Imágenes nocturnas sin precedentes de la Tierra

16 12 2012

15 de diciembre de 2012: Hoy, en la reunión de la Unión Geofísica Estadounidense, que se llevó a cabo en San Francisco, científicos dieron a conocer una imagen sin precedentes de nuestro planeta en la noche. Una vista global compuesta, construida utilizando imágenes nocturnas sin nubes, las cuales fueron tomadas por un nuevo satélite de la NASA y de la Administración Nacional Atmosférica y Oceánica (National Oceanic and Atmospheric Administration o NOAA, por su acrónimo en idioma inglés), muestra el brillo de fenómenos naturales y de fenómenos creados por el hombre a través de la Tierra con más detalle que nunca.

"Así como necesitamos ver la Tierra durante el día, también necesitamos verla de noche", dijo Steve Miller, un investigador del Instituto Cooperativo para Investigaciones en la Atmósfera (Cooperative Institute for Research in the Atmosphere o CIRA, por su acrónimo en idioma inglés), en la Universidad Estatal de Colorado, el cual pertenece a la NOAA. "A diferencia de los seres humanos, la Tierra nunca duerme".

Earth at Night (splash)

Imagen compuesta de la parte continental de Estados Unidos de noche, ensamblada a partir de datos proporcionados por el satélite Suomi NPP, en abril y en octubre de 2012. Fue posible tomar la imagen gracias a la "banda día-noche" del satélite del Radiómetro de Imágenes en el Infrarrojo Visible (Visible Infrared Imaging Radiometer Suite o VIIRS, por su acrónimo en idioma inglés), el cual detecta la luz en un rango de longitudes de onda del verde al infrarrojo cercano y usa técnicas de filtrado con el fin de observar señales tenues como luces de ciudades, llamaradas de gas, auroras, incendios forestales y el reflejo de la luz de la Luna. Crédito: Observatorio de la Tierra, NASA/NOAA NGDC Descargar con alta resolución y más información

Muchos satélites están equipados para observar la Tierra durante el día, momento en el cual pueden verla completamente iluminada por el Sol. Con un nuevo sensor ubicado a bordo del satélite de la NASA-NOAA, denominado Alianza Nacional de Satélites Polares Suomi (Suomi National Polar-orbiting Partnership o NPP, por su sigla en idioma inglés), el cual fue lanzado el año último, los científicos ahora pueden observar la atmósfera y la superficie de la Tierra durante la noche. El sensor, llamado "VIIRS" (abreviatura de Visible Infrared Imaging Radiometer Suite, en idioma inglés o Radiómetro de Imágenes en el Infrarrojo Visible, en idioma español), es lo suficientemente sensible como para detectar la luz que emana de un solo barco en el mar.

Meteor Smoke (signup)

La banda día-noche del VIIRS observó el huracán Sandy, iluminado por la luz de la Luna, cuando provocaba derrumbes en Nueva Jersey durante la noche del 29 de octubre. Las imágenes nocturnas mostraron cortes de energía eléctrica generalizados que dejaron a millones de personas en absoluta oscuridad después de la tormenta. Con su visión nocturna, el VIIRS puede detectar un panorama más completo de tormentas y otras condiciones meteorológicas, tales como la neblina, que son difíciles de discernir con los sensores infrarrojos, o térmicos. La noche es también el momento en el cual muchos tipos de nubes comienzan a formarse.

"El Servicio Meteorológico Nacional, de la NOAA, continúa explorando el uso de la banda día-noche", señaló Mitch Goldberg, quien es un científico del programa para el Sistema Conjunto de Satélites Polares (Joint Polar Satellite System o JPSS, por su sigla en idioma inglés), de la NOAA. "La muy alta resolución de los datos aportados por el VIIRS llevarán a la predicción del estado del tiempo nocturno a un nivel mucho más alto".

