Espectáculo de Navidad en el cielo

24 12 2012

24 de diciembre de 2012: Justo cuando usted pensaba que la Navidad había terminado, al finalizar el día, el 25 de diciembre, un par de luces navideñas aparecerán en el crepúsculo que se hará cada vez más profundo. Júpiter y la Luna experimentarán una conjunción en Navidad.

Es una aparición hermosa, que será visible en todo el mundo. Incluso los habitantes de las ciudades, quienes con frecuencia se pierden los sucesos astronómicos debido a la contaminación lumínica, podrán ver el espectáculo. Separados por menos de 2 grados, el brillante par iluminará a través de las luces urbanas.

Christmas Sky Show (splash)

Un nuevo video ScienceCast adelanta lo que se verá durante la noche de Navidad cuando se produzca la conjunción de la Luna y Júpiter. Reproducir el video

Para quien consiga un telescopio durante la Navidad, el momento es perfecto. Júpiter y la Luna están entre los objetivos más gratificantes para detectar con los telescopios caseros. Un rápido movimiento de ida y vuelta del telescopio, desde Júpiter hasta la Luna, revelará las tormentas y los cinturones de nubes de Júpiter, así como las montañas y los cráteres de impacto de la Luna y, por supuesto, los cuatro satélites galileanos que rodean al planeta gigante, como si fueran un sistema solar en miniatura.

También se podrá apreciar la característica Gran Mancha Roja de Júpiter (y realmente vale la pena verla). Hace poco tiempo, los astrónomos anunciaron que la enorme y turbulenta tormenta, la cual mide dos veces el ancho de la Tierra, está "girando hacia arriba".

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En verdad, explica el científico planetario Glenn Orton, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, "la Mancha Roja se está encogiendo". Él la compara con "la imagen icónica de un patinador artístico que recoge sus brazos para girar más rápidamente. A medida que el tamaño se contrae, la velocidad de giro aumenta".

John Rogers, quien es el jefe de la división Júpiter de la Asociación Astronómica de Gran Bretaña (British Astronomical Association, en idioma inglés), observó el fenómeno en imágenes recientes de este planeta tomadas por astrónomos aficionados. Él pudo rastrear una nube oscura mientras giraba tres veces alrededor del vórtice central de la Mancha Roja. La sucesión de giros completó el circuito en solamente 4,0 días. Esto es un tiempo más corto que los 4.5 días que registró Rogers en el año 2006 usando el mismo método.

Christmas Sky Show (grs, 200px)

La Gran Mancha Roja de Júpiter está girando. Conozca más sobre ella en el video de ScienceCast.Christmas Sky Show

Si miramos hacia atrás en el tiempo, "la tendencia del período de rotación decreciente ha sido constante al menos desde que Voyager visitó Júpiter en el año 1979", dice Rogers. A medida que la mancha se reduce, también cambia de forma. Hace algunas décadas, la Mancha Roja parecía una salchicha; ahora, es más circular.

Es difícil predecir lo que sucederá. "Quizás la Mancha Roja continúe encogiéndose y finalmente desaparezca", especula Rogers. "O tal vez rejuvenezca, si alguna tormenta nueva aparece para darle más fuerza".

Una cosa es segura, la noche de Navidad es un buen momento para observar. La Mancha Roja transitará por el medio de Júpiter para los observadores de América del Norte y estará perfectamente ubicada para las observaciones telescópicas.

Pero no es necesario tener un telescopio para disfrutar el espectáculo. Vaya afuera al atardecer del 25 de diciembre y mire hacia el Este. Después de todo, Navidad no termina verdaderamente hasta que haya visto las luces navideñas.

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Última actualización: 24 de diciembre de 2012

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21 de diciembre de 2012: Saturno transitará a Venus

24 12 2012

21 de diciembre de 2012: El último mes de junio, los astrónomos alentaron a los observadores del cielo para que observaran el tránsito de Venus. Fue una oportunidad única, dijeron. El disco negro del segundo planeta no atravesaría la cara del Sol nuevamente por más de 100 años.

Pero volverá a suceder esta semana; no en la Tierra, sino en Saturno.

