la superficie", dijo Jonathan Lunine, quien es un miembro del equipo de la sonda Cassini, en la Universidad Cornell, en Ithaca, Nueva York. "Esto es importante porque todo lo que es exclusivo de Titán deriva de la presencia de abundante metano, aunque el metano en la atmósfera debería de ser destruido en períodos geológicamente cortos".

Un océano de agua líquida, aderezado con amoníaco, podría producir líquidos flotantes que combinan amoníaco y agua, los cuales emanan a través de la corteza y liberan metano del hielo. Un océano como ese podría servir también como una profunda reserva para almacenar metano.

Para obtener más información sobre la misión Cassini a Saturno, visite: http://www.nasa.gov/cassini yhttp://saturn.jpl.nasa.gov.

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La misión Cassini-Huygens es un proyecto de cooperación entre la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. La misión está dirigida por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por su sigla en idioma inglés), para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, ubicado en Washington. La Red del Espacio Profundo (DSN, por su sigla en idioma inglés), que también está dirigida por el JPL, es una red internacional de antenas que respaldan las misiones de las naves espaciales interplanetarias y las observaciones astronómicas llevadas a cabo por medio de radios y de radares para la exploración del sistema solar y el universo. La red también brinda apoyo a las misiones seleccionadas que orbitan la Tierra. El equipo científico de radio de Cassini tiene su base en Wellesley College, en Massachusetts. El JPL es una división del Instituto de Tecnología de California, en Pasadena.

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Última actualización: 23 de julio de 2012

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Descubren la quinta luna alrededor de Plutón

4 08 2012

13 de julio de 2012: Utilizando el Telescopio Espacial Hubble, de la NASA, un equipo de astrónomos ha descubierto otra luna que orbita al planeta enano Plutón.

Los investigadores afirman que es probable que la nueva luna, la quinta de Plutón, tenga forma irregular y mida entre 9 y 24 kilómetros (entre 6 y 15 millas) de diámetro. Por el momento, la han llamado S/2012 (134340) 1, y ha sido detectada en nueve conjuntos independientes de imágenes tomadas por la Cámara de Campo Amplio 3, del telescopio Hubble, el 26, 27 y 29 de junio y el 7 y 9 de julio. La luna da la vuelta a Plutón en una órbita de 93.000 kilómetros (58.000 millas) de diámetro.

Pluto 5 (splash)

Esta imagen, tomada por el Telescopio Hubble, de la NASA, muestra cinco lunas orbitando al enano, lejano y helado Plutón. El círculo verde marca la recientemente descubierta luna, denominada P5, tal y como fue fotografiada por la Cámara de Campo Amplio 3, el 7 de julio. Estas observaciones servirán a los investigadores en su planificación del vuelo de aproximación a Plutón, el cual se llevará a cabo en julio del año 2015 y será efectuado por la nave espacial New Horizons (Nuevos Horizontes, en idioma español), de la NASA. La luna P4 fue descubierta en los datos recogidos por el telescopio Hubble en el año 2011. (Créditos: NASA; ESA; M. Showalter, Instituto SETI) Referencias de la imagen: Pluto: Plutón; Charon: Caronte; Hydra: Hidra.

"Las lunas forman una serie de órbitas, cada una anidada claramente dentro de la otra, lo que es muy parecido a las famosas muñecas rusas", describe el líder del equipo, Mark Showalter, del Instituto SETI, en Mountain View, California.

Al equipo de investigadores les intriga que Plutón siendo un planeta tan pequeño pueda tener tan compleja colección de satélites. El nuevo descubrimiento proporciona claves adicionales que servirán para aclarar cómo se formó el sistema de Plutón y cómo evolucionó. De acuerdo con la teoría que más adeptos tiene, todas las lunas de Plutón son reliquias de una colisión ocurrida hace miles de millones de años entre este planeta y otro cuerpo de gran tamaño del Cinturón de Kuiper. (El Cinturón de Kuiper es una zona de cuerpos helados, similares a Plutón, los cuales orbitan más allá de la órbita de Neptuno. Plutón mismo es considerado un objeto del Cinturón de Kuiper.)