Earth at Night (black marble, 200px)

El Mármol Negro. Haga clic aquípara ver más imágenes y animaciones de la Tierra de noche

A diferencia de una cámara que capta una imagen en una exposición, la banda día-noche produce una imagen escaneando repetidamente una escena y dándole una resolución en millones de píxeles individuales. Luego, la banda día-noche revisa la cantidad de luz que hay en cada píxel. Si está muy brilloso, el modo "baja ganancia" evita que el píxel se sobresature. Si el píxel está muy oscuro, se amplifica la señal.

"Es como tener tres cámaras con sensor para baja luminosidad que funcionan el mismo tiempo y nosotros elegimos la mejor de varias cámaras, según dónde estemos mirando en la escena", dijo Miller. El instrumento puede captar imágenes de noche con o sin la luz de la Luna produciendo de este modo vistas nítidas de la atmósfera de la Tierra, del suelo y de las superficies de los océanos.

"La noche no es tan oscura como podríamos pensar", expresó Miller. Y con la banda día-noche del VIIRS ayudando a los científicos a extraer información de fuentes humanas y naturales de la luz nocturna, "tampoco ya tenemos que estar más a oscuras".

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Más información (en inglés)

> "Del azul del cielo al negro de la nada: Nuevas vistas de la Tierra de noche" (05.12.12)
> Más vistas de la Tierra de noche proporcionadas por el Observatorio de la Tierra, de la NASA

> Sitio en Internet del Suomi NPP, de la NASA

> Sitio en Internet del proyecto Suomi NPP

> Centro Nacional de Datos Geofísicos (National Geophysical Data Center, en idioma inglés): Grupo de Observaciones de la Tierra, DMSP

> Imágenes del "mármol" terrestre en Flickr

> Observatorio de la Tierra, de la NASA: "Mármol Azul: Próxima generación" (2004)

> "La Tierra detrás de escena": Cómo los datos del VIIRS proporcionados por el Suomi NPP se transforman en las imágenes del "mármol" (04.02.12)

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Última actualización: 15 de diciembre de 2012

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Sondas gravitatorias de la NASA se preparan para chocar contra la Luna

16 12 2012

14 de diciembre de 2012: Un par de naves espaciales de la NASA que han estado estudiando el campo gravitacional de la Luna están siendo preparadas para realizar un descenso controlado en una montaña, cerca del polo norte lunar. Se espera que el impacto se produzca alrededor de las 2:28 pm PST, hora oficial del Pacífico (5:28 pm EST, hora oficial del Este), el lunes 17 de diciembre.

"Va a ser difícil decir adiós a nuestros pequeños gemelos robot", dice Maria Zuber, la profesora del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT, por su acrónimo en idioma inglés), quien es la principal investigadora de la misión del Laboratorio Interior y de Recuperación de Gravedad (Gravity Recovery and Interior Laboratory o GRAIL, por su acrónimo en idioma inglés). "La ciencia planetaria ha avanzado mucho debido a las contribuciones de estas naves".

Lunar Impact (splash)

Esta animación muestra el vuelo final de las sondas gemelas GRAIL, de la NASA, las cuales chocarán contra la Luna el 17 de diciembre de 2012, alrededor de las 2:28 pm (hora oficial del Pacífico). Reproducir el video

Ambas sondas, cuyos nombres son Ebb y Flow, están siendo enviadas a propósito hacia la superficie lunar porque su baja órbita y sus bajos niveles de combustible no les permiten continuar llevando a cabo más operaciones científicas.

La exitosa misión a la Luna que han cumplido Ebb y Flow ha dado como resultado el mapa del campo gravitacional con mayor resolución que se haya captado de cualquier cuerpo celeste. Dicho mapa proporcionará un mejor entendimiento no solamente de la Luna sino también de cómo se formaron y evolucionaron la Tierra y otros planetas rocosos del sistema solar.

Meteor Smoke (signup)

Las naves espaciales han estado volando en formación alrededor de la Luna desde el 1 de enero de 2012. Estudiantes de una escuela primaria de Bozeman, Montana, ganaron el concurso para ponerles el nombre.