Saturn Transit of Venus (Earth transit, 200px)

Un tránsito de Venus visto desde la Tierra, el 6 de junio de 2012. Crédito de la fotografía: Bum-Suk Yeom, de Daejeon, Corea del Sur

"El viernes, 21 de diciembre, habrá un tránsito de Venus que será visible desde Saturno. Nosotros podremos observarlo usando la nave espacial Cassini", dice Phil Nicholson, quien es miembro del equipo de científicos de Cassini, y pertenece a la Universidad Cornell. "Esta será la primera vez que un tránsito de Venus se observa desde el espacio profundo".

Debido a que Saturno está 10 veces más lejos del Sol que la Tierra, este tránsito de Venus no será tan fácil de ver. La silueta del segundo planeta será apenas un pequeña mota negra en el reducido disco de un Sol que está ubicado 10 veces más lejos de Saturno que la Tierra. Cassini no enviará ningún "primer plano". No obstante, la nave espacial se encontrará realizando tareas científicas potencialmente innovadoras.

"A medida que Venus atraviese la cara del Sol, veremos si podemos detectar compuestos químicos en la atmósfera del planeta; y lo haremos observando el espectro de la luz solar que filtre Venus", explica Nicholson.

Este es, esencialmente, un experimento en los estudios llevados a cabo sobre los exoplanetas. La nave espacial Kepler, de la NASA, rutinariamente descubre nuevos planetas distantes, y lo hace buscando la mínima reducción de la luz de las estrellas, que se produce durante un tránsito planetario. Un buen análogo es observar a Venus transitar el Sol desde la órbita lejana de Saturno.

"Ya sabemos de qué está hecha la atmósfera de Venus", señala Nicholson. "Pero esto nos dará una oportunidad para ver si podemos sacar información de un tránsito planetario distante y débil".

Saturn Transit of Venus (Saturn transit, 558px)

El tránsito de Venus visto desde Saturno, el 21 de diciembre de 2012. [Más información]

El equipo de investigación usará el instrumento VIMS (Espectrómetro para Imágenes en el Infrarrojo y para Imágenes Visuales), de Cassini. VIMS es un espectrómetro infrarrojo que está diseñado para discernir la composición química de Saturno y de sus lunas. No está diseñado para los tránsitos planetarios. Pero, con un poco de ingenuidad, Nicholson y algunos de sus colegas han descubierto cómo reunir datos útiles.

"VIMS tiene un ‘puerto solar’ con gran filtro, ubicado a 20 grados del eje principal del espectrómetro. Lo usamos para observar el Sol ocasionalmente; con fines de calibración (o para observar la puesta del Sol en la atmósfera de Titán, la luna de Saturno", dice Nicholson. "El 21 de diciembre, usaremos el puerto solar para monitorizar el tránsito de Venus".

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Las imágenes no serán impresionantes. Únicamente unos pocos píxeles atravesarán todo el disco solar. Pero los investigadores no están buscando imágenes. "Queremos espectros", señala Nicholson. "El dióxido de carbono, que es el principal componente de la atmósfera de Venus, tiene varias bandas de absorción directamente dentro de nuestra ventana de observación de 1 a 5 micrones". VIMS reunirá datos durante las 9 horas del tránsito (así como muchas horas antes y después de él para poder realizar comparaciones). "Incluso con tanto tiempo de observación, podríamos no detectar ningún rasgo químico", advierte Nicholson. "Las señales van a ser débiles (solamente unas pocas partes por millón); de modo que esta es una observación extremadamente difícil".

Sin embargo, Nicholson aguarda ansioso que llegue el viernes. "Mientras que la mayoría de las personas tienen que esperar cien años para apreciar el próximo tránsito de Venus, nosotros vamos a experimentar uno muy pronto. Y, si hacemos algún descubrimiento al mismo tiempo… mucho mejor".

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Más información (en inglés)

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. El Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), que es una división del Instituto de Tecnología de California, en Pasadena, dirige la misión para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, ubicado en Washington, D.C. El equipo del espectrómetro de imágenes infrarrojas y visuales tiene su base en la Universidad de Arizona, en Tucson.

Para obtener más información sobre Cassini, visite:http://www.nasa.gov/mission_pages/cassini/main/index.html.

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Última actualización: 21 de diciembre de 2012

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¿Por qué el mundo no se acabó ayer?

24 12 2012

La NASA está tan segura de que el mundo no llegará a su fin el 21 de diciembre de 2012, que ya publicó un video sobre la noticia para el día después.

22 de diciembre de 2012: Si usted está leyendo esta historia… eso significa algo: El mundo no se acabó ayer.