La nueva observación ayudará a los investigadores para que puedan conducir la nave espacial New Horizons, de la NASA, a través del sistema de Plutón en el año 2015, lo que constituirá un momento histórico muy esperado, durante el cual la nave sobrevolará el lejano mundo a alta velocidad.

Pluto 5 (nh, 2000px)

Un vídeo de ScienceCast adelanta el sobrevuelo de Plutón en el año 2015. Ver el vídeo.

El equipo de investigadores ha estado utilizando el telescopio Hubble para rastrear cuidadosamente el sistema de Plutón con el fin de identificar posibles peligros para la nave New Horizons. El acercamiento de la nave al enano planeta, a una velocidad de aproximadamente 48.000 kilómetros (30.000 millas) por hora, podría ocasionar la destrucción de la nave si se produjera una colisión con remanentes orbitales tan pequeños como un proyectil de un arma de pequeño calibre.

"El descubrimiento de tantas lunas pequeñas indica, de manera indirecta, la existencia de muchas partículas diminutas que rondan, invisibles, por el sistema de Plutón", dice Harold Weaver, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, en Laurel, Maryland.

"El inventario que estamos haciendo del sistema de Plutón, utilizando el telescopio Hubble, ayudará al equipo de New Horizons en el diseño de una trayectoria más segura para la nave", añade Alan Stern, del Instituto de Investigaciones del Suroeste, ubicado en Boulder, Colorado. Stern es el investigador principal de la misión.

Caronte, la luna más grande de Plutón, fue descubierta en el año 1978 en observaciones realizadas en el Observatorio Naval de Estados Unidos, en Washington, D.C. Mediante las observaciones llevadas a cabo por el telescopio Hubble, en el año 2006, se descubrió que este planeta posee otras dos pequeñas lunas: Nix e Hidra. En 2011, otra luna, P4, fue encontrada en los datos proporcionados por el telescopio Hubble.

Durante los años posteriores al sobrevuelo de Plutón por parte de la nave New Horizons, los astrónomos utilizarán al sucesor del telescopio Hubble, el Telescopio James Webb, de la NASA, con el fin de llevar a cabo observaciones de seguimiento. La capacidad del telescopio Webb para observar en el infrarrojo será utilizada con el propósito de estudiar la química de la superficie de Plutón, sus lunas y muchos otros cuerpos que yacen junto a Plutón a lo largo del Cinturón de Kuiper.

Para obtener más información sobre la sonda New Horizons y su misión a Plutón visite:http://pluto.jhuapl.edu/.

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New Horizons se convierte en la nave espacial que más se ha acercado a Plutón –Ciencia@NASA

Los misterios del Planeta Enano atraen a la sonda New Horizons –Ciencia@NASA

Visita a Plutón –Vídeo ScienceCast, de la NASA

Los integrantes del equipo de la misión a Plutón son: M. Showalter (Instituto SETI), H. A. Weaver (Laboratorio de Física Aplicada, Universidad Johns Hopkins) y S. A. Stern, A. J. Steffl, y M. W. Buie (Instituto de Investigaciones del Suroeste). –Ciencia@NASA

El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de colaboración internacional entre la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA, por su acrónimo en idioma inglés). El Centro Goddard para Vuelos Espaciales, de la NASA, ubicado en Greenbelt, Md., administra el telescopio. El Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI, por su sigla en idioma inglés), en Baltimore, lleva a cabo las operaciones científicas del telescopio Hubble. El STScI es operado para la NASA por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía, Inc., en Washington, D.C.

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Última actualización: 25 de julio de 2012

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La sonda Curiosity realizará un osado aterrizaje en Marte

4 08 2012

16 de julio de 2012: El vehículo explorador de planetas más avanzado que tiene la NASA hasta el momento lleva el rumbo exacto para aterrizar, a principios de agosto, al lado de una de las montañas marcianas, con el fin de iniciar dos años de un trabajo científico detectivesco sin precedentes. Sin embargo, lograr que el vehículo explorador Curiosity (Curiosidad, en idioma español) se pose sobre la superficie de Marte no será una tarea fácil.

