Espectáculo de Navidad en el cielo

24 12 2012

24 de diciembre de 2012: Justo cuando usted pensaba que la Navidad había terminado, al finalizar el día, el 25 de diciembre, un par de luces navideñas aparecerán en el crepúsculo que se hará cada vez más profundo. Júpiter y la Luna experimentarán una conjunción en Navidad.

Es una aparición hermosa, que será visible en todo el mundo. Incluso los habitantes de las ciudades, quienes con frecuencia se pierden los sucesos astronómicos debido a la contaminación lumínica, podrán ver el espectáculo. Separados por menos de 2 grados, el brillante par iluminará a través de las luces urbanas.

Christmas Sky Show (splash)

Un nuevo video ScienceCast adelanta lo que se verá durante la noche de Navidad cuando se produzca la conjunción de la Luna y Júpiter. Reproducir el video

Para quien consiga un telescopio durante la Navidad, el momento es perfecto. Júpiter y la Luna están entre los objetivos más gratificantes para detectar con los telescopios caseros. Un rápido movimiento de ida y vuelta del telescopio, desde Júpiter hasta la Luna, revelará las tormentas y los cinturones de nubes de Júpiter, así como las montañas y los cráteres de impacto de la Luna y, por supuesto, los cuatro satélites galileanos que rodean al planeta gigante, como si fueran un sistema solar en miniatura.

También se podrá apreciar la característica Gran Mancha Roja de Júpiter (y realmente vale la pena verla). Hace poco tiempo, los astrónomos anunciaron que la enorme y turbulenta tormenta, la cual mide dos veces el ancho de la Tierra, está "girando hacia arriba".

Meteor Smoke (signup)

En verdad, explica el científico planetario Glenn Orton, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, "la Mancha Roja se está encogiendo". Él la compara con "la imagen icónica de un patinador artístico que recoge sus brazos para girar más rápidamente. A medida que el tamaño se contrae, la velocidad de giro aumenta".

John Rogers, quien es el jefe de la división Júpiter de la Asociación Astronómica de Gran Bretaña (British Astronomical Association, en idioma inglés), observó el fenómeno en imágenes recientes de este planeta tomadas por astrónomos aficionados. Él pudo rastrear una nube oscura mientras giraba tres veces alrededor del vórtice central de la Mancha Roja. La sucesión de giros completó el circuito en solamente 4,0 días. Esto es un tiempo más corto que los 4.5 días que registró Rogers en el año 2006 usando el mismo método.

Christmas Sky Show (grs, 200px)

La Gran Mancha Roja de Júpiter está girando. Conozca más sobre ella en el video de ScienceCast.Christmas Sky Show

Si miramos hacia atrás en el tiempo, "la tendencia del período de rotación decreciente ha sido constante al menos desde que Voyager visitó Júpiter en el año 1979", dice Rogers. A medida que la mancha se reduce, también cambia de forma. Hace algunas décadas, la Mancha Roja parecía una salchicha; ahora, es más circular.

Es difícil predecir lo que sucederá. "Quizás la Mancha Roja continúe encogiéndose y finalmente desaparezca", especula Rogers. "O tal vez rejuvenezca, si alguna tormenta nueva aparece para darle más fuerza".

Una cosa es segura, la noche de Navidad es un buen momento para observar. La Mancha Roja transitará por el medio de Júpiter para los observadores de América del Norte y estará perfectamente ubicada para las observaciones telescópicas.

Pero no es necesario tener un telescopio para disfrutar el espectáculo. Vaya afuera al atardecer del 25 de diciembre y mire hacia el Este. Después de todo, Navidad no termina verdaderamente hasta que haya visto las luces navideñas.

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Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Angela Atadía de Borghetti
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Última actualización: 24 de diciembre de 2012

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21 de diciembre de 2012: Saturno transitará a Venus

24 12 2012

21 de diciembre de 2012: El último mes de junio, los astrónomos alentaron a los observadores del cielo para que observaran el tránsito de Venus. Fue una oportunidad única, dijeron. El disco negro del segundo planeta no atravesaría la cara del Sol nuevamente por más de 100 años.

Pero volverá a suceder esta semana; no en la Tierra, sino en Saturno.

Saturn Transit of Venus (Earth transit, 200px)

Un tránsito de Venus visto desde la Tierra, el 6 de junio de 2012. Crédito de la fotografía: Bum-Suk Yeom, de Daejeon, Corea del Sur

"El viernes, 21 de diciembre, habrá un tránsito de Venus que será visible desde Saturno. Nosotros podremos observarlo usando la nave espacial Cassini", dice Phil Nicholson, quien es miembro del equipo de científicos de Cassini, y pertenece a la Universidad Cornell. "Esta será la primera vez que un tránsito de Venus se observa desde el espacio profundo".

Debido a que Saturno está 10 veces más lejos del Sol que la Tierra, este tránsito de Venus no será tan fácil de ver. La silueta del segundo planeta será apenas un pequeña mota negra en el reducido disco de un Sol que está ubicado 10 veces más lejos de Saturno que la Tierra. Cassini no enviará ningún "primer plano". No obstante, la nave espacial se encontrará realizando tareas científicas potencialmente innovadoras.