De acuerdo con informes de los medios acerca de antiguas profecías maya, se supone que el mundo se destruirá el 21 de diciembre de 2012.

Pero parece que no será así.

"Todo esto se malinterpretó desde el inicio", comenta el Dr. John Carlson, quien es el director del Centro de Arqueoastronomía. "El calendario maya no culmina el 21 de diciembre de 2012 y no había una profecía maya que asegurara el fin del mundo para tal fecha".

La verdad, agrega Carlson, es más interesante que la ficción.

Yesterday (splash)

Un nuevo videoclip de ScienceCast explora lo que los mayas realmente pensaban acerca del 21 de diciembre de 2012. [Reproducir el video]

Carlson es un científico experimentado; es un radioastrónomo que obtuvo su título estudiando galaxias distantes. Él se interesó en el fenómeno de 2012 a principios de los años ’70, mientras asistía a una reunión de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia (Association for the Advancement of Science, en idioma inglés). Allí aprendía sobre la perdida civilización maya.

Hace muchos años, en la región en donde actualmente se encuentra la selva tropical de Mesoamérica, prosperó una gran civilización. La gente de la sociedad maya construyó grandes ciudades, templos ornamentados y pirámides con forma de torre. Durante su máximo esplendor (alrededor del año 800 después de Cristo), la población estaba compuesta de más de 2.000 habitantes por milla cuadrada (aproximadamente 2,5 km cuadrados); esto se puede comparar con la actual densidad demográfica de la ciudad de Los Ángeles. Los mayas dominaron la astronomía, desarrollaron un elaborado lenguaje escrito y dejaron exquisitas obras y artefactos para la posteridad.

Meteor Smoke (signup)

Lo más irresistible para Carlson fue el sentido maya del tiempo. "El tiempo usado por los mayas supera por mucho cualquier escala de tiempo que usen los astrónomos modernos. De acuerdo con nuestra ciencia, la Gran Explosión (Big Bang, en idioma inglés) ocurrió hace 13.700 millones de años".

"Hay fechas y referencias de tiempo en las ruinas maya que se extienden más allá de un billón de años anteriores a este momento".

El Calendario del Largo Conteo maya fue diseñado para hacer un seguimiento de intervalos largos de tiempo. "Es el calendario más complejo jamás desarrollado por los seres humanos en cualquier parte del mundo".

Al usar la escritura tipográfica moderna, el calendario se asemeja al odómetro (el dispositivo que cuenta los kilómetros recorridos) de un automóvil. Consta de un sistema modificado de base 20, en el cual dígitos giratorios representan potencias de 20 días. Debido a que los dígitos son giratorios, el calendario puede "dar un vuelco entero" y volver al punto de inicio (repitiéndose a sí mismo); esta repetición es clave para entender el fenómeno del año 2012.

Yesterday (ruins, 200px)

¿Qué causó la caída de los maya? Usando datos de la NASA, un arqueólogo cree haber encontrado la respuesta.

De acuerdo con la teología maya, el mundo fue creado hace 5125 años, una fecha que la gente de la era moderna referiría como el "11 de agosto de 3114 Antes de Cristo". En ese tiempo, el calendario maya se veía así: 13.0.0.0.0

El 21 de diciembre de 2012, el calendario se verá exactamente de la misma manera: 13.0.0.0.0

En el lenguaje de los estudiosos de los mayas, se leería 13 Bak’tuns o 13 veces 144.000 días transcurridos entre ambas fechas. Este era un intervalo significativo en la teología maya; sin embargo, agrega Carlson, no era de tipo destructivo. Ninguna de las miles de ruinas, códices y rocas erguidas que los arqueólogos han examinado hablan del advenimiento del fin del mundo.

La ciencia moderna concuerda con esto. Expertos de la NASA recientemente expusieron sus hallazgos al público en una reunión auspiciada por Google.

Don Yeomans, quien es el jefe del Programa para Objetos Cercanos a la Tierra (Near-Earth Object Program, en idioma inglés), de la NASA, aseveró que no hay asteroides ni cometas conocidos que puedan estar en colisión directa con la Tierra.

Ni tampoco hay un planeta malvado que venga a destruirnos. "Si hubiese cualquier cosa similar a un planeta que estuviera dirigiéndose hacia la Tierra", dijo David Morrison, un astrobiólogo de la NASA, "sería ya en estos momentos uno de los objetos más brillantes en el firmamento. Todos en la Tierra podrían verlo. No es necesario preguntar al gobierno, solo vaya afuera y observe. No está allí".