Ebb será la primera sonda en llegar a la Luna y también será la primera en descender, a las 2:28:40 pm, hora oficial del Pacífico. Le seguirá Flow alrededor de 20 segundos más tarde. Ambas naves espaciales chocarán contra la superficie a 1,7 kilómetros por segundo (3.760 millas por hora). No se obtendrán imágenes del impacto porque la región estará en sombras en ese momento. El sitio del impacto está ubicado cerca de un cráter llamado Goldschmidt.

Lunar Impact (grid, 200px)

Estas comparaciones en 3 dimensiones muestran la montaña lunar que será objetivo de la misión del Laboratorio Interior y de Recuperación de Gravedad (Gravity Recovery and Interior Laboratory o GRAIL, por su acrónimo en idioma inglés), de la NASA, para lograr un impacto controlado de las naves espaciales Ebb y Flow. Crédito de la Imagen: NASA/JPL-Caltech/MIT/GSFC

Ebb y Flow llevarán a cabo un experimento final antes de que termine su misión. Dejarán encendidos sus motores principales hasta que sus tanques de combustible se vacíen. De este modo, determinarán la cantidad precisa de combustible que quedaba en sus tanques. Esto ayudará a los ingenieros de la NASA a validar los modelos de consumo de combustible hechos por computadora con el fin de mejorar las predicciones vinculadas con las necesidades de combustible en futuras misiones.

"Nuestros gemelos lunares quizás estén en el ocaso de su vida activa, pero una cosa es segura: no se dan por vencidos", señaló el encargado del proyecto GRAIL David Lehman, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, el cual está ubicado Pasadena, California. "Incluso durante la última mitad de la última órbita, vamos a hacer un experimento de ingeniería que podría ayudar para que las futuras misiones funcionen con más eficiencia".

Como se desconoce la cantidad exacta del combustible que queda a bordo de cada una de las naves espaciales, quienes comandan la misión conjuntamente con los ingenieros diseñaron el método para reducir la cantidad de combustible con el fin de permitir el descenso gradual de las sondas durante varias horas y evitar la superficie de la Luna hasta encontrar el terreno elevado de la montaña tomada como objetivo.

La quema de combustible que cambiará la órbita de las naves espaciales se producirá el viernes 14 de diciembre por la mañana.

"Un escenario tan exclusivo de final de una misión requiere que la planificación y el manejo de la misión sean detallados y exhaustivos", dijo Lehman. "Hemos tenido nuestra cuota de desafíos durante esta misión y siempre los hemos superado con éxito, pero nadie que yo conozca por aquí ha viajado alguna vez a una montaña de la Luna. Con seguridad, será una nueva experiencia".

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Más información (en inglés y español)

Durante su misión principal, la cual tuvo lugar desde marzo a mayo de 2012, Ebb y Flow reunieron datos mientras se desplazaban en órbita a una altura promedio de 55 kilómetros (34 millas). Posteriormente, los encargados de la misión hicieron que redujeran su altura a 23 kilómetros (14 millas) para realizar el resto de la misión, la cual comenzó el 30 de agosto y, en ciertas ocasiones, las colocó a pocos kilómetros de los sectores más altos de la superficie de la Luna.

El JPL dirige la misión GRAIL para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en Washington. La misión es parte del Programa Discovery (Descubrimiento, en idioma español), el cual es dirigido desde el Centro Marshall para Vuelos Espaciales (Marshall Space Flight Center, en idioma inglés), de la NASA, ubicado en Huntsville, Alabama. La firma Lockheed Martin Space Systems, de Denver, construyó las naves espaciales. El JPL es una división del Instituto de Tecnología de California, ubicado en Pasadena.

Para obtener más información sobre GRAIL, visite: http://www.nasa.gov/grail .

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Un gran asteroide pasa cerca de la Tierra sin ocasionar daños

16 12 2012

12 de diciembre de 2012: Esta semana, el radar Goldstone, de la NASA, está rastreando un asteroide de gran tamaño mientras pasa cerca de la Tierra y está obteniendo imágenes inusualmente nítidas de la tambaleante roca espacial.

