Brillante explosión en la Luna

14 06 2013

28 de mayo de 2013: Durante los últimos ocho años, astrónomos de la NASA han estado monitorizando la Luna en busca de signos de explosiones causadas por meteoroides que golpean la superficie lunar. Las "lluvias de meteoros lunares" han resultado ser más comunes que lo que cualquiera podría esperar ya que todos los años se producen cientos de impactos detectables.

Estos astrónomos acaban de ver la explosión más grande de la historia del programa.

"El 17 de marzo de 2013, un objeto del tamaño aproximado de una pequeña piedra chocó contra la superficie lunar en Mare Imbrium (Mar de la Lluvia)", afirma Bill Cooke, de la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides (Meteoroid Environment Office, en idioma inglés), de la NASA. "Explotó en un abrir y cerrar de ojos, con un brillo casi diez veces mayor que cualquier otra cosa que hayamos visto antes".

Lunar Impact (splash)

http://www.youtube.com/watch?v=IYloGuUZCFM

Un nuevo video de ScienceCast describe la brillante explosión en la Luna que tuvo lugar el 17 de mayo de 2013. Reproducir el video En esta imagen, se describe el impacto lunar: Fecha: 17 de marzo de 2013; Peso: 40 kilogramos; Tamaño: 0,3 – 0,4 metros; Velocidad: 90.123 kilómetros por hora (56.000 millas por hora); Explosión: Equivalente a 5 toneladas de TNT.

Cualquiera que estuviera observando la Luna en el momento del impacto podría haber visto la explosión; no fue necesario utilizar telescopios. Durante aproximadamente un segundo, el sitio del impacto brilló como si fuera una estrella de cuarta magnitud.

Ron Suggs, un analista del Centro Marshall para Vuelos Espaciales (Marshall Space Flight Center, en idioma inglés), fue el primero en darse cuenta del impacto porque quedó registrado mediante un video digital en los telescopios de monitorización, de 14 pulgadas, del programa. "Simplemente saltó a la vista; era muy brillante", recuerda.

Tornado Surprise (signup)

El meteoroide, de 40 kilogramos, que medía de 0,3 a 0,4 metros, golpeó la Luna a 90.123 kilómetros por hora (56.000 millas por hora). La explosión(1) que se produjo como consecuencia de esto provocó un estallido equivalente al de 5 toneladas de TNT.

Cooke considera que el impacto lunar podría haber sido parte de un suceso mucho más grande.

"En la noche del 17 de marzo, la NASA y las cámaras de todo el cielo de la Universidad de Ontario del Oeste captaron una cantidad inusual de meteoros que penetraban profundamente justo aquí en la Tierra", señala. "Las bolas de fuego viajaban a lo largo de órbitas idénticas, entre la Tierra y el cinturón de asteroides".

Esto significa que la Tierra y la Luna estaban siendo bombardeadas por meteoroides casi al mismo tiempo.

"Mi hipótesis de trabajo es que ambos sucesos están relacionados y que esto constituye un cúmulo de material de corta duración en el sistema Tierra-Luna", dice Cooke.

Lunar Impact (frames, 558px)

Estos cuadros, en colores falsos, extraídos del video original, en blanco y negro, muestran el desarrollo de la explosión. En su punto máximo, el destello fue tan brillante como una estrella de cuarta magnitud. Imagen congelada. Reproducir el video

Una de las metas del programa de monitorización de la Luna es identificar nuevas corrientes de desechos espaciales que representen una posible amenaza para el sistema Tierra-Luna. El suceso que se produjo el 17 de marzo parece ser un buen candidato.

Los controladores del Orbitador de Reconocimiento Lunar (Lunar Reconnaissance Orbiter o LRO, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, han sido notificados del suceso. El cráter podría alcanzar los 20 metros, lo que lo convertiría en un blanco fácil para el LRO la próxima vez que la nave espacial pase sobre el sitio del impacto. Si los investigadores comparan el tamaño del cráter con el brillo del destello, eso les daría una valiosa medida "básica" para validar modelos de impactos lunares.