"El aterrizaje de Curiosity es la misión de la NASA más difícil en la historia de la exploración planetaria con robots", dijo John Grunsfeld, quien es el administrador asociado del Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en las oficinas centrales de la entidad, ubicadas en Washington. "El reto es monumental, pero la habilidad y la determinación que tiene el equipo de investigadores me dan mucha confianza en que podemos lograr un aterrizaje exitoso".

El aterrizaje de Curiosity está pautado para el 5 de agosto a las 10:31 p.m., hora diurna del Pacífico, aproximadamente (1:31 a.m., hora diurna del Este, del 6 de agosto).

Curiosity's Daring Landing (splash, 558px)

Es casi como estar allí. El público tendrá la oportunidad de seguir a Curiosity a través del terreno arenoso de Marte sumergiéndose en una "Experiencia Virtual del Vehículo Explorador". También hay disponible un videojuego para Xbox360. Ingrese aquí.

La misión del Laboratorio Científico de Marte (Mars Science Laboratory o MSL, por su sigla en idioma inglés) es la precursora de futuras misiones a Marte lideradas por seres humanos. El presidente Obama propuso el desafío de visitar el Planeta Rojo en la década de 2030.

Con el propósito de lograr el nivel de precisión necesario para aterrizar a salvo en el interior del cráter Gale, la nave espacial volará como si fuera un ala en la atmósfera alta, en lugar de caer como una piedra. Para poder hacer aterrizar el vehículo explorador de 1 tonelada, el método de la bolsa de aire utilizado en otras misiones a Marte no funcionará en esta ocasión. Ingenieros de la misión, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, ubicado en Pasadena, California, han diseñado una especie de "grúa celestial" que funcionará durante los segundos finales del vuelo. Una mochila provista de cohetes-retro que controlan la velocidad de descenso será usada para que el vehículo explorador descienda sobre tres cordones de nailon justo antes de que se pose.

Durante un período crítico que solo dura aproximadamente siete minutos (también conocido como "los siete minutos del terror"), la nave espacial del Laboratorio Científico de Marte que transporta a Curiosity debe disminuir su marcha de alrededor de 13.200 millas por hora o 21.243 kilómetros por hora (aproximadamente 5.900 metros por segundo) para permitir que el vehículo explorador se pose sobre la superficie marciana a una velocidad de aproximadamente 1,7 millas por hora o 2,74 kilómetros por hora (tres cuartas partes de un metro por segundo).

Curiosity's Daring Landing (7 minutes, 200px)

Este video de la NASA (que se ha vuelto viral en Internet) explica porqué los planificadores de la misión han llamado al descenso de Curiosity "los siete minutos del terror". Ver video

"Esos siete minutos representan el desafío más importante de toda la misión", dijo Pete Theisinger, quien es el administrador de proyecto de la misión en el JPL. "Para que el aterrizaje sea exitoso, cientos de sucesos deben ocurrir correctamente, muchos de estos con una precisión de segundos, y todos controlados autónomamente por la nave espacial. Hemos hecho todo lo posible para tener éxito. Esperamos que Curiosity tenga un buen aterrizaje, pero no hay garantía de que vaya a ser así. Los riesgos son reales".

Durante las primeras semanas después del aterrizaje, los controladores de la misión en el JPL someterán al vehículo explorador a una serie de revisiones y actividades destinadas a caracterizar su funcionamiento en Marte; mientras tanto, aumentarán gradualmente las investigaciones científicas. Más tarde, Curiosity comenzará a investigar si ha sido o no el interior del cráter Gale de Marte (un área a la que históricamente se la ha asociado con la presencia de agua) un ambiente propicio para la vida microbiana.

"Misiones anteriores han revelado que el Marte de antaño poseía ambientes húmedos", dijo Michael Meyer, quien es el científico principal del Programa Marte, en las oficinas centrales de la NASA. "Curiosity nos lleva a dar el próximo paso lógico en nuestro entendimiento del potencial que tiene Marte para propiciar la vida".

Curiosity utilizará diversas herramientas, localizadas en un brazo robot, para transportar muestras de rocas y suelo marcianos a instrumentos de laboratorio, localizados en el interior del vehículo explorador, los cuales pueden determinar la composición química y mineral de las muestras. El haz de un instrumento láser lanzará una chispa sobre un blanco y leerá el espectro de luz de la misma con el objetivo de identificar los elementos químicos que están presentes en dicho blanco.