"No hay peligro de colisión con la Tierra", afirma Lance Benner, del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra (Near Earth Object Program, en idioma inglés), de la NASA. "Durante su máximo acercamiento, el 12 de diciembre, el asteroide 4179 Toutatis estará ubicado a 7 millones de kilómetros de distancia o lo que equivale a 18 veces más lejos que la Luna".

Toutatis (splash)

Una muestra de las imágenes del radar Goldstone obtenidas durante el acercamiento del asteroide Toutatis, en diciembre de 2012. [Más información] Referencias de la imagen: Dec. 11, 2012 = 11 de diciembre de 2012; Dec. 8, 2012 = 8 de diciembre de 2012; Goldstone Radar Images = Imágenes del radar Goldstone

Los astrónomos conocen bien al asteroide Toutatis ya que pasa por la órbita de la Tierra cada 4 años. Mide 4,5 kilómetros de longitud y es uno de los más grandes asteroides conocidos que pueden resultar potencialmente peligrosos (Potentially Hazardous Asteroids o PHAs, por su sigla en idioma inglés). Su órbita está inclinada menos que la mitad de un grado de la de la Tierra. Ningún otro PHA cuyo tamaño se mida en kilómetros se mueve alrededor del Sol en una órbita tan cercanamente coplanar a la nuestra. Esto lo convierte en un objetivo importante para los estudios llevados a cabo con radares.

El radar Goldstone, de la NASA, el cual está ubicado en el Desierto de Mojave, intentará obtener ecos de la roca espacial todos los días, desde el 4 hasta el 22 de diciembre. Los ecos permiten conocer la topografía del asteroide y mejorar la precisión con la cual los investigadores pueden conocer su órbita.

"Nosotros ya sabemos que Toutatis no chocará contra la Tierra en los próximos cientos de años", dice Benner. "Estas nuevas observaciones nos permitirán predecir la trayectoria del asteroide todavía más en el futuro".

Meteor Smoke (signup)

Benner y sus colegas están particularmente entusiasmados con un nuevo sistema de imágenes digitales en Goldstone que podría revelar detalles nunca antes vistos de la superficie del asteroide. "Usando el nuevo sistema, ahora podemos obtener imágenes de la superficie del asteroide con una resolución que es de 2 a 5 veces más nítida que durante los acercamientos previos", dice. "Quizás veamos algo nuevo en Toutatis".

El asteroide ya es notable por la manera en la cual gira. A diferencia de los planetas y de la gran mayoría de los asteroides, que rotan ordenadamente alrededor de un solo eje, Toutatis se desplaza a través del espacio como si fuera una pelota de fútbol que arrojaron de manera incorrecta (ver video).  Uno de los objetivos de las observaciones llevadas a cabo mediante el radar es conocer más sobre el peculiar estado de giro del asteroide y cómo cambia éste en respuesta a las fuerzas de marea del Sol y de la Tierra.

Probablemente no sea una coincidencia que el tambaleante asteroide tenga forma estirada y esté cubierto de bultos.

Toutatis (Goldstone, 200px)

El radar Goldstone, de la NASA, mide 70 metros de diámetro. [Más información]

"Toutatis parece tener una estructura interna complicada", señala Michael Busch, quien es miembro del equipo del Observatorio Nacional de Radioastronomía. "Nuestras mediciones de radar coinciden con el hecho de que el lóbulo pequeño del asteroide es ~15% más denso que el lóbulo grande e indican que hay de un 20% a un 30% de núcleos excesivamente densos dentro de ambos lóbulos".

Esto da lugar a la interesante posibilidad de que el asteroide Toutatis sea en verdad una mezcla de rocas espaciales más pequeñas. "Toutatis podría estar formado por residuos re-acumulados surgidos de una colisión entre dos asteroides en el cinturón principal", señala Busch. Las nuevas observaciones ayudarán a poner a prueba esta idea.

Busch remarca que el mejorado sistema de imágenes de Goldstone producirá datos con una resolución de 3,75 metros por píxel. "Estaremos usando cientos de miles de píxeles en la superficie del asteroide".