"A medida que Venus atraviese la cara del Sol, veremos si podemos detectar compuestos químicos en la atmósfera del planeta; y lo haremos observando el espectro de la luz solar que filtre Venus", explica Nicholson.

Este es, esencialmente, un experimento en los estudios llevados a cabo sobre los exoplanetas. La nave espacial Kepler, de la NASA, rutinariamente descubre nuevos planetas distantes, y lo hace buscando la mínima reducción de la luz de las estrellas, que se produce durante un tránsito planetario. Un buen análogo es observar a Venus transitar el Sol desde la órbita lejana de Saturno.

"Ya sabemos de qué está hecha la atmósfera de Venus", señala Nicholson. "Pero esto nos dará una oportunidad para ver si podemos sacar información de un tránsito planetario distante y débil".

Saturn Transit of Venus (Saturn transit, 558px)

El tránsito de Venus visto desde Saturno, el 21 de diciembre de 2012. [Más información]

El equipo de investigación usará el instrumento VIMS (Espectrómetro para Imágenes en el Infrarrojo y para Imágenes Visuales), de Cassini. VIMS es un espectrómetro infrarrojo que está diseñado para discernir la composición química de Saturno y de sus lunas. No está diseñado para los tránsitos planetarios. Pero, con un poco de ingenuidad, Nicholson y algunos de sus colegas han descubierto cómo reunir datos útiles.

"VIMS tiene un ‘puerto solar’ con gran filtro, ubicado a 20 grados del eje principal del espectrómetro. Lo usamos para observar el Sol ocasionalmente; con fines de calibración (o para observar la puesta del Sol en la atmósfera de Titán, la luna de Saturno", dice Nicholson. "El 21 de diciembre, usaremos el puerto solar para monitorizar el tránsito de Venus".

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Las imágenes no serán impresionantes. Únicamente unos pocos píxeles atravesarán todo el disco solar. Pero los investigadores no están buscando imágenes. "Queremos espectros", señala Nicholson. "El dióxido de carbono, que es el principal componente de la atmósfera de Venus, tiene varias bandas de absorción directamente dentro de nuestra ventana de observación de 1 a 5 micrones". VIMS reunirá datos durante las 9 horas del tránsito (así como muchas horas antes y después de él para poder realizar comparaciones). "Incluso con tanto tiempo de observación, podríamos no detectar ningún rasgo químico", advierte Nicholson. "Las señales van a ser débiles (solamente unas pocas partes por millón); de modo que esta es una observación extremadamente difícil".

Sin embargo, Nicholson aguarda ansioso que llegue el viernes. "Mientras que la mayoría de las personas tienen que esperar cien años para apreciar el próximo tránsito de Venus, nosotros vamos a experimentar uno muy pronto. Y, si hacemos algún descubrimiento al mismo tiempo… mucho mejor".

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Más información (en inglés)

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. El Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), que es una división del Instituto de Tecnología de California, en Pasadena, dirige la misión para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, ubicado en Washington, D.C. El equipo del espectrómetro de imágenes infrarrojas y visuales tiene su base en la Universidad de Arizona, en Tucson.

Para obtener más información sobre Cassini, visite:http://www.nasa.gov/mission_pages/cassini/main/index.html.

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Última actualización: 21 de diciembre de 2012

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¿Por qué el mundo no se acabó ayer?

24 12 2012

La NASA está tan segura de que el mundo no llegará a su fin el 21 de diciembre de 2012, que ya publicó un video sobre la noticia para el día después.

22 de diciembre de 2012: Si usted está leyendo esta historia… eso significa algo: El mundo no se acabó ayer.

De acuerdo con informes de los medios acerca de antiguas profecías maya, se supone que el mundo se destruirá el 21 de diciembre de 2012.

Pero parece que no será así.

"Todo esto se malinterpretó desde el inicio", comenta el Dr. John Carlson, quien es el director del Centro de Arqueoastronomía. "El calendario maya no culmina el 21 de diciembre de 2012 y no había una profecía maya que asegurara el fin del mundo para tal fecha".

La verdad, agrega Carlson, es más interesante que la ficción.

Yesterday (splash)

Un nuevo videoclip de ScienceCast explora lo que los mayas realmente pensaban acerca del 21 de diciembre de 2012. [Reproducir el video]

Carlson es un científico experimentado; es un radioastrónomo que obtuvo su título estudiando galaxias distantes. Él se interesó en el fenómeno de 2012 a principios de los años ’70, mientras asistía a una reunión de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia (Association for the Advancement of Science, en idioma inglés). Allí aprendía sobre la perdida civilización maya.