Otros instrumentos a bordo de este vehículo explorador, que tiene el tamaño de un automóvil, servirán para examinar el ambiente que hay alrededor, ya sea a distancia o mediante el contacto directo con el brazo. El vehículo explorador buscará componentes básicos para la vida y evidencia de energía disponible para la misma. También investigará factores que puedan resultar perjudiciales para la vida, tales como la radiación ambiental.

"Para llevar a cabo una misión con tan ambiciosas metas es necesario contar con un magnífico lugar de aterrizaje y una carga útil grande", dijo Doug McCuistion, director del Programa de Exploración de Marte, en las oficinas centrales de la NASA. "Durante el descenso a través de la atmósfera marciana, la misión dependerá tanto de técnicas osadas que nos permitan usar un área más pequeña como blanco, como de un robot más pesado, en el suelo, que los que fueron utilizados previamente en misiones a Marte. Tales técnicas representan un avance respecto de la meta de enviar misiones tripuladas a Marte, para las cuales requeriremos blancos todavía más precisos y naves de aterrizaje mucho más pesadas".

Curiosity's Daring Landing (gale crater, 558px)

El cráter Gale, lugar de aterrizaje de Curiosity, fotografiado desde arriba por el orbitador de Marte Odyssey (Odisea, en idioma español), de la NASA. En el interior de Gale, una impresionante montaña en capas, informalmente llamada "Monte Agudo", se levanta cerca de 5 kilómetros por encima del fondo del cráter. [Video ScienceCast]

"El lugar seleccionado para el aterrizaje está localizado al lado de una montaña informalmente llamada Monte Agudo. El destino primordial de la misión es la pendiente de la montaña. Conducir hasta allí desde el lugar de aterrizaje puede tomar muchos meses.

"Tendremos que tener paciencia. Pero valdrá la pena haber esperado; tenemos las condiciones propicias para encontrar algunos blancos de interés a lo largo del camino", dijo John Grotzinger, científico del proyecto MSL, en el Instituto de Tecnología de California (Caltech), en Pasadena. "Cuando lleguemos a las capas más bajas del Monte Agudo, las leeremos como si fueran capítulos de un libro que ilustra las cambiantes condiciones ambientales en Marte cuando era un lugar más húmedo que lo que es en la actualidad".

El pasado lunes, y en colaboración con la compañía Microsoft, se dio a conocer un juego para ofrecer al público una idea de la magnitud del reto que enfrentamos y de la aventura que significa aterrizar exactamente en el lugar de interés sobre de la superficie. Llamado "El aterrizaje del vehículo explorador de Marte", el juego es una experiencia de inmersión para la consola Xbox360, el cual permite al jugador tomar el control de su propia nave espacial y enfrentarse al difícil reto de aterrizar un vehículo explorador sobre Marte.

Para obtener más información sobre las distintas formas en que se puede ver y participar del aterrizaje de Curiosity y de la misión sobre la superficie de Marte, visite: http://mars.jpl.nasa.gov/msl/participate.

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El Laboratorio Científico de Marte es un proyecto del Directorio de Misiones Científicas de la NASA. La misión es manejada por el JPL. Curiosity fue diseñada, desarrollada, y ensamblada en el JPL, el cual es una división del Instituto de Tecnología de California (Caltech), en Pasadena.

Siga los pasos de la misión en Facebook y en Twitter en: http://www.facebook.com/marscuriosity y enhttp://www.twitter.com/marscuriosity.

Para obtener más información sobre la misión y para usar el nuevo videojuego y otras herramientas educativas, visite: http://www.nasa.gov/mars y http://mars.jpl.nasa.gov/msl/.

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Portales ocultos en el campo magnético de la Tierra

4 08 2012

29 de junio de 2012: "Los portales" (extraordinarias puertas al espacio o al tiempo, que conectan a los viajeros con dominios lejanos) son un tema favorito de la ciencia ficción. Un buen portal es un atajo, una guía, una puerta a lo desconocido. Si existieran realmente…

Resulta que sí existen, de algún modo, y un investigador financiado por la NASA, en la Universidad de Iowa, ha averiguado la forma de encontrarlos.