¿Qué revelará tanta resolución? Permanezca conectado con Ciencia@NASA para obtener actualizaciones sobre el tema.

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Última actualización: 13 de diciembre de 2012

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¿Una nueva lluvia de meteoros en diciembre?

16 12 2012

12 de diciembre de 2012: Si está a la intemperie después de la puesta del Sol, esta semana, permanezca atento a los meteoros. No solamente la lluvia de meteoros Gemínidas desplegará su actividad a medida que la Tierra atraviese una corriente de escombros del "cometa rocoso" 3200 Faetón (Phaethon, en idioma inglés), sino que también, según los pronósticos, podría aparecer una nueva lluvia de meteoros.

New Shower (comet, 200px)

Cometa 46P/Wirtanen. Crédito de la fotografía: T. Credner, J. Jockers, T.Bonev / Max-Planck-Institut fur Aeronomie

"El origen de la nueva lluvia es el cometa Wirtanen", afirma Bill Cooke, de la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides (Meteoroid Environment Office, en idioma inglés), de la NASA. "Al golpear contra la atmósfera de la Tierra, el polvo de este cometa podría producir hasta 30 meteoros por hora".

El cometa Wirtanen fue descubierto en el año 1948, apenas después de la Segunda Guerra Mundial, y tarda 5,4 años en completar una órbita alrededor del Sol. Alcanza su punto más cercano al Sol justo fuera de la órbita de la Tierra. A pesar de que este cometa ha pasado por la órbita de la Tierra muchas veces, nuestro planeta nunca había ingresado en sus corrientes de polvo. Pero en 2012 esto podría ser diferente.

Modelos hechos por computadora, ejecutados por el pronosticador ruso Mikhail Maslov, predicen hasta cuatro corrientes, las cuales cruzarán entre el 10 y el 14 de diciembre.

"Este período también incluye el punto de máxima intensidad de la potente lluvia anual de meteoros Gemínidas", destaca Cooke.

Meteor Smoke (signup)

Para los observadores del cielo, él recomienda experimentar una "noche de meteoros", después de la puesta del Sol, el 13 de diciembre, cuando las corrientes de escombros entrecruzadas podrían producir la mayor cantidad combinada de estrellas fugaces. "Los meteoros que provengan de la nueva lluvia (si la hubiera) serán visibles durante las primeras horas de la noche. Las Gemínidas harán su aparición más tarde y se las podrá observar hasta el amanecer", expresó Cooke.

La nueva lluvia todavía no tiene nombre. Antes de darle un nombre, los astrónomos esperarán para ver si es real. Si algunos meteoros se materializan, quizás se los podría llamar "Píscidas". El radiante de la lluvia está ubicado en la constelación de Piscis, según los modelos dinámicos de la corriente de escombros propuestos por Maslov. Asimismo, el investigador predice que los meteoros se moverán muy lentamente, lo que podría ayudar a los observadores del cielo novatos a distinguirlos de las más veloces Gemínidas.

New Shower (skymap, 558px)

Cielo del Sur después de la puesta del Sol, a mediados de diciembre. Los meteoros de la nueva lluvia, si la hubiera, emergerían desde el radiante en la constelación de Piscis. Puede obtener aquíun mapa similar de las Gemínidas. Referencias de la imagen: Pegasus = Pegaso; Pisces = Piscis; Aquarius = Acuario

No se puede perder la caza de meteoros el 13 y el 14 de diciembre porque, tal como relata Cooke, aun cuando la nueva lluvia sea falsa, las Gemínidas deberían ser grandiosas. Sin una Luna brillante que arruine el espectáculo, los observadores de las áreas rurales deberían poder ver hasta 120 meteoros Gemínidas por hora. El mejor momento para observar es durante las horas de oscuridad, antes del amanecer, el viernes 14 de diciembre.

¡Que disfrute del/de los espectáculo/s!