Lunar Impact (impact sites, 200px)

El programa de monitorización lunar, de la NASA, ha detectadocientos de impactos de meteoroides. El más brillante, que fue detectado el 17 de marzo de 2013, en Mare Imbrium, está marcado con el cuadrado rojo.

A diferencia de la Tierra, que tiene una atmósfera para protegerla, la Luna no posee aire y está expuesta. Los "meteoros lunares" se estrellan en el suelo con bastante frecuencia. Desde que comenzó el programa de monitorización, en el año 2005, el equipo dedicado a los impactos lunares, de la NASA, ha detectado más de 300 impactos, y la mayoría de ellos han exhibido un orden de magnitud menor que el del suceso que tuvo lugar el 17 de marzo. Estadísticamente hablando, más de la mitad de todos los meteoros lunares provienen de corrientes de meteoros conocidas, como las Perseidas y las Leónidas. El resto son meteoros esporádicos, pedazos aleatorios de cometas y restos de asteroides de origen desconocido.

La Política de Exploración Espacial de Estados Unidos (U.S. Space Exploration Policy, en idioma inglés) finalmente solicita que los astronautas permanezcan más tiempo sobre la superficie lunar. La identificación de las fuentes de los meteoros lunares y la medición de sus tasas de impacto otorgan a los futuros exploradores de la Luna una idea de qué pueden esperar. ¿Es seguro realizar una caminata espacial o no? Mediados de marzo sería un buen momento para quedarse adentro.

"Estaremos atentos por si detectamos signos de otro suceso el año próximo, cuando el sistema Tierra-Luna atraviese la misma región del espacio", afirma Cooke. "Mientras tanto, nuestro análisis del suceso del 17 de marzo continúa".

Para obtener actualizaciones sobre el tema, manténgase conectado con ciencia.nasa.gov

Pie de página: (1) La Luna no tiene atmósfera con oxígeno, entonces, ¿cómo algo puede explotar? Los meteoros lunares no necesitan oxígeno o combustión para tornarse visibles. Chocan contra el suelo con tanta energía cinética que incluso una piedrita puede ocasionar un cráter de varios metros de diámetro. El destello de luz no proviene de la combustión sino del brillo que produce la roca fundida y el vapor caliente en el sitio del impacto.

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Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Traducción al Español: Ángela Atadía de Borghetti
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Última actualización: 31 de mayo de 2013

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El asteroide que se aproxima a la Tierra tiene su propia luna

14 06 2013

31 de mayo de 2013: El asteroide 1998 QE2 que se aproxima a la Tierra tiene una luna. Los investigadores la encontraron en una secuencia de imágenes de radar obtenidas a través de la antena de 70 metros de la Red del Espacio Profundo (Deep Space Network, en idioma inglés), ubicada en Goldstone, California, en la tarde del 29 de mayo (30 de mayo hora universal), cuando el asteroide se encontraba a unos 6 millones de kilómetros de la Tierra.

La estimación preliminar del tamaño del satélite del asteroide es de aproximadamente 600 metros de ancho. El asteroide en sí posee un diámetro de alrededor de 2,7 kilómetros y tiene un período de rotación de menos de cuatro horas.

Asteroid Moon (splash)

Las primeras imágenes de radar del asteroide 1998 QE2 se obtuvieron cuando el asteroide estaba a aproximadamente 6 millones de kilómetros (3,75 millones de millas) de distancia de la Tierra. El conjunto de las imágenes de radar grabadas abarca algo más que dos horas. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/GSSR

Las observaciones que se llevaron a cabo mediante un radar fueron lideradas por la científica Marina Brozovic, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, ubicado en Pasadena, California.

Estos hallazgos muestran que el 1998 QE2 es un asteroide binario. En la población de objetos cercanos a la Tierra, alrededor del 16 por ciento de los asteroides de 200 metros de ancho o más son sistemas binarios o triples. También se revelan en las imágenes de radar obtenidas de 1998 QE2 varias características superficiales oscuras que sugieren grandes concavidades.