"Los llamamos puntos X o regiones de difusión de electrones", explica el físico de plasmas Jack Scudder, de la Universidad de Iowa. "Son lugares donde el campo magnético de la Tierra se conecta con el campo magnético del Sol, creando así un camino ininterrrumpido que va desde la atmósfera de nuestro planeta hasta la atmósfera del Sol, a 150 millones de kilómetros (93 millones de millas) de distancia."

Hidden Portals (splash)

Un nuevo video ScienceCast explica cómo se forman los portales ocultos y cómo podemos encontrarlos. Reproducir el video (en idioma inglés)

Observaciones llevadas a cabo por la sonda espacial THEMIS (Time History of Events and Macroscale Interactions during Substorms o Cronología de Eventos e Interacciones a Macroescala durante Subtormentas, en idioma español), de la NASA, y por las sondas espaciales Cluster, de Europa, sugieren que estos portales magnéticos se cierran y se abren docenas de veces al día. Típicamente, se localizan a algunas decenas de miles de kilómetros de la Tierra, donde el campo geomagnético se topa con el arremetedor viento solar. La mayoría de los portales son pequeños y de corta duración; otros son muy grandes y duran más tiempo. Toneladas de partículas energéticas pueden fluir a través de las aberturas, golpeando así la atmósfera superior de la Tierra, desatando tormentas geomagnéticas y provocando brillantes auroras polares.

La NASA está planeando una misión llamada "MMS" (Magnetospheric Multiscale Mission, en idioma inglés, o Misión Multiescala Magnetosférica, en idioma español), la cual está programada para ser lanzada en el año 2014 con el fin de estudiar el fenómeno. Equipadas con detectores de partículas energéticas y sensores magnéticos, las cuatro sondas de la MMS se dispersarán en la magnetósfera de la Tierra y rodearán a los portales para observar cómo funcionan.

Solo hay un problema: encontrarlos. Los portales magnéticos son invisibles, inestables y evasivos. Se abren y se cierran sin previo aviso "y no hay señales que nos guíen", destaca Scudder.

Hidden Portals (Polar data, 200px)

Datos de la sonda polar de la NASA, recolectados alrededor del año 1998, proporcionaron pistas cruciales para encontrar los puntos magnéticos X.

De hecho, existen señales, y Scudder las ha encontrado.

Los portales se forman por medio de procesos de reconexión magnética. Las líneas entrelazadas de fuerza magnética del Sol y de la Tierra se unen para crear los portales. Los "puntos X" son los puntos donde se dan las intersecciones. La repentina unión de campos magnéticos puede impulsar chorros de partículas cargadas desde el punto X, creando de este modo una "región de difusión de electrones".

Para aprender a localizar estos eventos, Scudder observó datos proporcionados por una sonda espacial que orbitó la Tierra hace más de 10 años.

"A finales de la década de 1990, la sonda espacial Polar, de la NASA, pasó años en la magnetósfera de la Tierra", explica Scudder, "y, durante su misión, encontró muchos puntos X."

Debido a que la sonda Polar llevaba sensores similares a los de la MMS, Scudder decidió ver cómo era un punto X para la sonda Polar. "Usando información tomada de Polar, hemos encontrado cinco simples combinaciones de mediciones del campo magnético y de partículas energéticas que nos dicen cuando nos encontramos con un punto X o con una región de difusión de electrones. Una sonda espacial, apropiadamente equipada, puede realizar estas mediciones."

Esto significa que un solo miembro de la constelación de la MMS, utilizando los diagnósticos, puede encontrar un portal y alertar a los otros miembros de la constelación. Los planificadores de la misión pensaron durante mucho tiempo que la MMS tendría que pasar un año o más aprendiendo a encontrar portales antes de poder estudiarlos. La investigación de Scudder abrevia el proceso ya que permite que la MMS comience a trabajar sin retraso.

Es un atajo digno de los mejores portales de ficción, solo que esta vez los portales son reales. Y con las nuevas "señales" sabemos cómo encontrarlos.

El trabajo de Scudder y de sus colegas está descripto en la edición del 1 de junio de la revista científicaPhysical Review Letters.

