Curiosity realiza perforaciones en Marte

13 02 2013

9 de febrero de 2013: Curiosity (Curiosidad, en idioma español), el vehículo explorador todo terreno, de la NASA, ha utilizado un taladro colocado en un extremo de su brazo robot con el fin de realizar perforaciones en una roca plana y veteada de Marte y recolectar muestras de su interior. Esta es la primera vez que un robot perfora una roca con el propósito de recoger una muestra en Marte.

"Este es el mayor logro del equipo de Curiosity desde la grúa aérea, la cual se posó en Marte el último mes de agosto, en lo que fue otro día de gran orgullo para Estados Unidos", dice John Grunsfeld, quien es el administrador asociado de la NASA para el Directorio de Misiones Científicas de dicha entidad. "El robot planetario más avanzado que se haya diseñado es ahora un laboratorio analítico que funciona a pleno en Marte".

Curiosity Drills into Mars (splash)

En el centro de esta imagen, proporcionada por Curiosity, el vehículo explorador todo terreno, de la NASA, se observa el agujero hecho en una roca llamada "John Klein", donde el vehículo explorador realizó su primera perforación para obtener muestras en Marte. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/MSSS [Más información (en idioma inglés)]

El agujero, de aproximadamente 1,6 centímetro (0,63 pulgada) de ancho y 6,4 centímetros (2,5 pulgadas) de profundidad, hecho en un trozo de roca sedimentaria de grano fino, se puede observar en imágenes y a través de otros datos que Curiosity envió a la Tierra, el 9 de febrero. Se cree que la roca contiene evidencia de la existencia de ambientes húmedos en un pasado remoto. Con el fin de hallar esa evidencia, el vehículo explorador todo terreno utilizará los instrumentos de su laboratorio para analizar el polvo de la roca que se pudo recolectar gracias a la perforación.

Tornado Surprise (signup)

Durante los próximos días, los controladores en la Tierra comandarán el funcionamiento del brazo robot del vehículo explorador con el fin de realizar una serie de pasos destinados a procesar la muestra, y finalmente llevarán porciones de dicha muestra a los instrumentos ubicados en el interior.

"Nosotros dirigimos la primera perforación y creemos que hemos recolectado suficiente material de la roca como para lograr nuestros objetivos de limpieza mediante elhardware y de entrega de la muestra", dijo Avi Okon, quien es el ingeniero encargado del taladro en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, el cual está ubicado en Pasadena, California.

El polvo de la roca que se generó durante la perforación viaja hacia los canales que tiene la broca. El montaje de la broca posee cámaras para contener el polvo hasta que se lo pueda transferir a los mecanismos destinados a la manipulación de las muestras, los cuales están ubicados en el dispositivo del vehículo explorador todo terreno denominado CHIMRA (Collection and Handling for In-Situ Martian Rock Analysis, en idioma inglés o Recolección y Manipulación de Muestras para el Análisis In-Situ de Rocas Marcianas, en idioma español).

Curiosity Drills into Mars (anim, 200px)

Un conjunto animado de tres imágenes proporcionadas por Curiosity, el vehículo explorador todo terreno de la NASA, muestra el taladro del vehículo en acción, el 8 de febrero de 2013. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Antes de llevar a cabo el análisis del polvo extraído de la roca, se utilizará cierta cantidad con el propósito de explorar trozos de material que puedan haber sido depositados en el hardware mientras el vehículo explorador todo terreno estaba todavía en la Tierra, a pesar de haber sido sometido a una minuciosa limpieza antes del lanzamiento.

"Tomaremos el polvo que recogimos y lo agitaremos para restregar las superficies internas del montaje de la broca del taladro", explica Scott McCloskey, quien es el ingeniero de sistemas del taladro, en el JPL. "Luego, usaremos el brazo para transferir el polvo desde el taladro hacia la pala, en lo que será nuestra primera oportunidad para ver la muestra adquirida".

"Para la construcción de una herramienta destinada a interactuar enérgicamente con rocas impredecibles en Marte fue necesario contar con un ambicioso programa de desarrollo y puesta a prueba", explicó Louise Jandura, del JPL, quien se desempeña como ingeniera principal del sistema de muestras de Curiosity. "Para llegar al punto de hacer este agujero en una roca de Marte, realizamos ocho perforaciones y taladramos más de 1.200 agujeros en 20 tipos de roca aquí en la Tierra".