Por su parte, Lika Guhathakurta, jefa del programa de la NASA denominado Viviendo con una Estrella (Living with a Star, en idioma inglés), agrega que el Sol tampoco representa una amenaza. "El Sol ha estado activo durante miles de millones de años (mucho antes de que los mayas existiesen), y nunca antes destruyó el mundo".

"Actualmente, el Sol se aproxima a su máximo de actividad dentro de su ciclo de 11 años", comenta Guhathakurta, "pero se trata del más débil de los máximos de los últimos 50 años. Informes que indican lo contrario representan simples exageraciones".

¿Qué pensaría un antiguo maya acerca de todo este alboroto? Carlson cree conocer la respuesta.

"Si pudiésemos traer a un maya al tiempo presente, el diría que el 21 de diciembre de 2012 es una fecha muy importante. Muchos mayas creían que los dioses que habían creado el mundo hace 5125 años regresarían. Uno de ellos, en particular, es una deidad enigmática conocida bajo el nombre Bolon Yokte’ K’uh, quien, al regresar, realizaría antiguos ritos de pasaje para sentar orden en el espacio y el tiempo y para regenerar el cosmos". El mundo sería renovado, no destruido.

"He estado esperando experimentar este día durante más de 30 años", comenta.

Para él, "experimentar el 21 de diciembre de 2012" significa visitar la tierra de los mayas en Yucatán y pensar sobre la cúspide de su civilización, cuando los humanos de antaño contemplaban la extensión del tiempo en órdenes de magnitud más allá del horizonte moderno.

Y… por supuesto, apreciar el hecho de que el mundo no se acabó ayer.

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Última actualización: 19 de diciembre de 2012

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Imágenes nocturnas sin precedentes de la Tierra

16 12 2012

15 de diciembre de 2012: Hoy, en la reunión de la Unión Geofísica Estadounidense, que se llevó a cabo en San Francisco, científicos dieron a conocer una imagen sin precedentes de nuestro planeta en la noche. Una vista global compuesta, construida utilizando imágenes nocturnas sin nubes, las cuales fueron tomadas por un nuevo satélite de la NASA y de la Administración Nacional Atmosférica y Oceánica (National Oceanic and Atmospheric Administration o NOAA, por su acrónimo en idioma inglés), muestra el brillo de fenómenos naturales y de fenómenos creados por el hombre a través de la Tierra con más detalle que nunca.

"Así como necesitamos ver la Tierra durante el día, también necesitamos verla de noche", dijo Steve Miller, un investigador del Instituto Cooperativo para Investigaciones en la Atmósfera (Cooperative Institute for Research in the Atmosphere o CIRA, por su acrónimo en idioma inglés), en la Universidad Estatal de Colorado, el cual pertenece a la NOAA. "A diferencia de los seres humanos, la Tierra nunca duerme".

Earth at Night (splash)

Imagen compuesta de la parte continental de Estados Unidos de noche, ensamblada a partir de datos proporcionados por el satélite Suomi NPP, en abril y en octubre de 2012. Fue posible tomar la imagen gracias a la "banda día-noche" del satélite del Radiómetro de Imágenes en el Infrarrojo Visible (Visible Infrared Imaging Radiometer Suite o VIIRS, por su acrónimo en idioma inglés), el cual detecta la luz en un rango de longitudes de onda del verde al infrarrojo cercano y usa técnicas de filtrado con el fin de observar señales tenues como luces de ciudades, llamaradas de gas, auroras, incendios forestales y el reflejo de la luz de la Luna. Crédito: Observatorio de la Tierra, NASA/NOAA NGDC Descargar con alta resolución y más información

Muchos satélites están equipados para observar la Tierra durante el día, momento en el cual pueden verla completamente iluminada por el Sol. Con un nuevo sensor ubicado a bordo del satélite de la NASA-NOAA, denominado Alianza Nacional de Satélites Polares Suomi (Suomi National Polar-orbiting Partnership o NPP, por su sigla en idioma inglés), el cual fue lanzado el año último, los científicos ahora pueden observar la atmósfera y la superficie de la Tierra durante la noche. El sensor, llamado "VIIRS" (abreviatura de Visible Infrared Imaging Radiometer Suite, en idioma inglés o Radiómetro de Imágenes en el Infrarrojo Visible, en idioma español), es lo suficientemente sensible como para detectar la luz que emana de un solo barco en el mar.