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Querida, hice estallar el Tokamak –Una historia de Ciencia@NASA sobre la Misión Multiescala Magnetosférica (MMS).

Portales magnéticos conectan al Sol con la Tierra –Ciencia@NASA

Páginas oficiales de la MMS:SWRI, NASA

Portal de la Misión Polar de la NASA –Portal oficial

Créditos de la MMS: Los miembros del equipo científico de la misión, así como los desarrolladores de los instrumentos, pertenecen a la Universidad de New Hampshire; al Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins; al Centro Goddard para Vuelos Espaciales, de la NASA; a la Universidad de Colorado; al Centro de Tecnología Avanzada Lockheed Martin; a la Universidad Rice; a la Universidad de Iowa; a la firma Aerospace Corporation y a la Universidad de California, en Los Ángeles. La colaboración internacional relacionada con los instrumentos de la MMS proviene de la Academia Austríaca de Ciencias, del Instituto de Tecnología Real y del Instituto de Física Espacial, de Suecia, así como del Laboratorio de Física del Plasma y del Centro Espacial de Toulouse, de Francia, y del Instituto de Ciencias del Espacio y Astronáuticas, de Japón.

La MMS es una misión científica del Directorio de Misiones Heliofísicas, de la NASA, en el Programa de Sondas Solares y Terrestres. La MMS está dirigida por el Centro Goddard para Vuelos Espaciales, de la NASA. El Centro Espacial Kennedy provee los servicios asociados con el lanzamiento.

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Una erupción solar golpea a un exoplaneta

4 08 2012

28 de junio de 2012: Usando datos proporcionados por el Telescopio Espacial Hubble, de la NASA, un equipo internacional de astrónomos ha logrado una observación sin precedentes al detectar cambios importantes en la atmósfera de un planeta localizado fuera del sistema solar.

Los científicos arribaron a la conclusión de que las variaciones atmosféricas ocurrieron como respuesta a una poderosa erupción en la estrella anfitriona, evento que fue observado por el satélite Swift, de la NASA. La erupción estelar, la cual golpeó al planeta con una potencia que se puede comparar con 3 millones de erupcións de clase X de nuestro Sol, arrancó material de la atmósfera del planeta (al menos mil toneladas por segundo).

Alien Flare (splash)

Esta representación artística ilustra la evaporación de la atmósfera del planeta HD 189733b, como respuesta a una poderosa erupción de su estrella anfitriona. El Telescopio Espacial Hubble, de la NASA, detectó el gas que escapa, mientras que el satélite Swift capturó la erupción estelar. (Crédito de la imagen: Centro Goddard para Vuelos Espaciales de la NASA)

"La cobertura en diversas longitudes de onda que proporcionan el telescopio Hubble y Swift nos ha dado una visión sin precedentes de la interacción entre una erupción en una estrella activa y la atmósfera de un planeta gigante", dijo Alain Lecavelier des Etangs, quien es investigador en jefe en el Instituto de Astrofísica de París (IAP, por su sigla en idioma francés), el cual forma parte del Centro Nacional Francés de Investigación Científica, localizado en la Universidad Pierre y Marie Curie, en París.

El exoplaneta en cuestión es HD 189733b, un gigante gaseoso similar a Júpiter pero que es un 14% más grande y más masivo. El planeta orbita su estrella a una distancia de sólo 4,8 millones de kilómetros (3 millones de millas), lo que es alrededor de 30 veces más cerca de lo que la Tierra está del Sol, y completa una órbita cada 2,2 días. La estrella, llamada HD 189733A, tiene aproximadamente el 80% del tamaño y la masa de nuestro Sol.

Los astrónomos clasifican al planeta como un "Júpiter caliente". Observaciones previas proporcionadas por el telescopio Hubble muestran que la profunda atmósfera del planeta alcanza temperaturas de 1.030 grados Celcius (1.900 grados Fahrenheit).