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Lluvia de meteoros de un cometa rocoso

16 12 2012

11 de diciembre de 2012: Cada año, a mediados de diciembre, los astrónomos miran hacia el cielo y presencian un misterio, el cual se anuncia con una ráfaga de estrellas fugaces. Durante varias noches seguidas, de decenas a cientos de meteoros por hora atraviesan las brillantes constelaciones de invierno. Cada una de ellas es un pequeño acertijo que espera ser resuelto.

"Se trata de la lluvia de meteoros Gemínidas, que alcanzará su punto máximo los días 13 y 14", dice Bill Cooke, de la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides (Meteoroid Environment Office, en idioma inglés), de la NASA. "A pesar de que las Gemínidas nos visitan cada año, todavía no las entendemos por completo".

Rock Comet Meteor Shower

Un video ScienceCast explora cómo un "cometa rocoso" puede producir una lluvia de meteoros como las Gemínidas. Haga clic aquí para reproducirlo

Los cometas de hielo producen la mayoría de las lluvias de meteoros. Estos cometas arrojan chorros de meteoroides cuando los calienta la luz solar. Pero las Gemínidas son distintas. Su origen no es un cometa sino un objeto extraño llamado 3200 Faetón (Phaethon, en idioma inglés).

Cuando 3200 Faetón fue descubierto, en 1983, por el satélite IRAS (Infrared Astronomical Satellite o Satélite Astronómico Infrarrojo, en idioma español), de la NASA, los astrónomos rápidamente se dieron cuenta de que habían encontrado la fuente de las Gemínidas. La órbita de 3200 Faetón coincidía en gran medida con la de la corriente de escombros de las Gemínidas; de modo que no había otra conclusión posible. Pero aquí había un nuevo enigma: todo lo que está relacionado con 3200 Faetón sugiere que se trata de un asteroide.

Meteor Smoke (signup)

De hecho, 3200 Faetón es tan parecido al asteroide Pallas, ubicado en el cinturón principal de asteroides, que bien podría ser un pedazo de 5 kilómetros que se desprendió de Pallas, el cual es un bloque que mide 544 kilómetros. "Si 3200 Faetón se desprendió del asteroide Pallas, como creen algunos investigadores, entonces los meteoroides de las Gemínidas podrían ser escombros que fueron dejados atrás por el evento de desprendimiento", especula Cooke.

Sin embargo, hay otra posibilidad: quizá 3200 Faetón es un "cometa rocoso".

Un "cometa rocoso" es un nuevo tipo de objeto sobre el cual están debatiendo algunos astrónomos. Este es, esencialmente, un asteroide que se acerca mucho al Sol; se acerca tanto que el calor solar quema escombros polvorientos directamente de su superficie rocosa. Los cometas rocosos podrían así desarrollar colas de cometa compuestas de escombros que producen lluvias de meteoros en la Tierra.

¿Esta podría ser la respuesta?

Rock Comet Meteor Shower (coronagraph, 200px)

Esta es la trayectoria de 3200 Faetón indicada en la cámara HI-1A del coronógrafo localizado a bordo de una de las naves espaciales STEREO. Los destellos verdes y azules (en colores falsos) provienen del Sol. [Más información]

Para poner a prueba la hipótesis, los investigadores utilizaron las naves espaciales gemelas STEREO (acrónimo en idioma inglés de: Solar Terrestrial Relations Observatory u Observatorio de las Relaciones Terrestres y Solares, en idioma español), de la NASA, las cuales están diseñadas para estudiar la actividad solar. En junio de 2009, STEREO observó a 3200 Faetón cuando pasaba a una distancia de tan sólo 15 diámetros solares de la superficie del Sol. Lo que ocurrió entonces sorprendió a los científicos planetarios de la UCLA (Universidad de California en Los Ángeles, en idioma español) David Jewitt y Jing Li, quienes analizaron los datos.

"El brillo de 3200 Faetón de pronto aumentó al doble", escribieron. "La explicación más plausible es que Faetón haya eyectado polvo, quizás como consecuencia de un resquebrajamiento de la roca en la superficie (a través la fractura térmica y de la descomposición por agrietamiento de minerales hidratados) ante el intenso calor del Sol".