Hace muchos años, en la región en donde actualmente se encuentra la selva tropical de Mesoamérica, prosperó una gran civilización. La gente de la sociedad maya construyó grandes ciudades, templos ornamentados y pirámides con forma de torre. Durante su máximo esplendor (alrededor del año 800 después de Cristo), la población estaba compuesta de más de 2.000 habitantes por milla cuadrada (aproximadamente 2,5 km cuadrados); esto se puede comparar con la actual densidad demográfica de la ciudad de Los Ángeles. Los mayas dominaron la astronomía, desarrollaron un elaborado lenguaje escrito y dejaron exquisitas obras y artefactos para la posteridad.

Meteor Smoke (signup)

Lo más irresistible para Carlson fue el sentido maya del tiempo. "El tiempo usado por los mayas supera por mucho cualquier escala de tiempo que usen los astrónomos modernos. De acuerdo con nuestra ciencia, la Gran Explosión (Big Bang, en idioma inglés) ocurrió hace 13.700 millones de años".

"Hay fechas y referencias de tiempo en las ruinas maya que se extienden más allá de un billón de años anteriores a este momento".

El Calendario del Largo Conteo maya fue diseñado para hacer un seguimiento de intervalos largos de tiempo. "Es el calendario más complejo jamás desarrollado por los seres humanos en cualquier parte del mundo".

Al usar la escritura tipográfica moderna, el calendario se asemeja al odómetro (el dispositivo que cuenta los kilómetros recorridos) de un automóvil. Consta de un sistema modificado de base 20, en el cual dígitos giratorios representan potencias de 20 días. Debido a que los dígitos son giratorios, el calendario puede "dar un vuelco entero" y volver al punto de inicio (repitiéndose a sí mismo); esta repetición es clave para entender el fenómeno del año 2012.

Yesterday (ruins, 200px)

¿Qué causó la caída de los maya? Usando datos de la NASA, un arqueólogo cree haber encontrado la respuesta.

De acuerdo con la teología maya, el mundo fue creado hace 5125 años, una fecha que la gente de la era moderna referiría como el "11 de agosto de 3114 Antes de Cristo". En ese tiempo, el calendario maya se veía así: 13.0.0.0.0

El 21 de diciembre de 2012, el calendario se verá exactamente de la misma manera: 13.0.0.0.0

En el lenguaje de los estudiosos de los mayas, se leería 13 Bak’tuns o 13 veces 144.000 días transcurridos entre ambas fechas. Este era un intervalo significativo en la teología maya; sin embargo, agrega Carlson, no era de tipo destructivo. Ninguna de las miles de ruinas, códices y rocas erguidas que los arqueólogos han examinado hablan del advenimiento del fin del mundo.

La ciencia moderna concuerda con esto. Expertos de la NASA recientemente expusieron sus hallazgos al público en una reunión auspiciada por Google.

Don Yeomans, quien es el jefe del Programa para Objetos Cercanos a la Tierra (Near-Earth Object Program, en idioma inglés), de la NASA, aseveró que no hay asteroides ni cometas conocidos que puedan estar en colisión directa con la Tierra.

Ni tampoco hay un planeta malvado que venga a destruirnos. "Si hubiese cualquier cosa similar a un planeta que estuviera dirigiéndose hacia la Tierra", dijo David Morrison, un astrobiólogo de la NASA, "sería ya en estos momentos uno de los objetos más brillantes en el firmamento. Todos en la Tierra podrían verlo. No es necesario preguntar al gobierno, solo vaya afuera y observe. No está allí".

Por su parte, Lika Guhathakurta, jefa del programa de la NASA denominado Viviendo con una Estrella (Living with a Star, en idioma inglés), agrega que el Sol tampoco representa una amenaza. "El Sol ha estado activo durante miles de millones de años (mucho antes de que los mayas existiesen), y nunca antes destruyó el mundo".

"Actualmente, el Sol se aproxima a su máximo de actividad dentro de su ciclo de 11 años", comenta Guhathakurta, "pero se trata del más débil de los máximos de los últimos 50 años. Informes que indican lo contrario representan simples exageraciones".

¿Qué pensaría un antiguo maya acerca de todo este alboroto? Carlson cree conocer la respuesta.

"Si pudiésemos traer a un maya al tiempo presente, el diría que el 21 de diciembre de 2012 es una fecha muy importante. Muchos mayas creían que los dioses que habían creado el mundo hace 5125 años regresarían. Uno de ellos, en particular, es una deidad enigmática conocida bajo el nombre Bolon Yokte’ K’uh, quien, al regresar, realizaría antiguos ritos de pasaje para sentar orden en el espacio y el tiempo y para regenerar el cosmos". El mundo sería renovado, no destruido.

"He estado esperando experimentar este día durante más de 30 años", comenta.

Para él, "experimentar el 21 de diciembre de 2012" significa visitar la tierra de los mayas en Yucatán y pensar sobre la cúspide de su civilización, cuando los humanos de antaño contemplaban la extensión del tiempo en órdenes de magnitud más allá del horizonte moderno.

Y… por supuesto, apreciar el hecho de que el mundo no se acabó ayer.

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Traducción al Español: Rodrigo Gamboa Goñi
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Última actualización: 19 de diciembre de 2012

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