Alien Flare (movie, 200px)

Una película producida por el Centro Goddard para Vuelos Espaciales explora la erupción estelar y su impacto sobre el planeta. [Reproducir película]

HD 189733b pasa periódicamente frente a su estrella anfitriona, lo cual se conoce como un tránsito, y esto brinda a los astrónomos la oportunidad de analizar su atmósfera y sus alrededores. En un estudio anterior, un grupo liderado por Lecavelier des Etangs usó el telescopio Hubble para demostrar que se escapa gas de hidrógeno de la atmósfera superior del planeta. Este hallazgo convirtió a HD 189733b en apenas el segundo exoplaneta conocido que se está "evaporando".

El sistema se encuentra a solo 63 años luz de distancia, tan cerca que su estrella se puede ver, usando binoculares, cerca de la famosa Nebulosa Dumbbell. Esto convierte a HD 189733b en un blanco ideal para estudiar los procesos que producen el escape atmosférico.

"Los astrónomos han debatido sobre los detalles de la evaporación atmosférica durante años, y estudiar a HD 189733b es la mejor oportunidad que tenemos para entender el proceso", dice Vincent Bourrier, un estudiante de doctorado en el IAP y miembro del equipo que realizó el nuevo estudio.

En abril de 2010, los investigadores observaron un tránsito empleando el Espectrógrafo de Imágenes del Telescopio Espacial Hubble (STIS, por su sigla en idioma inglés), pero no detectaron ninguna huella de la atmósfera del planeta. Las observaciones posteriores, llevadas a cabo en septiembre de 2011, mostraron algo sorprendente: evidencia clara de una estela de gas que escapa del planeta a más de 483.000 kilómetros por hora (300.000 millas por hora). Al menos 1.000 toneladas de gas abandonaban la atmósfera del planeta cada segundo.

Este cambio inesperado fue explicado por los datos del telescopio de rayos X de Swift. El 7 de septiembre de 2011, meramente ocho horas antes de que el telescopio Hubble observara el tránsito, Swift se encontraba monitorizando la estrella cuando de pronto se desató una poderosa erupción.

"Debido a la estrecha proximidad del planeta con la estrella, el planeta fue golpeado por una ráfaga de rayos X decenas de miles de veces más intensa que la que sufre la Tierra durante una erupción solar de clase X, que es la categoría más extrema", dijo Peter Wheatley, quien es coautor del estudio y físico de la Universidad de Warwick, en Inglaterra. Después de considerar el enorme tamaño del planeta, el equipo determinó que HD 189733b recibió aproximadamente 3 millones de veces más rayos X que los que la Tierra recibe durante una erupción solar que cae en el límite de la clase X.

Estos descubrimientos serán publicados en una edición próxima de la revista de investigación Astronomy & Astrophysics (Astronomía y Astrofísica).

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Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Juan C. Toledo

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Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la Agencia Espacial Europea. Swift es operado por una colaboración entre varias instituciones estadounidenses y socios en el Reino Unido, Italia, Alemania y Japón. El Centro Goddard para Vuelos Espaciales de la NASA, ubicado en Greenbelt, Maryland, administra ambas misiones.

Para obtener más información sobre Swift, visite:

http://www.nasa.gov/swift

Para obtener más información sobre Hubble, visite:

http://www.nasa.gov/hubble

National Aeronautics and Space AdministrationFuncionaria responsable de la NASA: Ruth Netting
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Última actualización: 20 de julio de 2012

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Un espectáculo en el cielo, antes del aterrizaje en Marte

4 08 2012

29 de julio de 2012: Cada vez que la NASA logra aterrizar un vehículo explorador en Marte (incluso cuando solo hace el intento) eso es razón suficiente para celebrar. El 5 de agosto, el firmamento mismo se alineará para conmemorar el evento.

Tan solo algunas horas antes de que la nave espacial que transporta al Laboratorio de Ciencia de Marte (Mars Science Laboratory o MSL, por su sigla en idioma inglés) llegue al Planeta Rojo y deposite a Curiosity (Curiosidad, en idioma español) en un espeluznante descenso, que quienes planificaron la misión han apodado los "siete minutos del terror", Marte mismo formará parte de un espectáculo especial en los cielos de la Tierra. Junto con Saturno y Espiga o "Spica" (una estrella azul gigante en la constelación de Virgo), el Planeta Rojo formará un "Triángulo Marciano", el cual será visible desde prácticamente todos los lugares de nuestro planeta.