Dentro del dispositivo para la manipulación de las muestras, se sacudirá el polvo una o dos veces sobre un tamiz que recoge partículas más grandes que seis milésimas de pulgada (150 micras). Las porciones pequeñas de la muestra tamizada caerán a través de puertos de la plataforma del vehículo explorador que llevan al instrumento CheMin (Chemistry and Mineralogy, en idioma inglés, o Química y Mineralogía, en idioma español) y al instrumento SAM (Sample Analysis at Mars, en idioma inglés, o Análisis de Muestras, en idioma español). Estos instrumentos luego comenzarán el tan anticipado análisis detallado.

La roca que perforó Curiosity se llama "John Klein" en memoria del director adjunto de proyecto del Laboratorio Científico de Marte, quien falleció en el año 2011.

Créditos y Contactos

Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Angela Atadía de Borghetti
Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti
Formato: Angela Atadía de Borghetti

Más información (en inglés y en español)

La perforación para obtener muestras es la nueva actividad del Proyecto del Laboratorio Científico de Marte, de la NASA. En este proyecto se está utilizando a Curiosity, el vehículo explorador todo terreno, que tiene el tamaño de un automóvil, con el fin de investigar si un área dentro del cráter Gale de Marte alguna vez ofreció un ambiente favorable para la vida.

El JPL dirige el proyecto para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en Washington.

Para obtener imágenes y más información sobre la misión, visite: http://www.nasa.gov/msl yhttp://mars.jpl.nasa.gov/msl/.

Usted puede seguir los pasos de la misión a través de Facebook y de Twitter en:http://www.facebook.com/marscuriosity y http://www.twitter.com/marscuriosity.

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Última actualización: 9 de febrero de 2013

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Observe a Mercurio al atardecer

13 02 2013

8 de febrero de 2013: La NASA ha descubierto recientemente un planeta muy extraño. Sus días duran el doble que sus años. También tiene una cola, como la de los cometas. Además, es lo suficientemente caliente como para derretir el plomo, sin embargo está cubierto por depósitos de hielo. Y, para coronar todo esto, aparenta ser de color rosa.

Ese planeta es Mercurio.

Por supuesto, los astrónomos saben de la existencia de Mercurio desde hace miles de años, pero desde que la sonda MESSENGER (MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry and Ranging, en idioma inglés, o Superficie, Ambiente Espacial, Geoquímica y Cálculo de la Distancia de Mercurio, en idioma español), de la NASA, ingresó a la órbita de Mercurio en el año 2011, los investigadores sienten que han vuelto a descubrir por completo al planeta más interior. Los sucesivos descubrimientos han confirmado la naturaleza alienígena de este pequeño y veloz mundo, al cual usted podrá ver esta semana con sus propios ojos.

See Mercury at Sunset (splash)

Un nuevo video de ScienceCast presenta una vista previa de la mejor aparición del año del planeta Mercurio. [Reproducir el video (en idioma inglés)]

Mercurio está emergiendo desde el resplandor del Sol y brindará una hermosa vista, de dos semanas de duración, durante el mes de febrero de 2013. El espectáculo comienza aproximadamente media hora antes de la puesta del Sol. Examine el horizonte, observe el lugar donde el resplandor del Sol es más potente y, si el cielo está claro, Mercurio debería emerger en el atardecer como un brillante puntito de luz de color rosa. Mercurio por sí mismo no es rosa, pero con frecuencia se torna de ese color debido a los tonos rosados del Sol al atardecer.

Tornado Surprise (signup)

Si usted observa el cielo durante las noches del 8 y del 9 de febrero, examine el firmamento alrededor de Mercurio usando binoculares. Allí también hay un segundo planeta. Se trata de Marte, que brilla con un débil tono rojizo, a apenas un grado de distancia de Mercurio. Bajo la óptica de los binoculares, Mercurio y Marte forman un encantador y pequeño "doble planeta".

A medida que transcurra febrero, Mercurio irá ascendiendo en el cielo al atardecer e irá iluminándose a medida que se eleve. Desde el 11 de febrero hasta el 21 de febrero, el "planeta rosa" será visible durante una hora después de la puesta del Sol. El 11 de febrero es una fecha de especial interés: una delgada Luna aparecerá justo arriba de Mercurio y proporcionará de este modo una guía para quienes recién se inicien en la observación del cielo.