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La banda día-noche del VIIRS observó el huracán Sandy, iluminado por la luz de la Luna, cuando provocaba derrumbes en Nueva Jersey durante la noche del 29 de octubre. Las imágenes nocturnas mostraron cortes de energía eléctrica generalizados que dejaron a millones de personas en absoluta oscuridad después de la tormenta. Con su visión nocturna, el VIIRS puede detectar un panorama más completo de tormentas y otras condiciones meteorológicas, tales como la neblina, que son difíciles de discernir con los sensores infrarrojos, o térmicos. La noche es también el momento en el cual muchos tipos de nubes comienzan a formarse.

"El Servicio Meteorológico Nacional, de la NOAA, continúa explorando el uso de la banda día-noche", señaló Mitch Goldberg, quien es un científico del programa para el Sistema Conjunto de Satélites Polares (Joint Polar Satellite System o JPSS, por su sigla en idioma inglés), de la NOAA. "La muy alta resolución de los datos aportados por el VIIRS llevarán a la predicción del estado del tiempo nocturno a un nivel mucho más alto".

Earth at Night (black marble, 200px)

El Mármol Negro. Haga clic aquípara ver más imágenes y animaciones de la Tierra de noche

A diferencia de una cámara que capta una imagen en una exposición, la banda día-noche produce una imagen escaneando repetidamente una escena y dándole una resolución en millones de píxeles individuales. Luego, la banda día-noche revisa la cantidad de luz que hay en cada píxel. Si está muy brilloso, el modo "baja ganancia" evita que el píxel se sobresature. Si el píxel está muy oscuro, se amplifica la señal.

"Es como tener tres cámaras con sensor para baja luminosidad que funcionan el mismo tiempo y nosotros elegimos la mejor de varias cámaras, según dónde estemos mirando en la escena", dijo Miller. El instrumento puede captar imágenes de noche con o sin la luz de la Luna produciendo de este modo vistas nítidas de la atmósfera de la Tierra, del suelo y de las superficies de los océanos.

"La noche no es tan oscura como podríamos pensar", expresó Miller. Y con la banda día-noche del VIIRS ayudando a los científicos a extraer información de fuentes humanas y naturales de la luz nocturna, "tampoco ya tenemos que estar más a oscuras".

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Más información (en inglés)

> "Del azul del cielo al negro de la nada: Nuevas vistas de la Tierra de noche" (05.12.12)
> Más vistas de la Tierra de noche proporcionadas por el Observatorio de la Tierra, de la NASA

> Sitio en Internet del Suomi NPP, de la NASA

> Sitio en Internet del proyecto Suomi NPP

> Centro Nacional de Datos Geofísicos (National Geophysical Data Center, en idioma inglés): Grupo de Observaciones de la Tierra, DMSP

> Imágenes del "mármol" terrestre en Flickr

> Observatorio de la Tierra, de la NASA: "Mármol Azul: Próxima generación" (2004)

> "La Tierra detrás de escena": Cómo los datos del VIIRS proporcionados por el Suomi NPP se transforman en las imágenes del "mármol" (04.02.12)

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Última actualización: 15 de diciembre de 2012

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Sondas gravitatorias de la NASA se preparan para chocar contra la Luna

16 12 2012

14 de diciembre de 2012: Un par de naves espaciales de la NASA que han estado estudiando el campo gravitacional de la Luna están siendo preparadas para realizar un descenso controlado en una montaña, cerca del polo norte lunar. Se espera que el impacto se produzca alrededor de las 2:28 pm PST, hora oficial del Pacífico (5:28 pm EST, hora oficial del Este), el lunes 17 de diciembre.

"Va a ser difícil decir adiós a nuestros pequeños gemelos robot", dice Maria Zuber, la profesora del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT, por su acrónimo en idioma inglés), quien es la principal investigadora de la misión del Laboratorio Interior y de Recuperación de Gravedad (Gravity Recovery and Interior Laboratory o GRAIL, por su acrónimo en idioma inglés). "La ciencia planetaria ha avanzado mucho debido a las contribuciones de estas naves".