De modo que, de acuerdo con las observaciones llevadas a cabo por STEREO, 3200 Faetón se comporta como un cometa rocoso.

La hipótesis del "cometa rocoso" de Jewitt y Li es atractiva. Sin embargo, estos investigadores indican que tiene un problema: la cantidad de polvo eyectada por 3200 Faetón en su encuentro con el Sol, en el año 2009, agregó apenas un 0,01% a la masa de la corriente de escombros de las Gemínidas, lo cual no es suficiente como para mantener dicha corriente de escombros abastecida con meteoroides para que se produzca la exhibición anual de estrellas fugaces. Entonces, 3200 Faetón no está arrojando polvo suficiente como para que esto pueda explicar las Gemínidas.

¿El cometa rocoso podría haber estado más activo en el pasado? "Simplemente no lo sabemos", dice Cooke.

Los pronosticadores esperan que las tasas de meteoros Gemínidas alcancen el orden de 100 por hora en el máximo de la lluvia, durante las noches sin Luna del 13 y 14 de diciembre de 2012. Cooke invita a los observadores del cielo a salir, mirar hacia arriba y saborear el misterio.

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Nueva evidencia de hielo en Mercurio

16 12 2012

9 de diciembre de 2012: Nuevos datos proporcionados por la nave espacial MESSENGER (acrónimo de MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry and Ranging, en idioma inglés o Superficie, Ambiente espacial, Geoquímica y Cálculo de la Distancia de Mercurio, en idioma español), de la NASA, sugieren que hay suficiente hielo en Mercurio como para recubrir todo el Capitolio de Estados Unidos.

"Los nuevos datos indican que el hielo en las regiones polares de Mercurio, si se extendiera sobre un área del tamaño de Washington, D.C., tendría más de 3,2 kilómetros (2 millas) de espesor", dijo David Lawrence, quien es un científico que participó en el proyecto MESSENGER, en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins (Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory o APL, por su sigla en idioma inglés), ubicado en Laurel, Maryland. Lawrence es autor principal de uno de los tres artículos que describen los hallazgos en la edición en línea de Science Express.

Ice on Mercury (splash)

Polo norte de Mercurio. El color rojo indica las áreas que están en sombra en todas las imágenes tomadas por MESSENGER hasta la fecha. (El mapeo de las sombras está todavía incompleto cerca del polo). El color amarillo muestra la ubicación de los depósitos polares brillantes fotografiados por un radar con base en tierra. Actualización de NL Chabot y colaboradores, de la revista científica Journal of Geophysical Research, 117, doi: 10.1029/2012JE004172 (2012). Más información

Dada su proximidad al Sol, Mercurio parecería ser un lugar poco probable para encontrar hielo. Pero la inclinación del eje de rotación de Mercurio es casi cero (menos que un grado), por lo que hay huecos en los polos del planeta que nunca reciben la luz del Sol. Los científicos sugirieron hace décadas que el hielo podría quedar atrapado en esas zonas en sombra de los polos de Mercurio.

La idea recibió impulso en 1991, cuando el radiotelescopio de Arecibo, en Puerto Rico, detectó parches inusualmente brillantes en el radar, los cuales estaban ubicados en los polos de Mercurio. Estos parches son manchas que reflejan las ondas de radio tal como se esperaría si hubiera hielo. Muchos de estos parches corresponden a la ubicación de grandes cráteres de impacto que fueron mapeados por la nave espacial Mariner 10 en la década de 1970. Pero los investigadores no estaban seguros de si los parches brillantes en el radar, detectados por Arecibo, correspondían a lugares en sombras en los cráteres.

Meteor Smoke (signup)

La llegada de la nave espacial MESSENGER a Mercurio, el año último, cambió eso. Las imágenes tomadas por el Sistema Dual de Obtención de Imágenes de Mercurio, en 2011 y a principios de este año, muestran que los rasgos brillantes en el radar, los cuales corresponden a los polos norte y sur de Mercurio, se encuentran dentro de las regiones en sombras sobre la superficie de Mercurio.