Tornado Surprise (signup)

El máximo acercamiento del asteroide se producirá el 31 de mayo a la 1:59 de la tarde, hora del Pacífico (4:59 de la tarde, hora del Este / 20:59 GMT), cuando el asteroide llegará a estar a una distancia no mayor que aproximadamente 5,8 millones de kilómetros, o lo que equivale a alrededor de 15 veces la distancia que existe entre la Tierra y la Luna. Este es el máximo acercamiento que el asteroide hará a la Tierra durante al menos los próximos dos siglos. El asteroide 1998 QE2 fue descubierto el 19 de agosto de 1998 por el programa Lincoln de Investigación de Asteroides Cercanos a la Tierra (Lincoln Near Earth Asteroid Research o LINEAR, por su acrónimo en idioma inglés), del Instituto de Tecnología de Massachusetts, ubicado cerca de Socorro, Nuevo México.

La resolución de estas imágenes iniciales del asteroide 1998 QE2 es de aproximadamente 75 metros por píxel. Se espera que la resolución aumente en los próximos días a medida que se disponga de más datos. Entre el 30 de mayo y el 9 de junio, los astrónomos que utilizan radares llevarán a cabo una amplia campaña de observaciones en el asteroide 1998 QE2 mediante el uso de la antena de la Red del Espacio Profundo, que se encuentra en Goldstone, California y a través del Observatorio de Arecibo, en Puerto Rico. Los dos telescopios tienen capacidades de imagen complementarias, lo que permitirá a los astrónomos aprender tanto como sea posible sobre el asteroide durante su breve visita cerca de la Tierra.

Manténgase atento para obtener actualizaciones sobre el tema.

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Más información

La NASA le otorga una alta prioridad al seguimiento de asteroides y considera que proteger a nuestro planeta de ellos es también de suma importancia. De hecho, Estados Unidos cuenta con el programa más potente y productivo de sondeo y detección de la localización de objetos cercanos a la Tierra. Hasta la fecha, mediante recursos estadounidenses, se han descubierto más del 98 por ciento de los conocidos Objetos cercanos a la Tierra.

En el año 2012, el presupuesto para la monitorización de los objetos cercanos a la Tierra pasó de 6 millones de dólares a 20 millones de dólares. Literalmente, docenas de personas están involucradas en algún aspecto de la investigación de los objetos cercanos a la Tierra a través de la NASA y de sus centros. Por otra parte, hay muchas más personas comprometidas con la investigación y la comprensión de la naturaleza de los asteroides y cometas, incluyendo a aquellos objetos que se acercan a la Tierra, más los que intentan encontrarlos y seguirlos en primer lugar.

Además de disponer de los recursos para la comprensión de los asteroides, la NASA también se asocia con otras agencias del gobierno de Estados Unidos, así como con astrónomos de universidades e institutos de ciencias espaciales de todo el país, que están trabajando para hacer un seguimiento y lograr una mejor comprensión de estos objetos, a menudo con subsidios, transferencias interinstitucionales y otros contratos con la NASA.

El programa de Objetos Cercanos a la Tierra, de la NASA, en la sede central ubicada en Washington, gestiona y financia la búsqueda, el estudio y el seguimiento de asteroides y cometas cuyas órbitas los traen periódicamente cerca de la Tierra. El JPL dirige la Oficina del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en Washington. El JPL es una división del Instituto de Tecnología de California, en Pasadena.

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Última actualización: 31 de mayo de 2013

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Un asteroide de gran tamaño pasa cerca de la Tierra

14 06 2013

31 de mayo de 2013: Aquí vamos de nuevo. Otro asteroide visita el sistema Tierra-Luna.

Los asteroides han sido un tema candente desde el 15 de febrero, cuando un pequeño asteroide explotó sobre Rusia y otro de mayor tamaño, el 2012 DA14, batió el récord de mayor aproximación a la Tierra, el mismo día. Esta vez, el intruso es 1998 QE2, un asteroide potencialmente peligroso de 2,7 kilómetros (1,7 millas) de diámetro. Los astrónomos se preparan para estudiar la roca espacial mientras inofensivamente pasa de largo el 31 de mayo.