Lunar Impact (splash)

Esta animación muestra el vuelo final de las sondas gemelas GRAIL, de la NASA, las cuales chocarán contra la Luna el 17 de diciembre de 2012, alrededor de las 2:28 pm (hora oficial del Pacífico). Reproducir el video

Ambas sondas, cuyos nombres son Ebb y Flow, están siendo enviadas a propósito hacia la superficie lunar porque su baja órbita y sus bajos niveles de combustible no les permiten continuar llevando a cabo más operaciones científicas.

La exitosa misión a la Luna que han cumplido Ebb y Flow ha dado como resultado el mapa del campo gravitacional con mayor resolución que se haya captado de cualquier cuerpo celeste. Dicho mapa proporcionará un mejor entendimiento no solamente de la Luna sino también de cómo se formaron y evolucionaron la Tierra y otros planetas rocosos del sistema solar.

Meteor Smoke (signup)

Las naves espaciales han estado volando en formación alrededor de la Luna desde el 1 de enero de 2012. Estudiantes de una escuela primaria de Bozeman, Montana, ganaron el concurso para ponerles el nombre.

Ebb será la primera sonda en llegar a la Luna y también será la primera en descender, a las 2:28:40 pm, hora oficial del Pacífico. Le seguirá Flow alrededor de 20 segundos más tarde. Ambas naves espaciales chocarán contra la superficie a 1,7 kilómetros por segundo (3.760 millas por hora). No se obtendrán imágenes del impacto porque la región estará en sombras en ese momento. El sitio del impacto está ubicado cerca de un cráter llamado Goldschmidt.

Lunar Impact (grid, 200px)

Estas comparaciones en 3 dimensiones muestran la montaña lunar que será objetivo de la misión del Laboratorio Interior y de Recuperación de Gravedad (Gravity Recovery and Interior Laboratory o GRAIL, por su acrónimo en idioma inglés), de la NASA, para lograr un impacto controlado de las naves espaciales Ebb y Flow. Crédito de la Imagen: NASA/JPL-Caltech/MIT/GSFC

Ebb y Flow llevarán a cabo un experimento final antes de que termine su misión. Dejarán encendidos sus motores principales hasta que sus tanques de combustible se vacíen. De este modo, determinarán la cantidad precisa de combustible que quedaba en sus tanques. Esto ayudará a los ingenieros de la NASA a validar los modelos de consumo de combustible hechos por computadora con el fin de mejorar las predicciones vinculadas con las necesidades de combustible en futuras misiones.

"Nuestros gemelos lunares quizás estén en el ocaso de su vida activa, pero una cosa es segura: no se dan por vencidos", señaló el encargado del proyecto GRAIL David Lehman, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, el cual está ubicado Pasadena, California. "Incluso durante la última mitad de la última órbita, vamos a hacer un experimento de ingeniería que podría ayudar para que las futuras misiones funcionen con más eficiencia".

Como se desconoce la cantidad exacta del combustible que queda a bordo de cada una de las naves espaciales, quienes comandan la misión conjuntamente con los ingenieros diseñaron el método para reducir la cantidad de combustible con el fin de permitir el descenso gradual de las sondas durante varias horas y evitar la superficie de la Luna hasta encontrar el terreno elevado de la montaña tomada como objetivo.

La quema de combustible que cambiará la órbita de las naves espaciales se producirá el viernes 14 de diciembre por la mañana.

"Un escenario tan exclusivo de final de una misión requiere que la planificación y el manejo de la misión sean detallados y exhaustivos", dijo Lehman. "Hemos tenido nuestra cuota de desafíos durante esta misión y siempre los hemos superado con éxito, pero nadie que yo conozca por aquí ha viajado alguna vez a una montaña de la Luna. Con seguridad, será una nueva experiencia".

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Más información (en inglés y español)

Durante su misión principal, la cual tuvo lugar desde marzo a mayo de 2012, Ebb y Flow reunieron datos mientras se desplazaban en órbita a una altura promedio de 55 kilómetros (34 millas). Posteriormente, los encargados de la misión hicieron que redujeran su altura a 23 kilómetros (14 millas) para realizar el resto de la misión, la cual comenzó el 30 de agosto y, en ciertas ocasiones, las colocó a pocos kilómetros de los sectores más altos de la superficie de la Luna.

El JPL dirige la misión GRAIL para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en Washington. La misión es parte del Programa Discovery (Descubrimiento, en idioma español), el cual es dirigido desde el Centro Marshall para Vuelos Espaciales (Marshall Space Flight Center, en idioma inglés), de la NASA, ubicado en Huntsville, Alabama. La firma Lockheed Martin Space Systems, de Denver, construyó las naves espaciales. El JPL es una división del Instituto de Tecnología de California, ubicado en Pasadena.