Ahora, los datos más recientes proporcionados por MESSENGER confirman que el hielo es el componente principal de los depósitos polares en el norte de Mercurio. En los lugares más fríos, el hielo está expuesto en la superficie. En lugares levemente más cálidos, algún tipo de material aislante oscuro parece cubrir el hielo.

MESSENGER utiliza espectroscopia de neutrones para medir las concentraciones promedio de hidrógeno dentro de las regiones brillantes de Mercurio que aparecen en el radar. Las concentraciones de hielo derivan, a su vez, de las mediciones de hidrógeno. Esto es posible porque el agua, o H2O, tiene dos partes de hidrógeno.

"Los datos sobre los neutrones indican que los depósitos polares de Mercurio, brillantes en el radar, contienen en promedio una capa rica en hidrógeno cuyo espesor supera las decenas de centímetros por debajo de una capa superficial, que posee de 10 a 20 centímetros de espesor, que es menos rica en hidrógeno", dice Lawrence. "La capa sepultada tiene un contenido de hidrógeno que se corresponde con hielo de agua casi pura".

Datos proporcionados por el Altímetro Láser de Mercurio (Mercury Laser Altimeter o MLA, por su sigla en idioma inglés), de MESSENGER, el cual ha disparado más de 10 millones de pulsos láser hacia Mercurio para confeccionar mapas detallados de la topografía del planeta, corroboran la hipótesis sobre el hielo, escribe Gregory Neumann, del Centro Goddard para Vuelos Espaciales (Goddard Space Flight Center, en idioma inglés), de la NASA. En un segundo artículo, Neumann y sus colegas informan que las primeras mediciones hechas con láser de las regiones en sombra del polo norte revelan depósitos irregulares, oscuros y brillantes, cerca del polo norte de Mercurio.

"Nadie había visto antes estas regiones oscuras en Mercurio, así que fueron misteriosas al principio", dice Neumann.

Asimismo, Neumann sugiere que ambos materiales, tanto el oscuro como el brillante, fueron llevados a Mercurio por cometas o asteroides; un hallazgo corroborado en un tercer artículo dirigido por David Paige, de la Universidad de California en Los Ángeles.

"El material oscuro es probablemente una mezcla de compuestos orgánicos complejos liberados en Mercurio por los impactos de cometas y asteroides altamente volátiles, los mismos objetos que probablemente liberaron agua en el planeta más interior", dice Paige.

Este material oscuro aislante da un nuevo giro a la historia, agrega Sean Solomon, del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty, de la Universidad de Columbia. Solomon es el investigador principal de la misión MESSENGER. "Durante más de 20 años, el jurado ha estado deliberando sobre si el planeta más cercano al Sol alberga hielo abundante en las regiones polares que se encuentran permanentemente en sombras. MESSENGER ha proporcionado ahora un veredicto afirmativo unánime".

"Pero las nuevas observaciones también han planteado nuevas preguntas", añade Solomon. "¿Los materiales oscuros en los depósitos polares están formados principalmente por compuestos orgánicos? ¿Qué tipo de reacciones químicas ha experimentado ese material? ¿Existen regiones en o dentro de Mercurio que podrían tener tanto agua líquida como compuestos orgánicos? Sólo con la continua exploración de Mercurio podemos tener la esperanza de avanzar en estas nuevas preguntas".

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Portal de MESSENGER — NASA

Portal de MESSENGER — Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins

MESSENGER fue diseñado y construido por el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins (Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory o APL, en idioma inglés). El laboratorio administra y opera la misión para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en Washington. La misión forma parte del programa Discovery (Descubrimiento, en idioma español), de la NASA, administrado para el Directorio por el Centro Marshall para Vuelos Espaciales de la agencia, localizado en Huntsville, Alabama.

National Aeronautics and Space AdministrationFuncionaria responsable de la NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
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Última actualización: 9 de diciembre de 2012

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