Mars Landing Sky Show (splash)

Este nuevo video de ScienceCast explica cómo encontrar el "Triángulo Marciano" el próximo 5 de agosto (en idioma inglés). Referencias: Saturn = Saturno, Spica = Spiga, Mars = Marte. [Reproducir el video]

Vaya afuera después del atardecer del 5 de agosto y mire hacia el Oeste, en la dirección en la cual el Sol poniente ha desaparecido. En cuanto el cielo se tiña de negro, un triángulo compuesto por luces de primera magnitud emergerá en el crepúsculo. Los vértices son Marte, Saturno y Espiga. Juntos forman un triángulo equilátero de alrededor de 5 grados de cada lado. Esto quiere decir que podría cubrir el Triángulo Marciano con la palma de su mano, si extiende el brazo. También cabría cómodamente dentro del cazo de la Osa Mayor. Lo estrecho del triángulo lo hace especialmente llamativo.

Estos tres objetos son muy distintos entre sí: Marte es un pequeño planeta rocoso relativamente cercano a la Tierra; Saturno es un gigante gaseoso con unos espectaculares anillos, que se ubica a medio camino desde aquí al fin del sistema solar; Espiga es un sistema binario de estrellas masivas localizado al otro lado del brazo espiral de la galaxia en la cual nos encontramos. No obstante, ellos brillan con la misma intensidad con la cual se los ve desde la Tierra. En la escala de brillo astronómico, los tres están ubicados en la primera magnitud. Esto hace que sean fáciles de detectar a simple vista.

La verdadera acción comienza poco después de que el Triángulo Marciano siga al Sol y se hunda debajo del horizonte:

Aproximadamente a las 10:30 de la noche (hora del Pacífico), la cápsula de ingreso de Curiosity se adentrará de golpe en la parte superior de la atmósfera de Marte, lo cual elevará la temperatura alrededor del escudo térmico a 2100 °C; esto es más de dos veces más caliente que la lava basáltica.

Mars Landing Sky Show (portal, 200px)

Para obtener toda la información y actualizaciones sobre la misión de Curiosity, visite el Portal de Marte, de la NASA (en idioma inglés).

Lo que ocurrirá a continuación es casi imposible de creer. Debido a que Curiosity es mucho más grande y pesado que cualquier otro explorador robot anterior, las viejas técnicas de aterrizaje, como las bolsas de aire, no funcionarían. Quienes planificaron la misión tuvieron que inventar algo nuevo y poco ortodoxo. El periodista Scott Gold, del periódico Los Ángeles Times, lo describió de la siguiente manera:

"En el lapso de tiempo que a usted le toma conducir hasta el supermercado, la nave espacial cambiará de forma 6 veces, como un juguete Transformer, y reducirá su velocidad desde 21.000 kilómetros por hora (13.000 millas por hora) hasta 2,7 kilómetros por hora (1,7 millas por hora), empleando 76 dispositivos pirotécnicos, sogas, navajas y el paracaídas supersónico más grande que jamás se ha construido".

Al final de la maniobra, una Grúa Aérea ("Sky Crane", en idioma inglés) depositará suavemente al robot explorador en el suelo del Cráter Gale.

Si el robot sobrevive al espeluznante descenso y aterriza intacto como se tiene planeado, ello marcará el principio de una extraordinaria misión de descubrimiento. Presumiendo con los sensores más avanzados que se han enviado a Marte, el vehículo explorador de una tonelada de peso pasará los próximos dos años (como mínimo) investigando si existieron alguna vez condiciones favorables para la vida microscópica en uno de los lugares más intrigantes del sistema solar.

Digamos solamente que es una buena razón para salir a ver las estrellas.

Después de la puesta del Triángulo Marciano, vuelva y sintonice NASA TV para seguir el aterrizaje en Marte. En ese momento, el verdadero espectáculo estará por comenzar.

Para obtener más noticias sobre Marte, tanto desde la perspectiva de su patio trasero como de la de Curiosity, visite ciencia.nasa.gov.

Créditos y Contactos

Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
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Más información

NASA TV —Acompañe a la NASA en el centro de control durante el aterrizaje de Curiosity.

El Portal de Marte —todo sobre Marte

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Última actualización: 4 de agosto de 2012

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