"Este es un asteroide grande que va a ser uno de los mejores blancos de las imágenes de radar del año," dice Lance Benner, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory, en idioma inglés), de la NASA.

Big Asteroid Flyby (splash)

Un nuevo video de ScienceCast presenta una vista previa del sobrevuelo de un asteroide grande cerca de la Tierra. Mide 2,7 kilómetros de diámetro (1,7 millas). [Reproducir el video (en idioma inglés)]

"Como solía decir mi viejo amigo, el astrónomo especialista en radares Steve Ostro, la nave espacial Tierra está haciendo un sobrevuelo del asteroide, por lo que vamos a explotar las capacidades de los radares para entender tanto como sea posible".

Tornado Surprise (signup)

En su máximo acercamiento, el 31 de mayo, el asteroide estará a 5,8 millones de kilómetros de la Tierra, unas 15 veces más lejos que la Luna.

"A esa distancia, se espera que tanto el radar Goldstone como el de Arecibo puedan lograr imágenes detalladas de 1998 QE2", dice Benner. "Los mapas de radar deberían competir con las imágenes de otros asteroides obtenidas por naves espaciales durante misiones de sobrevuelo".

Una cosa que intriga a Benner es el aspecto oscuro del asteroide. Según las mediciones que llevó a cabo el Telescopio Espacial Spitzer, 1998 QE2 refleja sólo el 6% de la luz solar que cae sobre él, lo que hace que sea más negro que el carbón. "Por lo tanto, podría tener una composición similar a la de 101955 Bennu, que es el objetivo de la misión OSIRIS-Rex, de la NASA", señala.

Big Asteroid Flyby (moon anim, 200px)

El 30 de mayo, el radar Goldstone, de la NASA, detectó una luna que orbita a 1998 QE2.

Con un lanzamiento programado para el año 2016, la nave espacial OSIRIS-Rex viajará al asteroide Bennu cercano a la Tierra, lo estudiará desde la órbita y finalmente traerá una muestra para realizar con ella estudios de laboratorio, en la Tierra. El asteroide Bennu cercano a la Tierra resulta interesante para los investigadores por dos razones: En primer lugar, se trata de un asteroide rico en carbono que podría albergar los aminoácidos y otras moléculas orgánicas esenciales para la vida primitiva. En segundo lugar, es el tipo de asteroide que la NASA en última instancia podría desear capturar. En efecto, la misión OSIRIS-Rex es considerada como una parte esencial en los planes de la NASA que tienen como objetivo encontrar, estudiar y trasladar un asteroide para ser explorado por los astronautas.

Tal vez 1998 QE2 brinde a los investigadores una vista previa de esta roca espacial fascinante.

Aunque el acercamiento más cercano tendrá lugar el 31 de mayo, el mejor momento para observar a 1998 QE2 será durante la primera semana de junio, cuando el asteroide ingrese en los cielos del norte. En ese momento, su cara iluminada por el Sol se enfrentará a la Tierra, lo que lo convierte en un blanco fácil para los grandes telescopios de aficionados. Cuando experimente su máximo brillo, el 3 y 4 de junio, se espera que resplandezca como una estrella de magnitud 11.

Mientras los astrónomos aficionados observan a la roca espacial deslizándose a través de las constelaciones de Libra y Ofiuco, los radares de la NASA enviarán a la roca espacial potentes ráfagas de energía radioeléctrica, revelando de este modo un paisaje extraño que nadie nunca ha visto antes.

Acompáñenos y obtenga más actualizaciones sobre el tema.

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Se puede obtener más información sobre asteroides y objetos cercanos a la Tierra en:http://neo.jpl.nasa.gov/, http://www.jpl.nasa.gov/asteroidwatch y a través de Twitter en:http://www.twitter.com/asteroidwatch.

Se puede obtener más información acerca de las investigaciones sobre asteroides que se llevan a cabo mediante radares en: http://echo.jpl.nasa.gov/.

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Última actualización: 31 de mayo de 2013

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