Para obtener más información sobre GRAIL, visite: http://www.nasa.gov/grail .

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Un gran asteroide pasa cerca de la Tierra sin ocasionar daños

16 12 2012

12 de diciembre de 2012: Esta semana, el radar Goldstone, de la NASA, está rastreando un asteroide de gran tamaño mientras pasa cerca de la Tierra y está obteniendo imágenes inusualmente nítidas de la tambaleante roca espacial.

"No hay peligro de colisión con la Tierra", afirma Lance Benner, del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra (Near Earth Object Program, en idioma inglés), de la NASA. "Durante su máximo acercamiento, el 12 de diciembre, el asteroide 4179 Toutatis estará ubicado a 7 millones de kilómetros de distancia o lo que equivale a 18 veces más lejos que la Luna".

Toutatis (splash)

Una muestra de las imágenes del radar Goldstone obtenidas durante el acercamiento del asteroide Toutatis, en diciembre de 2012. [Más información] Referencias de la imagen: Dec. 11, 2012 = 11 de diciembre de 2012; Dec. 8, 2012 = 8 de diciembre de 2012; Goldstone Radar Images = Imágenes del radar Goldstone

Los astrónomos conocen bien al asteroide Toutatis ya que pasa por la órbita de la Tierra cada 4 años. Mide 4,5 kilómetros de longitud y es uno de los más grandes asteroides conocidos que pueden resultar potencialmente peligrosos (Potentially Hazardous Asteroids o PHAs, por su sigla en idioma inglés). Su órbita está inclinada menos que la mitad de un grado de la de la Tierra. Ningún otro PHA cuyo tamaño se mida en kilómetros se mueve alrededor del Sol en una órbita tan cercanamente coplanar a la nuestra. Esto lo convierte en un objetivo importante para los estudios llevados a cabo con radares.

El radar Goldstone, de la NASA, el cual está ubicado en el Desierto de Mojave, intentará obtener ecos de la roca espacial todos los días, desde el 4 hasta el 22 de diciembre. Los ecos permiten conocer la topografía del asteroide y mejorar la precisión con la cual los investigadores pueden conocer su órbita.

"Nosotros ya sabemos que Toutatis no chocará contra la Tierra en los próximos cientos de años", dice Benner. "Estas nuevas observaciones nos permitirán predecir la trayectoria del asteroide todavía más en el futuro".

Meteor Smoke (signup)

Benner y sus colegas están particularmente entusiasmados con un nuevo sistema de imágenes digitales en Goldstone que podría revelar detalles nunca antes vistos de la superficie del asteroide. "Usando el nuevo sistema, ahora podemos obtener imágenes de la superficie del asteroide con una resolución que es de 2 a 5 veces más nítida que durante los acercamientos previos", dice. "Quizás veamos algo nuevo en Toutatis".

El asteroide ya es notable por la manera en la cual gira. A diferencia de los planetas y de la gran mayoría de los asteroides, que rotan ordenadamente alrededor de un solo eje, Toutatis se desplaza a través del espacio como si fuera una pelota de fútbol que arrojaron de manera incorrecta (ver video).  Uno de los objetivos de las observaciones llevadas a cabo mediante el radar es conocer más sobre el peculiar estado de giro del asteroide y cómo cambia éste en respuesta a las fuerzas de marea del Sol y de la Tierra.

Probablemente no sea una coincidencia que el tambaleante asteroide tenga forma estirada y esté cubierto de bultos.

Toutatis (Goldstone, 200px)

El radar Goldstone, de la NASA, mide 70 metros de diámetro. [Más información]

"Toutatis parece tener una estructura interna complicada", señala Michael Busch, quien es miembro del equipo del Observatorio Nacional de Radioastronomía. "Nuestras mediciones de radar coinciden con el hecho de que el lóbulo pequeño del asteroide es ~15% más denso que el lóbulo grande e indican que hay de un 20% a un 30% de núcleos excesivamente densos dentro de ambos lóbulos".

Esto da lugar a la interesante posibilidad de que el asteroide Toutatis sea en verdad una mezcla de rocas espaciales más pequeñas. "Toutatis podría estar formado por residuos re-acumulados surgidos de una colisión entre dos asteroides en el cinturón principal", señala Busch. Las nuevas observaciones ayudarán a poner a prueba esta idea.