Mercurio gira alrededor del Sol aproximadamente tres veces más cerca que la Tierra; rota apenas tres veces sobre su eje cada dos años de Mercurio. Este lento giro bajo el infierno solar "cocina" la superficie de Mercurio hasta dejarla completamente seca y aumenta su temperatura diurna a 425 grados Celsius, lo cual es lo suficientemente caliente como para derretir el plomo. Esto parecería ser un sitio donde no habría demasiadas probabilidades de hallar depósitos de hielo; sin embargo, eso es lo que confirmó la sonda MESSENGER (acrónimo que, traducido al idioma español, significa "Mensajero"): Mercurio posee hielo suficiente en sus polos como para revestir Washington DC con una capa de agua congelada de 3,2 kilómetros (dos millas) de espesor.

See Mercury at Sunset (conjunction, 200px)

Marte y Mercurio en el atardecer de los Alpes, el 8 de febrero. Crédito: Stefano De Rosa, de Turín, Italia

La existencia de hielo en Mercurio es posible porque la inclinación del eje de giro del planeta es prácticamente cero (menor que un grado), de modo que hay huecos en los polos del planeta que nunca ven la luz del Sol. Las áreas en sombra en cada extremo del planeta, que tiene abundantes cráteres, resultan ser lo suficientemente frías como para congelar y albergar agua.

Pero la sonda MESSENGER descubrió algo más: la mayor parte del hielo de Mercurio está recubierta con una misteriosa sustancia oscura. Los investigadores no saben con exactitud de qué se trata pero sospechan que es una mezcla de complejos compuestos orgánicos que llegaron a Mercurio a través de los impactos de asteroides y cometas.

En algunos aspectos, Mercurio mismo se parece a un cometa con una larga cola. Las sondas gemelas STEREO (acrónimo que en idioma inglés significa: Solar Terrestrial Relations Observatory y que en idioma español significa: Observatorio de las Relaciones Terrestres y Solares), de la NASA, detectaron la cola de Mercurio en el año 2008, cuando se encontraban en una misión destinada a observar el Sol. Desde entonces, la sonda MESSENGER ha volado a través de él. La cola parece estar formada por material que se desprendió de la superficie de Mercurio debido a su exposición a las llamaradas solares y al viento solar, a quemarropa. La presión de la luz solar empuja a la cola en dirección opuesta al Sol, exactamente igual que la cola de un cometa.

En la actualidad, el Sol se está acercando al máximo de su ciclo de actividad de 11 años y Mercurio está siendo golpeado por las tormentas espaciales más cuantiosas que se hayan registrado en años. Este es un momento excepcional para que MESSENGER estudie los procesos que convierten a Mercurio en un "planeta cometario".

Mercurio es en verdad un extraño planeta. Cuando el Sol se ponga esta noche, vaya afuera y véalo con sus propios ojos.

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¿El cometa del siglo?

1 02 2013

22 de enero de 2013: Cerca de la órbita de Júpiter, una tenue mota de luz se mueve a través de la oscuridad del espacio. A primera vista, parece poca cosa, pues no es más brillante que las miles de estrellas distantes que salpican el aterciopelado cielo que hay detrás. De hecho, se necesita un telescopio grande para percatarse de que es un cometa.

¡Pero en qué cometa podría convertirse!

Más tarde, en el transcurso del año, el "Cometa ISON" podría transformarse en un llamativo objeto visible a simple vista, incluso a plena luz del día.

El "Cometa ISON" es un cometa rasante del Sol", explica Karl Battams, del Laboratorio Naval de Investigaciones (Naval Research Lab, en idioma inglés). "La órbita del cometa lo llevará muy cerca del Sol, lo cual, sabemos, puede ser algo espectacular".

Comet ISON (splash)

Este nuevo video de ScienceCast explora lo que podría sucederle al Cometa ISON a medida que se acerque al Sol, en noviembre de 2013. Las posibilidades de nombres que se pueden utilizar para hacer referencia al cometa van desde "Cometa del Siglo" hasta "fracaso en desintegración". [Reproducir el video]

El cometa fue descubierto en septiembre de 2012 por los astrónomos rusos Vitali Nevski y Artyom Novichonok. Lleva el nombre (en idioma inglés) del programa de sondeo del cielo nocturno en el cual trabajan, la Red Óptica Científica Internacional (International Scientific Optical Network o ISON, por su acrónimo en idioma inglés).