Busch remarca que el mejorado sistema de imágenes de Goldstone producirá datos con una resolución de 3,75 metros por píxel. "Estaremos usando cientos de miles de píxeles en la superficie del asteroide".

¿Qué revelará tanta resolución? Permanezca conectado con Ciencia@NASA para obtener actualizaciones sobre el tema.

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¿Una nueva lluvia de meteoros en diciembre?

16 12 2012

12 de diciembre de 2012: Si está a la intemperie después de la puesta del Sol, esta semana, permanezca atento a los meteoros. No solamente la lluvia de meteoros Gemínidas desplegará su actividad a medida que la Tierra atraviese una corriente de escombros del "cometa rocoso" 3200 Faetón (Phaethon, en idioma inglés), sino que también, según los pronósticos, podría aparecer una nueva lluvia de meteoros.

New Shower (comet, 200px)

Cometa 46P/Wirtanen. Crédito de la fotografía: T. Credner, J. Jockers, T.Bonev / Max-Planck-Institut fur Aeronomie

"El origen de la nueva lluvia es el cometa Wirtanen", afirma Bill Cooke, de la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides (Meteoroid Environment Office, en idioma inglés), de la NASA. "Al golpear contra la atmósfera de la Tierra, el polvo de este cometa podría producir hasta 30 meteoros por hora".

El cometa Wirtanen fue descubierto en el año 1948, apenas después de la Segunda Guerra Mundial, y tarda 5,4 años en completar una órbita alrededor del Sol. Alcanza su punto más cercano al Sol justo fuera de la órbita de la Tierra. A pesar de que este cometa ha pasado por la órbita de la Tierra muchas veces, nuestro planeta nunca había ingresado en sus corrientes de polvo. Pero en 2012 esto podría ser diferente.

Modelos hechos por computadora, ejecutados por el pronosticador ruso Mikhail Maslov, predicen hasta cuatro corrientes, las cuales cruzarán entre el 10 y el 14 de diciembre.

"Este período también incluye el punto de máxima intensidad de la potente lluvia anual de meteoros Gemínidas", destaca Cooke.

Meteor Smoke (signup)

Para los observadores del cielo, él recomienda experimentar una "noche de meteoros", después de la puesta del Sol, el 13 de diciembre, cuando las corrientes de escombros entrecruzadas podrían producir la mayor cantidad combinada de estrellas fugaces. "Los meteoros que provengan de la nueva lluvia (si la hubiera) serán visibles durante las primeras horas de la noche. Las Gemínidas harán su aparición más tarde y se las podrá observar hasta el amanecer", expresó Cooke.

La nueva lluvia todavía no tiene nombre. Antes de darle un nombre, los astrónomos esperarán para ver si es real. Si algunos meteoros se materializan, quizás se los podría llamar "Píscidas". El radiante de la lluvia está ubicado en la constelación de Piscis, según los modelos dinámicos de la corriente de escombros propuestos por Maslov. Asimismo, el investigador predice que los meteoros se moverán muy lentamente, lo que podría ayudar a los observadores del cielo novatos a distinguirlos de las más veloces Gemínidas.

New Shower (skymap, 558px)

Cielo del Sur después de la puesta del Sol, a mediados de diciembre. Los meteoros de la nueva lluvia, si la hubiera, emergerían desde el radiante en la constelación de Piscis. Puede obtener aquíun mapa similar de las Gemínidas. Referencias de la imagen: Pegasus = Pegaso; Pisces = Piscis; Aquarius = Acuario

No se puede perder la caza de meteoros el 13 y el 14 de diciembre porque, tal como relata Cooke, aun cuando la nueva lluvia sea falsa, las Gemínidas deberían ser grandiosas. Sin una Luna brillante que arruine el espectáculo, los observadores de las áreas rurales deberían poder ver hasta 120 meteoros Gemínidas por hora. El mejor momento para observar es durante las horas de oscuridad, antes del amanecer, el viernes 14 de diciembre.

¡Que disfrute del/de los espectáculo/s!

Créditos y Contactos

Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Angela Atadía de Borghetti
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Angela Atadía de Borghetti

National Aeronautics and Space AdministrationFuncionaria responsable de la NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
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Última actualización: 12 de diciembre de 2012

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