A medida que transcurre el año 2013, el cometa se encuentra aún muy lejos (cerca de la órbita de Júpiter). Por eso se ve como una mota. "Pero es, de hecho, muy brillante para ser un objeto que se encuentra a tan extrema distancia", dice Battams. El resplandor del cometa sugiere que se encuentra expulsando gas y polvo desde un núcleo bastante grande; "en el rango de 1 a 10 kilómetros", estima Matthews Knight, del Observatorio Lowell.

El 28 de noviembre de 2013, esta "bola de nieve sucia" volará a través de la atmósfera del Sol, pasando así a un poco más de un millón de kilómetros de la superficie estelar. Si el cometa sobrevive (y el "SI" debe ser de gran tamaño), podría emerger brillando tan intensamente como la Luna, y podría ser visible cerca del Sol, a plena luz del día, por poco tiempo. La cola polvorosa del cometa, extendiéndose en el cielo nocturno, podría convertirse en una sensación mundial.

Tornado Surprise (signup)

Algunos periodistas han comenzado a llamar a ISON el "Cometa del Siglo", aunque Don Yeomans, del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra (Near–Earth Object Program, en idioma inglés), de la NASA, cree que es aún demasiado pronto para llamarlo de esa manera.

"Tengo la edad suficiente como para recordar el último ‘Cometa del Siglo’", dice. En el año 1973, un cometa distante, llamado Kohoutek, prometía brindar un gran espectáculo, justo como lo hace ahora ISON. Pero lo que realmente apareció fue tan decepcionante que Johnny Carson hizo chistes sobre el tema en The Tonight Show. "Se apagó progresivamente", dice Yeomans. "Los cometas son notablemente impredecibles".

"El Cometa ISON tiene el potencial para estar a la altura de las expectativas, pero también podría no llegar a nada", concuerda Battams.

Uno de los peligros es el Sol. Se sabe que las fuerzas de marea y la radiación solar pueden destruir cometas. Un ejemplo reciente es el del cometa Elenin, el cual se hizo pedazos y desapareció en el año 2011, mientras se acercaba al Sol. Sin embargo, Elenin era un cometa mucho más pequeño.

Comet ISON (3D orbit, 558px)

Haga clic aquí para ver un diagrama interactivo en 3D de la órbita del Cometa ISON. Cortesía del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra, del Laboratorio de Propulsión a Chorro.

Quizás una comparación más apropiada es el cometa Lovejoy, el cual voló a través de la atmósfera del Sol en 2011. Lovejoy emergió intacto e impresionó a los observadores del cielo durante semanas con su llamativa cola.

"El cometa ISON es probablemente al menos dos veces más grande que el cometa Lovejoy y pasará un poco más lejos de la superficie del Sol", menciona Knight. "Esto parece ser favorable para que el cometa ISON sobreviva y nos brinde un buen espectáculo".

Una de las posibilidades más emocionantes es que se produzca una ruptura parcial. "Si el cometa ISON se parte, podría observarse como una ‘hilera de perlas’ cuando se lo mire a través de un telescopio", especula Battams. "Podría incluso parecerse al famoso cometa Shoemaker–Levy 9, el cual impactó contra Júpiter, en 1994".

Si se rompiera, no representaría ninguna amenaza para la Tierra, asegura Yeomans. "El cometa ISON no está en una trayectoria de colisión. Si se desintegra, los fragmentos seguirían estando en la misma trayectoria segura que el cometa original".

Pase lo que pase, los observadores del cielo del hemisferio norte podrán disfrutar de un buen espectáculo. El cometa ISON tendrá una posición favorable para los espectadores de este hemisferio durante los meses posteriores a su giro alrededor del Sol. Pasará casi directamente sobre el Polo Norte, por lo que será un objeto circumpolar, visible durante toda la noche.

¿Fracasará el cometa ISON… o será un gran espectáculo? Manténgase conectado con Ciencia@NASA para enterarse sobre futuros anuncios.

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Última actualización: 22 de enero de 2013

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